À Davos, l’humeur est sombre alors que de nombreux PDG remettent en question les perspectives économiques

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DAVOS, Suisse—La fin de l’ère de l’argent gratuit a refroidi l’air des montagnes suisses.

Les chefs d’entreprise et les économistes réunis ici cette semaine pour l’événement annuel du Forum économique mondial disent qu’ils voient le monde secoué par les taux d’intérêt élevés que les banques centrales ont imposés pour lutter contre l’inflation. Cela a créé une menace de récession et conduit certaines des plus grandes entreprises du monde à retenir leur souffle – et leurs dépenses – avant une année incertaine.

Pourtant, certains voient des raisons de penser que la hausse de l’inflation, déclenchée en partie par l’invasion de l’Ukraine par la Russie, a atteint un sommet. Cela pourrait, comme l’espèrent certains chefs d’entreprise, présager un atterrissage économique en douceur. Alternativement, une autre hausse des taux d’intérêt pourrait entraîner un ralentissement plus prolongé.

De nombreuses entreprises réduisent leurs coûts – et dans certains cas des emplois – par prudence, ont déclaré plusieurs chefs d’entreprise. Mais un certain nombre d’entre eux espèrent également qu’ils n’auront pas besoin de couper trop profondément pour profiter de ce que certains s’attendent à un rebond cette année si les grandes économies évitent une récession.

« L’ambiance est sombre », a déclaré Nick Studer, PDG du cabinet de conseil Oliver Wyman Group, qui a assisté à des réunions à Davos pendant des années. « En même temps, beaucoup de gens espèrent que l’environnement aux États-Unis et au Royaume-Uni, s’il est en récession, est soit court, soit superficiel. »

Que les États-Unis plongent dans une récession cette année reste une question ouverte, selon de nombreux chefs d’entreprise. Les dirigeants se préparent à cette éventualité depuis des mois, même si les dépenses de consommation sont restées assez fortes et que le taux de chômage s’est établi à un niveau historiquement bas de 3,5 % en décembre.

« En 30 ans d’activité, je n’ai jamais entendu parler de la récession depuis si longtemps », a déclaré Christophe Beck, président-directeur général d’Ecolab. Inc.,

un fournisseur de services et de produits utilisés dans le traitement de l’eau, le nettoyage et la prévention des infections. « Nous nous y préparerons d’une certaine manière et cela pourrait même ne pas arriver. »

En effet, le pessimisme suscité l’an dernier par les hausses rapides des taux d’intérêt et les attentes qui mèneraient à un ralentissement pourraient s’estomper.

CP Gurnani, directeur général de la société indienne de technologie de l’information Tech Mahindra Ltd.

a déclaré qu’il s’était rendu en Europe en s’attendant à ce que les gens soient plus optimistes quant à leurs perspectives économiques, mais « ce n’est pas si négatif ».

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Gita Gopinath, premier directeur général adjoint du Fonds monétaire international, a déclaré que les performances économiques aux États-Unis et en Europe avaient surpris à la hausse depuis octobre, lorsque le FMI a publié ses dernières perspectives économiques. Cela a conduit à des risques « un peu plus équilibrés d’ici 2023 ».

Pourtant, elle a déclaré qu’il faudrait quelques rapports supplémentaires sur l’inflation des salaires et des prix conformément aux augmentations modérées signalées récemment avant que « nous puissions commencer à nous sentir beaucoup plus à l’aise avec la trajectoire de l’inflation ». Pour l’instant, le FMI pense que les taux d’intérêt aux États-Unis resteront autour de 5% tout au long de l’année, a-t-elle déclaré.

Les chefs d’entreprise surveillent également une poignée de risques qui pourraient réinitialiser leur calcul. Ceux-ci incluent le potentiel de conflit entre la Chine et les États-Unis à propos de Taiwan et la possibilité d’une impasse au sein du Congrès américain divisé sur le relèvement du plafond de la dette du pays, menaçant un défaut du gouvernement américain.

Les problèmes qui ont causé des maux de tête aux chefs d’entreprise tout au long de la pandémie, tels que les grognements de la chaîne d’approvisionnement ou les retards de construction, ne sont pas non plus entièrement résolus, a déclaré Stanley Bergman, PDG du fournisseur de produits dentaires Henry Schein Inc.

La gestion dans le climat économique actuel est également compliquée par le fait que certains entrepreneurs ont peu d’expérience dans les périodes de hausse des taux d’intérêt.

« Si vous parlez à des gens de Wall Street qui ont 35 ans et moins, ils pensent que c’est la fin du monde », a déclaré M. Bergman. « Vous parlez à des personnes de 50 ans et plus, nous avons vécu cela plusieurs fois. »

L’inflation des salaires se stabilise également, ce qui la rend moins problématique qu’au début de la pandémie, a déclaré Annette Clayton, directrice générale des opérations nord-américaines chez Schneider Electric SE.,

une société de gestion de l’énergie et d’automatisation basée en Europe. Un ralentissement de l’embauche dans la technologie a également permis à d’autres entreprises de séduire plus facilement les travailleurs, a-t-elle ajouté.

« Vous êtes beaucoup moins en concurrence avec une usine Amazon, un centre de distribution Amazon qu’il y a à peine un an », a déclaré Mme Clayton.

Des gens se tiennent devant une exposition à Davos, en Suisse. La guerre en Ukraine ajoute à l’incertitude quant à l’année à venir.


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Kyodonews/Zuma Press

En discutant avec les clients, les dirigeants de McKinsey & Co. disent avoir remarqué un changement. L’été dernier, avec les prix élevés du pétrole et l’inflation qui se répercutait sur l’économie, de nombreux chefs d’entreprise se sont demandé s’ils devaient suspendre certains projets et priorités, a déclaré Bob Sternfels, associé directeur mondial de l’entreprise. « Le sentiment est maintenant le suivant : je dois déménager », a déclaré M. Sternfels. Beaucoup veulent prendre des mesures pour saisir les nouvelles technologies ou réagir au changement climatique, a-t-il déclaré.

Certains voient le ralentissement s’aggraver, en particulier pour les grandes entreprises technologiques qui sont devenues des mastodontes à l’ère de l’argent libre et qui se tournent maintenant vers l’austérité et les licenciements. Ces entreprises adoptent un ton plus modéré à Davos cette année.

« Davos a été construit sur l’idée que le monde devenait meilleur et plus global et plus honnête et plus tolérant et que l’économie fonctionnait mieux grâce à cela », a déclaré Alex Karp, directeur général de Palantir Technologies. Inc.

« Eh bien, on dirait que nous ne vivons plus là-bas », a-t-il dit, ajoutant que « vous en voyez les résultats en termes de licenciement et de restructuration ».

Bien que des tensions politiques subsistent entre Washington et Pékin, certains dirigeants disent avoir sous-estimé la façon dont la réouverture de la Chine pourrait aider leurs entreprises. Ceux qui ont des opérations sur le terrain en Chine ont exprimé leur optimisme à leurs pairs que les résultats là-bas cette année pourraient être meilleurs que prévu. « Il y a sans aucun doute une opinion selon laquelle la Chine s’ouvrira plus rapidement que certaines personnes ne l’avaient prévu », a déclaré Tim Ryan, président américain de la société de services professionnels PricewaterhouseCoopers LLP, qui a eu des conversations avec des dirigeants de tous les secteurs ces derniers jours.

Dans le même temps, de nombreux dirigeants se rendent compte que la guerre en Ukraine et d’autres problèmes géopolitiques restent hors de leur contrôle. « Cela les déprime », a déclaré M. Ryan.

Pourtant, M. Gurani de Tech Mahindra a déclaré que les économies de l’Inde et des pays du Moyen-Orient se portent bien et qu’aux États-Unis, le chômage reste faible et de nombreux ménages sont toujours en mesure de réserver des vols et de voyager.

« Je pense que nous nous engageons dans la récession », a-t-il déclaré. « Je regarde les données, et ce n’est pas mal. »

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