Biden et Jerome Powell de la Fed rencontrent l’inflation à son plus haut niveau en 40 ans

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Le président Biden a rencontré à la Maison Blanche mardi après-midi le président de la Réserve fédérale, Jerome Powell, alors que son administration prend de nouvelles mesures pour signaler l’urgence de lutter contre une inflation élevée.

La réunion met également en évidence, dans une large mesure, à quel point la Maison Blanche compte sur des forces extérieures pour aider à lutter contre la hausse des prix. Les responsables de l’administration plus tôt dans l’administration ont minimisé à plusieurs reprises ces inquiétudes tout en faisant la promotion de leur programme de secours Covid-19 de 1,9 billion de dollars en mars 2021 et en recherchant des dépenses supplémentaires pour les programmes sociaux et le changement climatique l’année dernière.

C’est la troisième rencontre entre les deux hommes. Ils se sont rencontrés plus récemment en novembre dernier pour l’interview de M. Biden qui l’a amené à offrir un deuxième mandat de quatre ans à M. Powell. Ils ont été rejoints mardi par la secrétaire au Trésor Janet Yellen, qui est le prédécesseur immédiat de M. Powell à la présidence de la Fed.

M. Biden a félicité M. Powell pour sa récente confirmation au Sénat et a promis de maintenir une approche non interventionniste envers la Fed. « Je ne vais pas interférer avec leur travail d’une importance cruciale », a-t-il déclaré dans des remarques aux journalistes au début de la réunion. « Ils se concentrent sur la lutte contre l’inflation, tout comme moi. »

La Fed est en train de relever ses taux d’intérêt au rythme le plus agressif depuis les années 1980. Les minutes de la réunion politique de la Fed des 3 et 4 mai, publiées la semaine dernière, montrent que la banque centrale devrait relever son taux d’intérêt de référence, actuellement dans une fourchette comprise entre 0,75% et 1%, d’un demi-point de pourcentage lors de ses deux prochaines réunions, en juin et juillet. La Fed a relevé ses taux d’un demi-point de pourcentage lors de sa réunion de début mai pour la première fois depuis 2000.

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La Fed tente de refroidir la demande pour modérer les pressions sur les prix. Mais M. Powell a concédé que la capacité de la banque centrale à le faire sans enfoncer l’économie dans une récession dépend de développements échappant au contrôle de la banque centrale, y compris les marchés mondiaux de l’énergie qui ont été gravement perturbés par la guerre de la Russie en Ukraine et les chaînes d’approvisionnement bloquées par le Pandémie de covid.

« Ce sera une tâche difficile, et cela a été rendu plus difficile au cours des deux derniers mois en raison des événements mondiaux », a déclaré M. Powell dans une interview avec le Wall Street Journal le 17 mai. M. Powell a indiqué que le la banque centrale pourrait continuer à augmenter ses taux à un rythme plus rapide jusqu’à ce qu’elle voie des preuves claires et convaincantes que les pressions inflationnistes s’atténuent.

La rencontre de M. Biden avec M. Powell, qui a obtenu la confirmation du Sénat pour un second mandat plus tôt en mai, intervient alors que la Maison Blanche cherche à établir un contraste plus marqué avec les républicains sur l’économie et l’inflation avant les élections de mi-mandat de l’automne prochain.

Jerome Powell a déclaré au WSJ Future of Everything Festival qu’il s’attend à des difficultés économiques alors que les mesures de la Fed pour freiner l’inflation affectent le marché du travail. Photo : Andy Davis pour le Wall Street Journal

Les conseillers principaux de la Maison Blanche ont exprimé leur frustration ces dernières semaines face à leurs messages sur l’inflation, selon des personnes proches du dossier. Certains responsables ont déclaré qu’ils devraient publiquement accepter que la relance de l’administration ait contribué à la hausse des prix tout en affirmant que de telles mesures en valaient la peine, tandis que d’autres se sont opposés à de telles concessions.

Les conseillers politiques ont lancé différentes contre-attaques contre l’inflation, par exemple en liant la hausse des prix à la cupidité des entreprises ou en les blâmant sur le président russe Vladimir Poutine. Mais les conseillers économiques n’ont pas adopté ces lignes avec empressement.

M. Biden n’a pas non plus dit s’il allégerait les tarifs sur certaines importations chinoises, résolvant une scission interne. Plusieurs de ses conseillers économiques, dont Mme Yellen, la secrétaire au Commerce Gina Raimondo et des membres du Conseil des conseillers économiques, ont favorisé la réduction des tarifs imposés par le président Donald Trump dans le but de réduire les coûts à la consommation. La représentante au commerce Katherine Tai et d’autres hésitent à renoncer à l’influence américaine sur la Chine.

L’administration, qui, avec la Fed, qualifiait autrefois la hausse de l’inflation de « transitoire », a pris un certain nombre d’autres mesures pour démontrer son engagement à atténuer les pressions sur les prix, mais a du mal à assurer aux Américains que la hausse des coûts diminuera bientôt.

La confiance des consommateurs s’est effondrée en raison de la hausse des prix des aliments et de l’essence. Les prix moyens de l’essence ont atteint 4,62 $ le gallon mardi. Le marché mondial du pétrole pourrait faire face à des tensions supplémentaires suite à l’engagement de l’Union européenne d’interdire la plupart du pétrole russe.

Les prix de l’essence ont augmenté ces derniers mois alors même que l’administration Biden a exploité les approvisionnements en pétrole de la réserve stratégique américaine de pétrole, libérant un million de barils de pétrole par jour.

La Fed, quant à elle, a été accusée par les législateurs et les économistes de ne pas avoir agi plus rapidement pour retirer la relance monétaire après que M. Biden a obtenu ses dépenses de secours Covid au début de 2021. La Fed pensait initialement que la flambée de l’inflation s’atténuerait d’elle-même, mais le central banque a abandonné ce point de vue en novembre au milieu de signes de déséquilibres croissants sur le marché du travail.

Les prix à la consommation ont augmenté de 6,3 % en avril par rapport à l’année précédente, contre 6,6 % en mars, selon l’indice des prix des dépenses de consommation personnelle du département du Commerce. Les prix dits de base – qui excluent les prix volatils des aliments et de l’énergie – ont augmenté de 4,9 % en avril par rapport à il y a un an, contre 5,2 % de l’année à mars.

La décision de la Maison Blanche de souligner le rôle de la Fed dans la lutte contre l’inflation est remarquable car c’est l’une des rares fois au cours des 70 dernières années que le pays a été confronté à une inflation élevée. La Maison Blanche a explicitement appelé la banque centrale à faire face aux pressions sur les prix, a déclaré Jason Furman, qui a été président du Conseil des conseillers économiques sous le président Obama.

Pendant les épisodes de forte inflation après la Seconde Guerre mondiale et dans les années 1960 et 1970, la Maison Blanche a souvent fait pression sur la Fed contre un resserrement de la politique monétaire et a cherché à utiliser d’autres outils, tels que l’augmentation des impôts ou le contrôle des prix, pour freiner les prix élevés.

L’autonomie de la Fed pour fixer les taux d’intérêt sans ingérence de la branche exécutive a été établie en 1951 après une confrontation entre la banque centrale et le président Truman. En 1970, le président Richard Nixon a nommé un fidèle conseiller de longue date, Arthur Burns, à la tête de la Fed et a clairement fait part de sa faible considération pour l’autonomie de l’institution. « Quand nous aurons terminé, cette Fed ne sera pas indépendante si c’est la seule chose que je fais dans ce bureau », avait-il déclaré à l’époque.

La Fed tout au long des années 1970 a mal interprété l’économie américaine et ne croyait pas qu’elle avait le pouvoir de lutter contre l’inflation si cela nécessitait de pousser l’économie dans une récession. Ces erreurs ont incité la Fed, sous Paul Volcker en 1979, à relever les taux d’intérêt à des niveaux extrêmement élevés, déclenchant une récession à double creux au début des années 1980 qui a fait grimper le chômage en flèche.

M. Biden, dans un éditorial du Wall Street Journal, a de nouveau affirmé que les républicains du Congrès voulaient augmenter les impôts de nombreux Américains et supprimer des programmes tels que la sécurité sociale et l’assurance-maladie, sur la base d’une proposition du sénateur Rick Scott (R., Fla. ), qui dirige le bras de campagne du Sénat GOP. Des dirigeants républicains tels que le chef de la minorité au Sénat Mitch McConnell (R., Ky.) ont désavoué le plan de M. Scott.

M. BIden a souligné la forte croissance de l’emploi et le faible taux de chômage au cours de son mandat, tout en reconnaissant qu’une inflation élevée nuit aux résultats nets des ménages américains. Dans l’éditorial, il a déclaré que l’administration chercherait à faire baisser l’inflation et à « amener l’économie vers une croissance stable et régulière ».

Les responsables de l’administration se sont déployés à travers la télévision par câble cette semaine, avec des plans pour que M. Biden plafonne l’initiative avec des remarques après le prochain rapport sur l’emploi de mai. Les responsables de la Maison Blanche ont déclaré que le président avait l’intention de se concentrer fortement sur son programme économique en juin par le biais de voyages, d’événements et d’annonces politiques au cours du mois.

« Là où nous en sommes actuellement, c’est dans une transition : passer de ce qui a été une reprise économique historiquement forte à ce qui peut être une croissance plus stable et résiliente », a déclaré Brian Deese, directeur du Conseil économique national de la Maison Blanche, dans une interview mardi avec Fox News. « Mais à l’avant et au centre de cela, il s’agit de lutter contre l’inflation et de faire baisser les prix et de les faire baisser aussi vite que nous le pouvons prudemment. »

Écrire à Nick Timiraos à nick.timiraos@wsj.com et Ken Thomas à ken.thomas@wsj.com

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