Boeing Starliner revient sur Terre après son vol vers la Station spatiale internationale

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Le vaisseau spatial a atterri dans le désert mercredi après s’être désamarré de la Station spatiale internationale, marquant la fin d’une mission de test que la société a tenté de mener à bien il y a plus de deux ans.

Le Starliner de Boeing a flotté sous des parachutes après une manœuvre de déborbitation, atterrissant à 18 h 49 HE au port spatial de White Sands au Nouveau-Mexique, selon une diffusion en direct de la National Aeronautics and Space Administration.

Le navire, qui ne transportait pas de membres d’équipage pour la mission, s’est connecté avec succès à la station spatiale vendredi soir, environ un jour après qu’une fusée l’ait propulsé en orbite depuis une rampe de lancement en Floride.

Au cours de la mission, le Starliner a effectué une série de manœuvres pour démontrer sa capacité à voler et à effectuer des ajustements en orbite pour atteindre la station. Des équipes de la NASA et de Boeing ont montré comment le véhicule et l’installation pouvaient fonctionner tout en étant connectés, en égalisant la pression entre le navire et la station et en utilisant l’alimentation de la station pour recharger les batteries du véhicule.

La fin du vol ouvre la voie au lancement du Starliner avec des astronautes à bord, bien que des équipes de la NASA et de Boeing prévoient une analyse plus approfondie de plusieurs problèmes techniques apparus lors du vol d’essai.

« Mettre le véhicule à l’épreuve sur ce vol est vraiment la seule façon de nous préparer pour le test en vol en équipage », a déclaré le responsable du programme de la NASA, Steve Stich, mercredi soir après l’atterrissage.

Le vaisseau spatial Starliner de Boeing s’est amarré à la Station spatiale internationale vendredi, après des mois de retard et une tentative de vol ratée. La capsule transporte de la nourriture et d’autres marchandises et ramènera d’autres articles sur Terre. Photo : NASA/Associated Press

Avant l’amarrage à l’espace de la station la semaine dernière, deux propulseurs que le Starliner utilise pour les manœuvres orbitales sont tombés en panne, mais un troisième a fonctionné comme prévu, permettant au véhicule d’effectuer une manœuvre importante. Boeing a déclaré qu’une chute de pression avait provoqué la défaillance des deux propulseurs.

Quelques autres propulseurs plus petits se sont également arrêtés pendant le vol vers la station, ont déclaré des responsables de la NASA, mais la société a pu les mettre à disposition pour le voyage de retour, selon le flux en direct de la NASA. De plus, les dispositifs qui refroidissent le véhicule n’ont pas fonctionné comme prévu pendant le vol vers la station, mais les équipes ont su gérer le problème.

Les responsables étudient également un propulseur qui s’est peut-être arrêté pendant une partie de la rentrée.

Mark Nappi, vice-président de Boeing supervisant le programme Starliner, a déclaré que la société avait beaucoup appris du vol d’essai et était satisfaite des résultats.

« La prochaine étape consiste à approfondir maintenant tous les détails de la mission », a-t-il déclaré. « Après cela, nous aurons beaucoup plus confiance en notre capacité à faire demi-tour avec le véhicule pour la prochaine mission. »

En 2014, la NASA a embauché Boeing et Space Exploration Technologies Corp. d’Elon Musk pour développer des véhicules d’équipage pour les missions d’astronautes vers la station spatiale et retour, et souhaite avoir deux fournisseurs américains en place pour gérer ces vols. SpaceX a lancé cinq de ces missions avec équipage pour l’agence.

Boeing a d’abord tenté d’envoyer l’un de ses véhicules Starliner au centre de recherche fin 2019, mais le géant de l’aérospatiale a été aux prises avec une erreur logicielle qui a bloqué le navire sur la mauvaise orbite. Le véhicule n’a pas atteint la station spatiale pendant cette opération.

En août dernier, le vol de rattrapage a été abandonné car plusieurs soupapes du système de propulsion du Starliner se sont bloquées. Boeing et la NASA ont passé des mois à enquêter sur ce problème, et la société a apporté des modifications pour éviter que le problème ne se reproduise. Les dirigeants ont déclaré que Boeing pourrait reconcevoir le système de soupapes comme une solution à plus long terme.

Une fusée transportant le Boeing Starliner a décollé de Cap Canaveral, en Floride, jeudi dernier.


Photo:

Joel Kowsky/NASA/Zuma Press

Écrire à Michée Maidenberg à micah.maidenberg@wsj.com

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Apparu dans l’édition imprimée du 26 mai 2022 sous le titre « Boeing Starliner Returns From Test Space Flight ».

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