Chattanooga trouve une nouvelle identité en tant que Tech, VC Hub

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Chattanooga, Tennessee, l’un des premiers endroits du pays à installer un câble Internet à fibre optique gigabit dans toute la ville, a explosé pendant la pandémie grâce à un afflux de travailleurs à distance et de startups soutenues par du capital-risque, a déclaré son maire.

Tim Kelly, un homme d’affaires et fondateur d’une startup qui a été inauguré en avril de l’année dernière, a déclaré que la ville avait accueilli environ 10 000 nouveaux résidents entre mars 2020 et août 2021, selon une enquête auprès des personnes qui ont lancé le service électrique à cette époque. Il a attribué l’augmentation au travail à distance pendant la pandémie, ajoutant que les greffes ont été attirées à Chattanooga par son Internet ultrarapide et sa haute qualité de vie.

« Bizarrement, la pandémie avait cette doublure argentée pour nous », a déclaré M. Kelly, un natif de Chattanooga. « La ville est en quelque sorte tombée vers le haut. »

Le maire de Chattanooga, Tim Kelly, dans le bureau new-yorkais du Wall Street Journal.


Photo:

Steven Rosenbush / Le Wall Street Journal

Chattanooga est l’une des nombreuses petites villes américaines dont la population a augmenté ou s’est maintenue l’année dernière, tandis que la plupart des plus grandes villes du pays ont connu une baisse croissante de la population alors que la pandémie continuait d’encourager les Américains à rechercher plus d’espace, selon les estimations du recensement publiées jeudi. En juillet 2021, Chattanooga comptait environ 182 000 habitants, en légère hausse par rapport à juillet 2020, selon les chiffres du recensement.

La ville a fait les premiers investissements technologiques en 2010 lorsque EPB de Chattanooga, la société de distribution d’électricité et de télécommunications appartenant à la ville, a déployé une dorsale à fibre optique à vitesse gigabit. En 2015, le réseau a été optimisé pour offrir des vitesses allant jusqu’à 10 gigabits par seconde.

Depuis lors, les habitants de la ville apprécient la vitesse : un film haute définition de deux heures, par exemple, peut être téléchargé en trois secondes environ, a déclaré M. Kelly.

Chattanooga a bénéficié d’un rééquilibrage dans l’industrie technologique des principaux métros côtiers aux villes du pays, a-t-il ajouté. Un rapport récent de la Brookings Institution montre que l’embauche de techniciens au cours de la première année de la pandémie a ralenti dans des endroits comme San Francisco, Seattle et Los Angeles et a augmenté sur des marchés comme Saint-Louis, Philadelphie, San Antonio et Nashville.

Chattanooga a capté une partie du débordement, a déclaré Cameron Doody, co-fondateur de Brickyard, un fonds de capital-risque en phase de démarrage basé à Chattanooga. Alors que les travailleurs des centres technologiques établis inondaient des endroits comme Atlanta et Austin, les habitants de ces villes ont déménagé dans des endroits comme Chattanooga, a-t-il suggéré.

« Les gens viennent ici et se disent : ‘Cela me rappelle Austin il y a 20 ans' », a déclaré M. Kelly. « En tant que maire, je suis maintenant confronté à ce genre de problème Goldilocks. »

Une partie de la croissance de Chattanooga peut également être attribuée au capital-risque local et aux startups, a-t-il ajouté. Mr. Doody’s Brickyard investit dans des entreprises technologiques du monde entier, dont les fondateurs viennent ensuite travailler intensivement sur leur produit à son siège de Chattanooga, où ils ont accès à un sauna, un hammam, une salle de sport et un plongeon froid.

Il n’y a pas de règles strictes sur la durée de leur séjour à Chattanooga et pas d’horaires fixes pour les manifestations, a-t-il déclaré.

« Lorsque vous essayez de trouver un produit/marché adapté, vous n’avez qu’à baisser la tête et moudre », a déclaré M. Doody. « C’est donc un espace pour les fondateurs pour éliminer la distraction, mais pas pour s’isoler. »

Au cours de ses huit premiers mois, Brickyard a investi un total de 3 millions de dollars dans 15 entreprises qui couvrent toute la gamme, du jeu à la cryptographie en passant par la logistique, a déclaré M. Doody. Il s’attend à ce que 70 à 80 % des entreprises choisissent de s’implanter à Chattanooga à long terme, a-t-il déclaré.

Cameron Doody, co-fondateur du fonds de capital-risque Brickyard.


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Steven Rosenbush / Le Wall Street Journal

M. Kelly a déclaré que Chattanooga n’offre pas les incitations financières à déménager que d’autres villes ont, et il se concentre plutôt sur la promotion d’une culture dans laquelle les familles peuvent prospérer.

M. Doody a déclaré que le changement dans la façon dont la ville courtise les talents revient à passer d’un modèle interentreprises à un modèle davantage interentreprises. Au lieu d’ébranler « les baleines », ou les grandes entreprises, il s’agit maintenant de créer un environnement qui attire les talents individuels, a-t-il déclaré.

« Ils peuvent créer les bonnes fonctionnalités et résoudre les bons problèmes dans la ville qui comptent réellement, et ne sont pas simplement en train de convaincre une grande entreprise de s’y installer parce que vous obtenez les avantages ou les pots-de-vin », a déclaré M. Doody. « C’est une grande responsabilité pour les villes. »

Un autre objectif, a déclaré M. Kelly, était de combler l’écart salarial dans la ville en investissant dans l’éducation et en soutenant les petites entreprises. La ville offre le haut débit gratuit à tous les étudiants qui reçoivent des déjeuners gratuits ou à prix réduit ou des avantages du programme d’assistance nutritionnelle supplémentaire, a-t-il déclaré.

Alors que la pandémie change la façon dont – et où – les professionnels travaillent, certaines petites villes et régions offrent de fortes incitations à la réinstallation pour attirer les travailleurs à distance afin de relancer leurs économies locales. WSJ a rencontré une famille qui a accepté une offre de construire une nouvelle maison dans les Ozarks. Photo : Craig Kauffman pour le Wall Street Journal

Écrire à Isabelle Bousquette à Isabelle.Bousquette@wsj.com

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