Dana Walden de Disney prend les rênes de l’unité de divertissement et cherche à repousser le chaos de l’entreprise

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L’écrivain et producteur Danny Strong n’était pas habitué aux hauts dirigeants de la télévision qui l’appelaient à des heures indues pour des discussions approfondies sur un projet.

Cela a changé lorsqu’il a commencé à faire des émissions pour Dana Walden, qui a été propulsée la semaine dernière dans le rôle de président de Walt Disney. Co.

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‘s General Entertainment Content unit, un travail qui s’accompagne de la supervision de plus de 300 émissions et d’un budget annuel d’environ 10 milliards de dollars.

Déjà l’un des plus hauts dirigeants de Disney, Mme Walden assume rapidement plus de responsabilités à la suite du limogeage brutal de Peter Rice à la tête de l’unité après des affrontements avec le directeur général de Disney, Bob Chapek, et d’autres membres de la haute direction.

C’est une transition maladroite. Mme Walden a travaillé pour M. Rice pendant de nombreuses années, d’abord chez Fox, puis chez Disney, qui a acquis la majeure partie des actifs de divertissement de Fox en 2019.

Maintenant, elle dirigera toute l’unité et cherchera à éviter le drame d’entreprise qui a abattu M. Rice tout en rassurant les talents que Disney est un endroit stable pour réaliser leurs projets.

Elle est connue pour avoir un contact habile avec les écrivains et les producteurs.

M. Strong a rappelé que Mme Walden avait appelé un dimanche soir de mars 2021 à propos de la partition musicale de « Dopesick », la série limitée sur la crise des opioïdes inspirée du livre du même nom, qu’il réalisait pour Disney’s Hulu.

Le lancement de Disney + a apporté un peu de magie à une entreprise dont les actions avaient chuté après que le coronavirus a fermé les parcs à thème et les cinémas. WSJ explique comment la plate-forme de streaming de Disney est devenue un concurrent de premier plan dans un domaine déjà encombré. Illustration photo : Jacob Reynolds/WSJ

Mme Walden avait des inquiétudes au sujet de certaines scènes dans lesquelles les enquêteurs creusent pour monter un dossier contre Purdue Pharma de la famille Sackler, les fabricants du médicament OxyContin. Elle a estimé que la musique devrait être plus propulsive afin de contraster avec les mélodies sombres accompagnant des scènes plus sombres montrant les effets de la dépendance aux opioïdes, a-t-il déclaré.

« Nous avons parlé pendant environ 45 minutes, ce qui m’a époustouflé que la personne qui supervise plusieurs réseaux et studios de télévision veuille me parler un dimanche soir de signaux musicaux », a déclaré M. Strong. «Elle vient avec de très bonnes pensées. Je n’ai pas l’impression d’être traqué par toutes ces notes de Dana essayant d’en faire son émission », a-t-il ajouté.

Le rôle de Mme Walden est vital pour une entreprise qui a parié son avenir sur la présence d’un contenu solide sur toutes ses plateformes, en particulier les services de streaming Disney + et Hulu. Disney, comme tous les géants des médias, met davantage l’accent sur le streaming pour mieux concurrencer Netflix Inc.

et d’autres.

Dana Walden était accompagnée de Jessica Biel et Melanie Lynskey lors d’un événement à Los Angeles pour « Candy » de Hulu en mai.


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Emma McIntyre/WireImage/Getty Images

Dans le même temps, Mme Walden devra essayer de maintenir le réseau de diffusion ABC et les chaînes câblées sur la bonne voie, qui ont subi des baisses d’audience au cours des dernières années en raison de la fragmentation de l’audience et de la croissance du streaming.

Avec le départ de M. Rice, Mme Walden ajoutera ses responsabilités à ses fonctions. Elle avait auparavant été chargée de générer du contenu pour le réseau ABC ainsi que pour les chaînes câblées, notamment Freeform et les plateformes de streaming Hulu et Disney+.

Désormais, ABC News, les réseaux câblés Disney Channel, FX et National Geographic relèvent également d’elle. Elle supervise l’Onyx Collective, l’unité de Disney consacrée à la mise en valeur des créateurs de couleurs, qui a réalisé le documentaire oscarisé « Summer of Soul ».

Le créateur de « Family Guy », Seth MacFarlane, a déclaré que Mme Walden était différente de nombreux cadres hollywoodiens qui s’appuient sur la pensée de groupe, ajoutant qu’elle est prête à prendre des risques pour ce en quoi elle croit.

« Je ne l’ai jamais vue prendre une décision basée sur la peur », a-t-il déclaré.

Originaire de Los Angeles, Mme Walden, âgée de 57 ans, était obsédée par la télévision et les chevaux en grandissant, chevauchant des chasseurs de spectacles jusqu’à l’obtention de son diplôme de l’Université de Californie du Sud.

Mme Walden a commencé dans les relations publiques, y compris un passage avec la star de fin de soirée Arsenio Hall. Elle a finalement atterri à Foxc’est

studio de production télévisuelle en communication.

Elle s’est lancée dans la programmation après une présentation lors d’une retraite où elle a déclaré que le studio devait être plus agressif s’il voulait rivaliser avec Warner Bros. et d’autres rivaux. C’était un moment « Jerry Maguire », mais plutôt que de se faire virer pour avoir parlé, elle a été mutée à un poste de programmation par Peter Chernin, qui dirigeait le studio de cinéma et de télévision à l’époque.

Finalement, Mme Walden a été jumelée à Gary Newman, dont le point fort était la finance, et le duo a dirigé le studio de télévision, puis a ajouté la responsabilité du réseau Fox au cours de leur partenariat de deux décennies. M. Newman n’a pas déménagé à Disney après avoir acquis la majeure partie des actifs de divertissement de Fox en 2019. Dans son nouveau rôle, Mme Walden aura la responsabilité exclusive et fait partie d’une poignée de cadres relevant directement de M. Chapek.

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Il y avait des défis en cours de route. Les années pendant lesquelles ils ont supervisé le réseau Fox, ses cotes d’écoute et le public convoité de 18 à 49 ans ont chuté à un rythme plus rapide que ceux de la plupart de leurs rivaux, ce que certains attribuent au public plus jeune du réseau qui adopte le streaming et d’autres plateformes plus rapidement que le des publics plus âgés sur les autres réseaux.

Cadre exigeante et en quelque sorte une chef de file, Mme Walden garde son équipe sur ses gardes, selon les personnes qui ont travaillé à ses côtés. Certains la décrivent comme une leader singulièrement concentrée qui sait quand prendre une position ferme.

Liz Meriwether, créatrice de la série limitée Hulu « The Dropout » sur Elizabeth Holmes et sa société de tests sanguins ratée Theranos, a rappelé un discours sévère de Mme Walden il y a plusieurs années alors qu’elle se sentait épuisée en tant que productrice exécutive de la comédie Fox  » Nouvelle fille. »

«Elle m’a fait un discours d’amour dur. J’avais besoin d’intensifier et de commencer à agir comme un leader et à me voir comme un leader. Ce fut un moment qui a changé ma vie. Dans de nombreux cas, j’aurais été licenciée, mais elle est allée dans l’autre sens et a mis plus de foi et de confiance en moi », a-t-elle déclaré.

Écrire à Joe Flint à joe.flint@wsj.com

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