Une banque centrale qui a relevé ses taux tôt parle maintenant de récession

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SYDNEY—La banque centrale de Nouvelle-Zélande a été parmi les premières du monde développé à relever les taux d’intérêt pour contenir une poussée de l’inflation. Quatorze mois plus tard, la banque affirme qu’elle essaie maintenant de provoquer une récession pour maîtriser les prix.

L’approche intransigeante de la Banque de réserve de Nouvelle-Zélande montre à quel point il peut être difficile pour les décideurs politiques de maîtriser l’inflation une fois qu’elle s’est enracinée. Cela survient alors que la Réserve fédérale et d’autres banques centrales adoptent une stratégie différente en se tournant vers des hausses de taux d’intérêt plus faibles, en partie parce qu’elles craignent de faire s’effondrer leur économie si elles agissent de manière trop agressive.

La RBNZ a relevé les taux d’intérêt de 0,75 point de pourcentage la semaine dernière à 4,25% et prévoit que les taux culmineront l’année prochaine à 5,50%, surprenant les économistes qui s’attendaient à des perspectives moins bellicistes. Les responsables ont déclaré que l’augmentation démesurée des taux était nécessaire car le taux d’inflation annuel était de 7,2% au troisième trimestre, après avoir à peine bougé de 7,3% trois mois auparavant.

Inquiets que la RBNZ ait envisagé d’augmenter les taux d’un point de pourcentage la semaine dernière, les législateurs ont demandé au gouverneur Adrian Orr si la banque centrale organisait intentionnellement une récession.

« C’est exact », a répondu M. Orr. «Nous essayons délibérément de ralentir les dépenses globales dans l’économie. Plus les anticipations inflationnistes diminuent rapidement, moins nous avons de travail à faire et moins il est probable que nous ayons une période prolongée de croissance faible ou négative.

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De nombreux moteurs de l’inflation en Nouvelle-Zélande, un pays du Pacifique Sud de cinq millions d’habitants, sont partagés ailleurs. Ils comprennent un marché du travail tendu, des goulots d’étranglement persistants dans la chaîne d’approvisionnement et des prix élevés de l’essence, des aliments et d’autres produits.

Adrian Orr, gouverneur de la Reserve Bank of New Zealand, dit aux ménages de « refroidir les jets » et de « penser à épargner plutôt qu’à consommer ».


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Nouvelles de Mark Graham/Bloomberg

Pourtant, les banques centrales sont divisées sur leur stratégie de maîtrise de l’inflation. Le président de la Fed, Jerome Powell, a confirmé cette semaine que les responsables étaient prêts à ralentir le rythme de la hausse des taux américains en décembre. Les banques centrales d’Australie et du Canada ont relevé leurs taux lors de récentes réunions moins que prévu. Les responsables ont expliqué ces mesures comme une vérification du pouls de la réponse des économies au resserrement rapide des conditions financières.

Certains économistes pensent que les taux en Nouvelle-Zélande n’atteindront pas 5,50% et pensent que la banque centrale peint un avenir désastreux pour effrayer les consommateurs afin qu’ils limitent leurs dépenses, une tactique connue sous le nom de mâchoire. La RBNZ prévoit une contraction économique courte et peu profonde d’environ 1 %.

« Réfléchissez davantage à vos dépenses. Pensez à épargner plutôt qu’à consommer », a déclaré M. Orr aux ménages. « Juste refroidir les jets. »

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Le message de M. Orr trouve déjà un public. Karina Sophia Kuri et son mari ont acheté une maison de trois chambres dans la banlieue d’Auckland il y a trois ans. Bien qu’elle ait récemment changé d’emploi pour un salaire plus élevé, Mme Kuri a déclaré que sa famille avait dû arrêter de manger au restaurant et qu’elle avait changé ses habitudes d’achat avant l’expiration de son prêt immobilier à taux fixe au début de 2023.

« Chaque fois que je retourne dans un supermarché, le [diapers] ont augmenté de quelques dollars, la formule a augmenté. En ce moment, nous vivons en quelque sorte sur des pilons de poulet. Et le foie ne coûte qu’un dollar », a déclaré Mme Kuri.

Lorsque la RBNZ a relevé ses taux pour la première fois en octobre 2021 en réponse aux pressions inflationnistes du rebond post-pandémique de la demande des consommateurs et de l’industrie, elle était une valeur aberrante parmi les banques centrales. En Australie, les responsables de l’époque signalaient que les taux n’augmenteraient pas avant 2024 car l’inflation était modérée. La Réserve fédérale n’a relevé ses taux qu’en mars 2022.

Certes, le resserrement agressif de la politique monétaire semble atteindre certains objectifs des décideurs politiques dans de nombreux pays. L’inflation annuelle s’est modérée aux États-Unis à 7,7 % en octobre par rapport au sommet de quatre décennies de 9,1 % en juin, tandis que les données en Australie cette semaine ont suscité l’espoir que les hausses de prix pourraient avoir atteint un sommet. Le taux d’inflation annuel dans la zone euro a baissé en novembre pour la première fois depuis la mi-2021, bien que cela soit largement lié à la baisse des prix de l’énergie.

Le défi semble plus difficile en Nouvelle-Zélande, en partie parce que les tensions sur son marché du travail sont exacerbées par les effets persistants d’une fermeture des frontières de près de 18 mois pour ralentir la propagation de Covid-19. La migration nette a été positive pendant huit années consécutives jusqu’en 2020 avant de se contracter au cours de chacune des deux dernières années. Le nombre de visiteurs annuels reste inférieur d’environ 80 % aux niveaux prépandémiques, les étudiants internationaux – qui contribuent à la main-d’œuvre occasionnelle – parmi les catégories qui n’ont pas encore récupéré.

De nombreux moteurs de l’inflation en Nouvelle-Zélande, tels que les prix alimentaires élevés, sont également ressentis par d’autres pays.


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Zhao Gang/Zuma Press

« Il y a une opinion que l’Australie a peut-être mieux réussi à s’ouvrir aux étudiants étrangers et c’est une pomme de discorde ici que cela ne se produit tout simplement pas assez vite », a déclaré Robert MacCulloch, professeur d’économie à l’Université d’Auckland.

La dépréciation du dollar néo-zélandais est un autre casse-tête. Sa valeur a chuté de plus de 20 % par rapport au billet vert entre avril et octobre. Une monnaie faible rend les articles tels que l’énergie, les véhicules et les machines plus chers à importer.

« Ce n’est pas en tête de liste avec les pandémies et les guerres, mais c’est toujours très, très important », a déclaré l’économiste en chef de la RBNZ, Paul Conway, qui a ajouté que les importations représentaient environ 50% de l’inflation locale.

L’une des raisons pour lesquelles la RBNZ pense que les ménages ne se sont pas encore ajustés à des taux plus élevés est que la plupart des hypothèques sont à durée fixe plutôt qu’à taux variable. Les taux d’environ 50% des prêts hypothécaires à durée déterminée des propriétaires occupants devraient être réinitialisés en 2023, selon les données de la Reserve Bank.

Les prêts hypothécaires à durée fixe de trois ans sont actuellement à un prix supérieur à 6 %, ce qui pourrait ajouter des centaines de dollars aux remboursements mensuels pour des emprunteurs comme Mme Kuri, dont le taux hypothécaire actuel est de 3,49 %. Elle envisage de demander à son prêteur si elle peut passer à une hypothèque à intérêt uniquement jusqu’à ce que les coûts d’emprunt diminuent, et peut transférer sa fille de 18 mois dans une garderie moins chère pour économiser de l’argent. Elle dit que sa famille pourra conserver sa maison mais que d’autres pourraient ne pas être aussi chanceux.

« Il y a tellement de gens que je connais qui ont acheté au sommet du marché avec un acompte de 5% et un taux d’intérêt de deux points », a-t-elle déclaré. « Et je pense juste qu’ils vont devoir vendre ou faire faillite. »

Écrivez à Stuart Condie à stuart.condie@wsj.com

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