Foxconn Megafactory Flop oblige la ville du Wisconsin à refondre son filet

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MOUNT PLEASANT, Wis.—Près de cinq ans après que l’assembleur d’iPhone Foxconn Technology Group a dévoilé les plans d’une usine qui transformerait ce coin du sud-est du Wisconsin en un centre de fabrication de haute technologie, seuls quelques bâtiments occupent le site de 3 000 acres, une énorme puissance la sous-station est largement inexploitée et les nouvelles routes sont peu fréquentées.

Mais Foxconn, basée à Taïwan, reste tenue de payer les améliorations des infrastructures et l’acquisition de terrains pour ses grands projets désormais abandonnés. À partir de l’année fiscale prochaine, les paiements de Foxconn à un district fiscal spécial dans ce village d’environ 27 000 personnes feront plus que doubler pour atteindre environ 36 millions de dollars par an et resteront à ce niveau pendant plus de 20 ans jusqu’à ce que la dette sur l’infrastructure soit remboursée.

Les dirigeants locaux disent qu’ils comptent sur l’entreprise pour continuer à payer la facture de centaines de millions de dollars en eau, égouts et autres améliorations qui, espèrent-ils, attireront le prochain gros poisson.

« Nous avons un site formidable qui sera attrayant pour un grand nombre de types d’utilisateurs différents », a déclaré Jim Paetsch, directeur exécutif de Milwaukee 7, un partenariat de développement économique régional.

Foxconn continue de payer la facture de centaines de millions de dollars en eau, égouts et autres améliorations qui faisaient partie de son plan d’usine.


Photo:

Mark Hertzberg/Zuma Press

Jusqu’à présent, le recrutement d’une autre entreprise a été difficile pour la zone de près de cinq milles carrés, surnommée le parc scientifique et technologique de la vallée du Wisconsin.

Les responsables locaux ont déclaré avoir passé des mois à courtiser Intel Corp.

pour construire une usine de puces, perdant finalement face à l’Ohio plus tôt cette année.

Les responsables espéraient également voir une augmentation des emplois lorsque Foxconn a annoncé l’année dernière un accord pour faire équipe avec le constructeur de voitures électriques Fisker. Inc.

Mais Foxconn a plutôt accepté d’acheter l’ancienne usine de General Motors à Lordstown,

Ohio, avec des plans pour y construire des véhicules électriques.

« Nous considérons cela comme le long jeu », a déclaré Jenny Trick, directrice exécutive de la Racine County Economic Development Corp., qui a aidé à négocier l’accord initial de Foxconn. « Il faut prévoir le meilleur et le pire. »

Mount Pleasant pourrait être en position de force, car la vitesse peut être un facteur critique lorsque d’énormes opportunités de développement économique se présentent, a déclaré Didi Caldwell, président et directeur fondateur de Global Location Strategies, une entreprise de sélection de sites de Greenville, SC. « Je dis aux communautés que vous devez être aussi prêt que possible à investir », a-t-elle déclaré.

Certains critiques pensent que l’infrastructure est plus que ce dont le site aura besoin pendant des décennies – et que cela pourrait être une question de temps avant que Foxconn décide qu’il ne veut plus suivre les paiements.

« En ce moment, c’est un projet géant de type éléphant blanc », a déclaré Steven Deller, professeur au Département d’économie agricole et appliquée de l’Université du Wisconsin-Madison. « Les conduites d’eau qu’ils ont rencontrées, l’infrastructure routière qu’ils ont rencontrée, les lignes électriques qu’ils ont rencontrées, tout cela est en surcapacité », a-t-il déclaré.

« Je pense qu’il est insensé de croire qu’à partir de l’année prochaine, ils seront prêts à nous verser 30 millions de dollars par an pendant les 24 prochaines années afin que nous ne fassions pas défaut », a déclaré Kelly Gallaher, un propriétaire local et fréquent. critique du projet. « En tant que résident et contribuable foncier, c’est terrifiant. »

Foxconn a refusé de commenter les préoccupations. Son bâtiment principal sur le site, a déclaré la société dans un communiqué, est « un atout stratégique clé pour répondre à la demande du marché pour des activités liées à Foxconn ou des activités impliquant des partenariats en coentreprise ».

Les responsables locaux affirment que si Foxconn devait se retirer, les contribuables pourraient vendre les terrains et les bâtiments de l’entreprise d’une valeur estimée à plus de 500 millions de dollars et compter sur des garanties de l’État pour une partie de la dette.

La région avait de grands espoirs en 2017, lorsque Foxconn a annoncé un plan à la Maison Blanche pour construire de grands écrans plats dans une immense nouvelle usine du Wisconsin. L’usine ultramoderne emploierait 13 000 personnes et donnerait droit à près de 3 milliards de dollars de crédits d’impôt de l’État. Ensuite, le président Donald Trump a déclaré que ce serait la « huitième merveille du monde ».

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La société a contribué 60 millions de dollars à l’acquisition de terrains pour la vallée du Wisconsin et s’est engagée à rembourser quelque 300 millions de dollars en obligations pour l’achat d’infrastructures et de terrains, que le plan se concrétise ou non. Les gouvernements des États et fédéral ont investi des dizaines de millions de dollars pour étendre l’Interstate 94 à proximité. Les contribuables du service public local paient la facture de la centrale électrique sur le site.

Mais Foxconn a rapidement perdu son plan, invoquant des coûts de fabrication élevés aux États-Unis, tout en s’engageant à créer 13 000 emplois principalement axés sur la recherche.

À plusieurs reprises, la société a déclaré qu’elle prévoyait de fabriquer des kiosques à café de haute technologie, des ventilateurs ou des véhicules électriques sur le site, bien qu’aucun des plans ne se soit concrétisé. L’année dernière, Foxconn a officiellement renoncé aux plans d’un énorme projet et a signé un nouvel accord incitatif réduit avec l’État. Les crédits d’impôt plafonnent désormais à 80 millions de dollars pour la création de près de 1 500 emplois d’ici 2024.

L’entreprise a refusé de dire combien d’employés elle compte actuellement ou ce qu’ils font sur le site. À la fin de 2020, il avait créé 579 emplois, selon son dernier dépôt auprès de l’État, et était éligible pour recevoir les premiers 28,8 millions de dollars de crédits d’impôt.

Écrire à Joe Barrett à joseph.barrett@wsj.com

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