La Chine excelle dans les classements Google sur les recherches Xinjiang et Covid-19

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HONG KONG—La campagne mondiale de la Chine pour étendre la portée de ses positions politiques l’aide à sécuriser un élément convoité de l’immobilier en ligne : les résultats de recherche de première page sur Google et d’autres grands portails occidentaux.

Selon un nouveau rapport de la Brookings Institution et d’un autre groupe de réflexion de Washington, l’Alliance for Securing Democracy, du contenu reflétant la position de Pékin sur son bilan en matière de droits de l’homme et les origines de Covid-19 apparaît désormais régulièrement parmi les meilleurs résultats sur Google, Bing et YouTube. , qui cherche à étudier et à résister à l’influence des gouvernements autoritaires.

Les chercheurs des deux organisations ont découvert que les sources officielles chinoises fonctionnaient bien même avec des termes de recherche neutres, comme les noms de lieux, y compris le Xinjiang, la région chinoise éloignée où les autorités ont détenu des centaines de milliers de musulmans turcs dans le cadre d’une campagne d’assimilation forcée.

YouTube et Google, le moteur de recherche le plus populaire au monde, sont interdits en Chine. Bing, qui compte beaucoup moins d’utilisateurs, est disponible en Chine et a parfois autorisé la censure de sujets sensibles pour les utilisateurs chinois à affecter ses utilisateurs à l’étranger.

Chaque service utilise des algorithmes qui évaluent des facteurs tels que l’autorité ou la fraîcheur d’une source pour classer et mettre à jour l’ordre dans lequel le contenu apparaît dans leurs résultats.

Les points de vente contrôlés par l’État chinois avaient tendance à représenter la moitié des 10 premiers résultats de recherche de YouTube pour « Fort Detrick », une installation de biorecherche militaire américaine dont la Chine a suggéré – sans preuve – pourrait être à l’origine de Covid-19.

Les médias d’État chinois ont envoyé des journalistes en Ukraine et publié des clips de Vladimir Poutine, s’alignant sur le récit de guerre de Moscou. La guerre crée une opportunité de propagande alors que Pékin se positionne officiellement comme un parti neutre. Illustration photo : WSJ

Les recherches pour « Xinjiang » ont renvoyé du contenu provenant des médias d’État chinois dans les meilleurs résultats sur YouTube presque quotidiennement pendant la durée de l’étude, qui a couvert 120 jours de novembre à février, ainsi que près de 90 % du temps sur Google ou Bing. sites d’actualités.

Le contenu recherché provenant de fournisseurs contrôlés par l’État a généralement démenti les rapports répandus des médias et des universitaires sur les violations des droits de l’homme dans la région, les plaçant dans le cadre d’une tentative coordonnée des gouvernements occidentaux de salir la Chine.

« Franchement, j’ai été surpris », déclare Jessica Brandt, l’un des principaux auteurs du rapport qui étudie l’influence du gouvernement autoritaire sur Internet à Brookings. « Quelqu’un qui n’a même jamais rencontré ce récit mais qui recherche le Xinjiang sur Google est susceptible de rencontrer un contenu favorable à Pékin qui blanchit le bilan des droits de la Chine. »

Google, qui contrôle YouTube, travaille activement pour lutter contre les opérations coordonnées d’influence et de censure, tout en protégeant simultanément l’accès à l’information et la liberté d’expression, a déclaré un porte-parole de la société.

Un porte-parole de Microsoft Corp.

propriétaire de Bing, a déclaré que la société cherchait constamment à s’améliorer et examinait les conclusions du rapport.

Le cabinet chinois, le Conseil d’État, n’a pas répondu à une demande de commentaire.

La capacité du gouvernement chinois à influencer les meilleurs résultats de recherche au-delà de ses frontières découle du lourd investissement de Pékin dans la construction d’un réseau international de sites Web, d’agences de presse et de chaînes de diffusion pour défendre ses positions à l’échelle mondiale.

Alors que Pékin était autrefois connue pour son approche plus douce, axée sur la promotion d’histoires positives sur la Chine en tant que puissance mondiale responsable, elle est récemment passée à un style beaucoup plus agressif, prompt à contrer les critiques et à lancer des piques à l’Occident.

Dans le même temps, il a renforcé ses opérations d’influence numérique sur des plateformes interdites en Chine en embauchant des influenceurs, en produisant des campagnes médiatiques coordonnées et en lançant des centaines de nouveaux comptes Twitter affiliés à l’État pour diffuser ses opinions.

Bien que ces stratégies n’aient pas toujours été efficaces, déclenchant dans certains cas des réactions négatives, le nouveau rapport montre comment ces empreintes médiatiques croissantes ont aidé Pékin à remporter la première place sur certaines des sources d’information les plus fiables de l’Occident.

« La recherche est particulièrement invisible et supposée neutre », explique Jutta Haider, professeur d’études de l’information à l’Université de Borås en Suède. « Il y a cette idée que si vous l’utilisez pour faire vos propres recherches, vous avez le contrôle. Vous allez découvrir la vérité.

L’impact de l’influence de la recherche chinoise sur le Xinjiang est devenu clair cette semaine après qu’Adrian Zenz, un anthropologue allemand qui a enquêté sur la répression chinoise contre les musulmans, a publié les soi-disant fichiers de la police du Xinjiang, une grande mine de données qui auraient été piratées à partir de bases de données de la police chinoise contenant des photos. de plus de 2 800 détenus et des activités détaillées au sein du vaste réseau de prisons et de camps d’internement de la région. Les dossiers ont été rendus publics au moment où la haut-commissaire des Nations Unies aux droits de l’homme, Michelle Bachelet, a entamé une visite de six jours très surveillée en Chine, qui devrait inclure un voyage au Xinjiang.

Jeudi, peu de temps après la publication du trésor, une recherche basée aux États-Unis pour « Adrian Zenz » a révélé un résultat de média d’État chinois sur la première page de Google et quatre des 10 meilleures vidéos sur YouTube, attaquant les références du chercheur et accusant lui de mentir.

M. Zenz n’a pas répondu à une demande de commentaire.

Une recherche sur YouTube pour « Adrian Zenz » le 26 mai montre que le média d’État chinois CGTN est en tête des résultats.


Photo:

Capture d’écran de YouTube

Selon les chercheurs, le roulement à haute fréquence produit par les médias d’État chinois leur donne un avantage sur les recherches d’actualités et sur YouTube, qui sont constamment mises à jour et donnent plus de poids au contenu récent.

« Les médias occidentaux et les groupes de réflexion ne produisent pas tous les jours de contenu sur le Xinjiang », a déclaré Bret Schafer, un autre auteur principal du rapport qui dirige des recherches sur la manipulation de l’information à l’Alliance pour la sécurisation de la démocratie. « Les médias d’État chinois le sont. »

Pour « Fort Detrick », une vidéo intitulée « Comment est terrifiante l’histoire du laboratoire américain de Fort Detrick ? » – qui met en évidence l’étude du laboratoire sur « les agents pathogènes dangereux, y compris les frères et sœurs proches du nouveau coronavirus » – est apparue comme le premier résultat pour la plupart des la durée de l’étude.

Peu de scientifiques en dehors de la Chine ont soutenu l’idée que Covid-19 pourrait provenir de la base militaire américaine et le directeur général de l’OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus, a résisté aux appels de la Chine à une enquête.

Les médias d’État chinois ont pu atteindre régulièrement les meilleurs résultats sur la recherche sur le Web, qui donne la priorité aux mesures de la qualité d’une source, pour des termes plus ciblés comme « terrorisme du Xinjiang » ou le nom de M. Zenz, reflétant la création par Pékin d’un réseau d’information robuste, selon à Joan Donovan, directrice de recherche du Shorenstein Center on Media, Politics and Public Policy de Harvard.

« Pour arriver sur la première page de Google n’est pas par accident », a déclaré Mme Donovan, qui n’a pas participé à la recherche.

Google a déclaré que certains des termes de recherche représentent des soi-disant vides de données, ou des sujets avec peu de contenu en ligne, qui sont relativement faciles à dominer – un défi connu que la société dit s’efforcer de résoudre.

YouTube propose un panneau d’informations qui donne aux utilisateurs plus de contexte sur la source d’un contenu, y compris s’il provient de médias gérés par l’État. Google expérimente une fonctionnalité similaire.

Les chercheurs affirment que l’empreinte de Pékin sur la recherche s’étend au-delà des médias d’État chinois. Au cours de leur analyse, ils ont trouvé 19 sources non ouvertement affiliées au gouvernement chinois, mais qui republient régulièrement le contenu de l’État chinois textuellement par le biais d’accords de syndication, augmentant la prévalence totale des messages de Pékin dans les meilleurs résultats de près de 10 %.

Écrire à Karen Hao à karen.hao@wsj.com

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