La Chine lutte contre la crise économique et s’en tient au coûteux « zéro COVID »

Economie

Les dirigeants chinois luttent pour inverser un marasme économique sans renoncer aux tactiques anti-virus qui ont fermé Shanghai et d’autres villes, ajoutant aux défis du président Xi Jinping alors qu’il tente de prolonger son mandat au pouvoir. Le Parti communiste au pouvoir a déclaré que son objectif « zéro COVID » de prévenir toutes les infections est prioritaire sur l’économie. Il s’agit d’une décision aux implications mondiales et qui intervient malgré les avertissements d’experts, dont le chef de l’Organisation mondiale de la santé, selon lesquels l’objectif pourrait être inaccessible.

« Nous ne pensons pas que ce soit durable », a déclaré mardi le directeur général de l’OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus. La Chine a maintenu le nombre d’infections à un faible niveau jusqu’au début de cette année avec une stratégie qui a fermé les villes, mais a entraîné une flambée des coûts. Pékin est passé au «nettoyage dynamique» qui scelle les bâtiments ou les quartiers en cas d’infection. Mais avec des milliers de nouveaux cas de la variante hautement infectieuse de l’omicron signalés chaque jour, cela maintient la plupart des 25 millions d’habitants de Shanghai à la maison. De grandes parties de Pékin et d’autres villes comptant des dizaines de millions d’habitants sont également fermées, ce qui perturbe la fabrication et entrave le flux mondial de marchandises, des smartphones au minerai de fer, augmentant les risques d’inflation aux États-Unis et en Europe. Les dépenses de consommation sont faibles, ce qui refroidit la demande chinoise d’importations.

Le parti au pouvoir promet des remboursements d’impôts et d’autres aides aux entrepreneurs en difficulté sur lesquels Pékin compte pour créer des emplois et de la richesse. Le Premier ministre Li Keqiang, le numéro 2, a averti la semaine dernière que la situation de l’emploi était « complexe et sombre ». Mercredi, lors d’une réunion du Cabinet, Li a appelé les responsables à concentrer leurs politiques de dépenses et de crédit sur la prévention des pertes d’emplois, ont rapporté la télévision d’État et l’agence de presse officielle Xinhua. Ils n’ont donné aucun détail sur d’éventuelles nouvelles initiatives.

Malgré les promesses d’aide, les prévisionnistes affirment que la croissance économique au cours du trimestre en cours chutera à 1,8 % il y a un an, contre 4,8 % anémique au dernier trimestre. La croissance pour l’année complète devrait être aussi faible que 3,8 %, en dessous de l’objectif officiel de 5,5 % du parti au pouvoir et moins de la moitié de l’expansion de 8,1 % de 2021. « Le gouvernement chinois est prêt à faire des sacrifices sur l’économie à court terme pour faire du commerce pour une croissance à long terme », a déclaré l’économiste de Nomura, Ting Lu. Cependant, a-t-il déclaré, « atteindre zéro COVID » est assez difficile, car l’omicron est plus contagieux ». Un porte-parole du ministère des Affaires étrangères a qualifié mercredi l’approche de la Chine de réaliste.

La stratégie de la Chine n’est « pas de viser zéro infection mais de contrôler la situation épidémique dans les plus brefs délais et au coût social le plus bas », a déclaré Zhao Lijian. « La grande majorité des gens dans la plupart des régions de Chine vivent et travaillent normalement. » Les plaintes concernant les pénuries alimentaires et autres difficultés et les vidéos publiées en ligne montrant des habitants de Shanghai et d’autres régions se disputant avec la police ont été supprimées par les censeurs. La frustration du public et les pertes économiques ajoutent aux complications pour Xi avant un congrès du parti au pouvoir en octobre ou novembre au cours duquel il devrait tenter de rompre avec la tradition et s’octroyer un troisième mandat de cinq ans à la tête.

Xi, le dirigeant chinois le plus dominant depuis au moins les années 1980, devrait toujours obtenir un autre mandat. Mais les experts disent que ses rivaux pourraient avoir un effet de levier pour réduire ses pouvoirs. Les partisans des réformes économiques de type marché veulent également faire reculer les politiques qui favorisent l’industrie d’État et un contrôle plus strict du secteur privé, le moteur économique de la Chine.

Se quereller sur le coût des stratégies antivirus donne « une ouverture à ses adversaires factionnels » avec « des liens plus profonds avec les secteurs commerciaux », a déclaré Diana Choyleva d’Enodo Economics dans un rapport. « Ils sont plus conscients que Xi et ses partisans de l’impact du zéro-Covid sur l’économie et sur les citoyens de la classe moyenne. » Dans un signe que l’industrie privée s’affaiblit, 4,4 millions d’entreprises ont fermé l’année dernière tandis que seulement 1,3 million de nouvelles entreprises ont ouvert, contre 13,8 millions en 2019, selon Choyleva.
Les restrictions COVID ont fermé des usines ou suspendu l’accès aux centres de fabrication pour l’automobile, l’électronique et d’autres industries, notamment Changchun et Jilin dans le nord-est et Guangzhou et Shenzhen dans le sud.

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Dans la ville centrale de Zhenzhou, le restaurant Xiao Nan Guo a fermé le 4 mai mais paie toujours ses 100 employés, selon un employé, Wang Huiqin. Elle a déclaré que les affaires avaient baissé d’environ 40% avant que les restaurants de la ville de 13 millions d’habitants ne reçoivent l’ordre de cesser de fournir un service de restauration. « Si la situation dure quelques semaines, l’entreprise peut y faire face », a déclaré Wang. « Si ça dure plus longtemps, il y aura des problèmes car les coûts seront trop élevés. » À Shanghai, la plupart des entreprises ont été fermées depuis fin mars pour un coût estimé à des dizaines de milliards de dollars par mois en activité perdue.

Le volume de fret au port de Shanghai, le plus achalandé au monde, est en baisse de 30 %. Les économistes disent que les clients étrangers recherchent des fournisseurs non chinois qui pourraient être plus susceptibles de livrer mais qui facturent plus. « Cela ajoutera encore au risque de stagflation cette année » dans les économies occidentales, a déclaré Tommy Wu d’Oxford Economics, faisant référence à un scénario de hausse des prix et une baisse de l’activité économique.

La croissance des exportations en avril a chuté à 3,7 % par rapport à l’année précédente, contre 15,7 % en mars. Les importations ont augmenté de 0,7 %, conformément à la croissance du mois précédent inférieure à 1 %. La Chine a été la seule grande économie à croître en 2020 après que Pékin a fermé des usines, des magasins et des bureaux dans tout le pays pour lutter contre le virus. Le parti au pouvoir a déclaré la victoire après quelques mois et a rouvert l’économie. L’année dernière, le gouvernement de Xi est revenu à des plans à long terme qui incluent la tentative de réduire la dette immobilière excessive. Cela a déclenché une chute des ventes de construction et de logements à la mi-2021.

Signe de l’intensité de la douleur économique, Pékin fait face à des appels d’entreprises étrangères qui évitent généralement de remettre en question la politique officielle par crainte de représailles. La Chambre de commerce américaine en Chine affirme que ses membres veulent un « équilibre plus optimal » entre la prévention des maladies et les affaires. Plus de la moitié des 121 entreprises qui ont répondu à une enquête du 29 avril au 5 mai ont retardé ou réduit leurs investissements, selon la chambre. « Les membres ne voient aucune lumière au bout du tunnel », a déclaré le président de la chambre, Colm Rafferty, dans un communiqué.

Lors d’une réunion du 5 mai, les chefs de parti ont semblé rejeter ces appels et la position de «vivre avec le virus» adoptée par d’autres gouvernements. L’assouplissement des mesures de lutte contre le virus entraînera «des infections à grande échelle, des maladies graves et des décès» et «affectera gravement  » l’économie, ont-ils déclaré dans un communiqué. Pour clore le débat, il a déclaré que « tous les secteurs de la société » devraient « unifier leurs pensées et leurs actions » avec les chefs de parti.

Au lieu d’abandonner leur objectif de croissance pour poursuivre le « zéro-COVID », les chefs de parti « veulent les deux », ont déclaré Larry Hu et Xinyu Ji du groupe Macquarie dans un rapport. « Le zéro-COVID au prix d’une augmentation du chômage est difficile à vendre pour Les principaux dirigeants chinois, en particulier en cette année d’importance politique significative », ont-ils écrit. Cette semaine, le ministère de l’Industrie a demandé aux gouvernements locaux d’aider les entrepreneurs à payer le loyer, les services publics et d’autres dépenses. Il a averti que « la situation de la production n’est pas optimiste ». « Nous devons de toute urgence prendre de nouvelles mesures efficaces », indique un communiqué du ministère.

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