La crise de l’inflation en Grande-Bretagne s’aggrave, alimentant les grèves

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L’inflation au Royaume-Uni a atteint 9,1 % en mai, un nouveau plus haut en quatre décennies, assombrissant les perspectives économiques du pays à un moment où l’agitation ouvrière monte et la désaffection croissante à l’égard du gouvernement.

Ce chiffre marque la hausse des prix la plus rapide pour une économie riche du Groupe des Sept depuis le début de la flambée mondiale au début de l’année dernière.

L’inflation rapide et les perspectives de faible croissance du Royaume-Uni ont convergé vers ce que les Britanniques ont appelé la crise du coût de la vie, qui a déplacé la pandémie, la guerre en Ukraine et le divorce du Royaume-Uni de l’Union européenne comme principale préoccupation des électeurs.

Il y a pire à venir : la Banque d’Angleterre s’attend à ce que le taux d’inflation culmine à plus de 11 % après une nouvelle hausse des prix de l’énergie domestique qui devrait être annoncée en octobre.

Alors que le taux de chômage au Royaume-Uni est faible, les salaires moyens n’ont pas suivi le rythme des prix et le pouvoir d’achat réel devrait chuter à un rythme jamais vu depuis des décennies. Partout au pays, c’est une cause d’anxiété croissante.

« Je ne peux plus forcément acheter ce que je veux sans avoir à me soucier du prix », explique Amira Doufani, Londonienne de 26 ans en congé maternité. « Sinon, je sais que je n’aurai pas assez pour payer le loyer, les factures et tout ce que je dois payer. Cela n’affecte pas seulement moi-même, mais beaucoup de gens.

Les habitants du sud-ouest rural de l’Angleterre sont confrontés aux mêmes problèmes. Bob Ashford, qui aide à gérer une banque alimentaire à Frome, une ville du sud-ouest de l’Angleterre avec une population de 26 000 habitants, a vu doubler la demande d’aide au cours de l’année écoulée.

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« Ce que nous voyons maintenant, en particulier avec la hausse de l’inflation et des coûts du carburant, c’est qu’il ne s’agit pas seulement des bas salaires », a déclaré M. Ashford. « Il s’agit aussi des personnes à revenu moyen. Ce sont des gens qui n’auraient jamais imaginé qu’ils auraient besoin de se rendre dans une banque alimentaire, et maintenant, ils y sont. C’est très difficile.

Les salaires moyens n’ont pas suivi le rythme des prix et le pouvoir d’achat réel devrait chuter à un rythme jamais vu depuis des décennies.


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La flambée de l’inflation, signalée par l’Office for National Statistics du Royaume-Uni, a eu des impacts très différents pour les travailleurs employés par des entreprises privées et ceux qui travaillent directement ou indirectement pour le gouvernement. Au cours des trois mois se terminant en mars, le salaire des travailleurs du secteur privé était de 8,2 % supérieur à celui de l’année précédente, mais de 1,6 % supérieur pour les employés du gouvernement.

Bon nombre de ces travailleurs du secteur public commencent maintenant à faire grève ou menacent de le faire. Les cheminots ont ouvert la voie avec la première d’une série de grèves mardi qui a provoqué une perturbation généralisée des déplacements. Les enseignants et les agents de santé envisagent une action similaire.

« Nous avons le sentiment que nous nous dirigeons vraiment vers un moment de crise », a déclaré Kevin Courtney, co-responsable du National Education Union, qui compte plus d’un demi-million de membres.

Le gouvernement dit qu’il essaie d’éviter une spirale inflationniste avec des salaires plus élevés conduisant à des prix encore plus élevés, ce qui pourrait entraîner des baisses plus importantes des revenus réels au cours des prochaines années. Il souhaite également réduire la masse salariale afin de pouvoir respecter les réductions d’impôt promises.

« Nous adoptons une position responsable sur les rémunérations du secteur public afin de limiter le risque que l’inflation ne devienne à la fois plus grave et dure plus longtemps que nécessaire », a déclaré Simon Clarke, ministre du Trésor.

En mai, le gouvernement a annoncé son troisième train de mesures de soutien aux Britanniques touchés par la hausse des factures d’énergie, une grande partie des 15 milliards de livres, soit 18,4 milliards de dollars, allant aux ménages les plus pauvres. Mais même après l’octroi de ce soutien, l’Institut national de recherche économique et sociale estime que 1,2 million de ménages font face à des factures alimentaires et énergétiques supérieures à leurs revenus.

Alors que les inquiétudes concernant l’économie britannique ont augmenté, le soutien au Premier ministre Boris Johnson s’est affaibli.


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En plus de subir le taux d’inflation le plus élevé du G-7, le Royaume-Uni est confronté aux perspectives de croissance les plus faibles du Groupe des 20 grandes économies, à l’exception de la Russie. Dans un rapport publié plus tôt ce mois-ci, l’Organisation de coopération et de développement économiques a déclaré qu’elle s’attendait à ce que l’économie britannique stagne en 2023, les États-Unis prévoyant une croissance de 1,2 % et la zone euro de 1,6 %.

L’économie s’est contractée en mars et avril, et la BOE s’attend à ce que la production diminue de 0,3 % au cours des trois mois se terminant en juin par rapport au premier trimestre. Alors qu’une partie de cette baisse serait due à des effets ponctuels, tels que des vacances prolongées pour célébrer les 70 ans de règne de la reine Elizabeth II, les économistes s’attendent à ce que la faiblesse persiste jusqu’à la fin de l’année prochaine.

Dans une note aux clients, les économistes de la Berenberg Bank ont ​​écrit qu' »une récession semble être en cours » et ont estimé que l’économie se contracterait de 2,2% entre ce trimestre et les trois premiers mois de l’année prochaine.

La combinaison d’une inflation très élevée et d’une faible croissance est un défi pour les responsables de la tarification de la BOE.

« Une inflation constamment élevée et une récession peu profonde prévue à la fin de 2022 signifient que le Comité de politique monétaire continue de marcher sur la glace avec des risques accrus d’approfondir la récession si les taux sont relevés de manière rigoureuse », a déclaré Urvish Patel, économiste au NIESR.

Alors que les inquiétudes concernant l’économie ont augmenté, le soutien au Premier ministre Boris Johnson s’est affaibli. Selon un sondage régulier de la société de sondage YouGov,

début juin, 12 % des Britanniques pensaient que le gouvernement gérait bien l’inflation, contre 77 % qui pensaient qu’il fonctionnait mal. Une série de sondages récents montre que le Parti travailliste d’opposition a une avance significative.

Ayant perdu du terrain à Londres et ailleurs lors des élections municipales de mai, M. Johnson fait face à une défaite probable lors de l’une des deux élections spéciales à la législature qui doivent se tenir la semaine prochaine. Les sondages suggèrent que son parti pourrait perdre une deuxième circonscription électorale dans le Devon rural qui a toujours voté pour les conservateurs.

Écrire à Elissa Miolene à elissa.miolene@wsj.com et Paul Hannon à paul.hannon@wsj.com

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