La décision de Biden sur le pardon des prêts étudiants est peu probable jusqu’à plus tard cet été, selon les responsables

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WASHINGTON – Le président Biden décidera probablement plus tard cet été d’annuler partiellement la dette de prêt étudiant de millions d’emprunteurs, selon des responsables de l’administration et d’autres personnes proches du dossier, après que le président a déclaré il y a plus d’un mois qu’il pèserait sur le problème dans les prochaines semaines.

Les responsables ont déclaré que M. Biden annoncerait probablement ses plans en juillet ou août, plus près du moment où la pause liée à la pandémie dans les paiements des prêts étudiants fédéraux devrait expirer, alors que le président et ses conseillers principaux continuent de peser les retombées politiques et économiques. d’un tel mouvement. Plus tôt cette année, l’administration Biden a prolongé la pause, qui est en vigueur depuis mars 2020, jusqu’au 1er septembre.

Ce retard signifie que les quelque 40 millions de personnes qui doivent environ 1,6 billion de dollars de dettes d’études fédérales devront peut-être attendre pour savoir si elles peuvent voir tout ou partie de leurs prêts effacés.

La Maison Blanche a refusé de commenter les discussions internes. « L’administration continue d’évaluer les options d’annulation et aucune décision n’a été prise », a déclaré un responsable de la Maison Blanche.

M. Biden a longtemps été sceptique quant à l’utilisation de son pouvoir exécutif pour effacer la dette de prêt étudiant. Les responsables ont déclaré qu’il restait préoccupé par les effets possibles que cette décision pourrait avoir sur l’inflation record, prudent quant à tout ce qui pourrait être perçu comme contribuant à des prix élevés. Certaines personnes proches de M. Biden ont déclaré qu’il s’était néanmoins réchauffé à l’idée ces derniers mois, alors que des défenseurs à l’intérieur et à l’extérieur de l’administration lui ont lancé des appels passionnés pour qu’il agisse.

Les taux d’intérêt sur les prêts étudiants ont atteint leur plus haut niveau depuis des années. Dion Rabouin du WSJ explique comment ils sont calculés et pourquoi les taux de cette année sont si élevés après avoir atteint un creux record en 2020. Illustration : David Fang

Les élections de mi-mandat de novembre sont suspendues au-dessus de toutes les discussions, au cours desquelles les démocrates sont confrontés à la perspective de pertes généralisées. Les conseillers du président évaluent le coup de pouce politique qui pourrait provenir de la remise de prêts aux jeunes et à d’autres contre le contrecoup des électeurs qui ne sont pas allés à l’université, n’ont pas de prêts ou les ont déjà remboursés.

Certains législateurs républicains ont accusé les démocrates d’utiliser l’allégement de la dette comme un jeu irresponsable pour les votes.

Les responsables de la Maison Blanche ont élaboré une série de propositions, ont déclaré des responsables et d’autres personnes proches du dossier, et attendent que le président prenne une décision finale. Les conseillers du président hésitaient à prédire où M. Biden pourrait atterrir. Mais des personnes familières avec les discussions internes ont déclaré que le résultat le plus probable semblait être une remise de dette d’environ 10 000 dollars par emprunteur. Les personnes gagnant moins de 125 000 dollars par an environ seraient éligibles au programme, bien que ce chiffre soit en constante évolution, ont déclaré les gens.

M. Biden a déjà exclu d’annuler jusqu’à 50 000 $ de dette étudiante par emprunteur, la proposition soutenue par la sénatrice du Massachusetts Elizabeth Warren et d’autres démocrates progressistes de premier plan.

« Je n’envisage pas une réduction de dette de 50 000 $. Mais je suis en train d’examiner de près s’il y aura ou non… une remise de dette supplémentaire, et j’aurai une réponse à ce sujet dans les deux prochaines semaines », a déclaré M. Biden aux journalistes fin avril.

Les conseillers du président ont discuté d’autres restrictions, notamment la limitation de tout plan d’annulation de dette aux étudiants de premier cycle ou aux personnes qui fréquentent les universités publiques. Certains des conseillers de M. Biden ont plaidé en faveur d’un large pardon, arguant, par exemple, que ce serait une erreur d’exclure du programme les enseignants et autres titulaires de diplômes supérieurs qui gagnent généralement peu d’argent.

Un autre facteur compliquant la décision : comment mettre en œuvre un nouveau programme gouvernemental d’envergure. Le ministère de l’Éducation est déjà accablé par la liste existante de programmes de remise de prêt plus étroits pour les personnes qui travaillent dans des emplois liés à la fonction publique ou qui ont été fraudées par des écoles à but lucratif. Un programme d’annulation de prêt plus large pourrait obliger des millions d’Américains à déposer des documents au gouvernement détaillant leurs revenus.

Le ministère de l’Éducation a jusqu’à présent annulé environ 25 milliards de dollars de prêts étudiants grâce à une approche au coup par coup qui s’est concentrée sur les emprunteurs fraudés par des écoles à but lucratif, les étudiants handicapés et ceux inscrits à des programmes d’exonération de prêt de la fonction publique.

« S’il y a une décision de faire une large [loan forgiveness], c’est évidemment quelque chose qui aiderait beaucoup d’emprunteurs », a déclaré lundi James Kvaal, le responsable n ° 2 du département de l’éducation, lors d’un événement organisé par le Bipartisan Policy Center. « En même temps, et je pense que les étudiants et autres défenseurs de la large base vous le diront, nous avons également besoin de solutions permanentes. »

Certains économistes préviennent que l’annulation de la dette étudiante exacerberait les pressions sur les prix. L’inflation est proche des sommets de quatre décennies, avec un taux annuel de 8,3 % en avril. Le ministère du Travail publiera vendredi son rapport sur l’indice des prix à la consommation de mai.

Le Comité pour un budget fédéral responsable, une organisation à but non lucratif indépendante et non partisane, a estimé que l’annulation de toute la dette étudiante fédérale augmenterait la consommation des ménages de 70 milliards de dollars à 95 milliards de dollars et augmenterait l’inflation de 0,37 à 0,5 point de pourcentage, sur la base de la mesure préférée de la Réserve fédérale, dans le un an après la reprise des paiements. Cela suppose que la majorité des dépenses de consommation accrues entraînent des augmentations de prix plutôt qu’une augmentation de la production, ce qui atténuerait l’inflation.

La maison Blanche a soulevé un problème avec des parties de l’analyse du CRFB.

Environ 15 millions d’emprunteurs, soit plus du tiers de tous les titulaires de prêts étudiants fédéraux, ont une dette d’études de 10 000 $ ou moins. S’ils remplissent les conditions de revenus fixées par l’administration, ils pourraient voir leurs ardoises effacées.

« L’effet positif le plus clair est si vous avez 10 000 $ ou moins de dettes, parce que vous êtes absent », a déclaré Robert Kelchen, professeur de politique éducative à l’Université du Tennessee à Knoxville. Mais même pour ces emprunteurs, l’impact immédiat sur leur pouvoir d’achat serait relativement modéré : ils ne recevraient pas de chèque de 10 000 $, mais n’auraient plus à effectuer de remboursements mensuels si et quand la pause de paiement actuelle prend fin.

« À court terme, s’il y a annulation de la dette, vous ne donnez pas vraiment aux gens de l’argent qu’ils n’auraient pas déjà eu ce mois-ci », a déclaré Constantine Yannelis, professeur de finance à la Booth School of Business de l’Université de Chicago.

Les effets inflationnistes à court terme de l’annulation de la dette étudiante seraient particulièrement difficiles à analyser, selon les économistes, car personne n’a eu besoin d’effectuer de paiements sur les prêts étudiants fédéraux et les taux d’intérêt ont été fixés à 0% depuis mars 2020, bien qu’un petit sous-ensemble d’emprunteurs a continué à payer.

Cette politique permet aux emprunteurs d’économiser environ 5 milliards de dollars en intérêts chaque mois, selon le ministère de l’Éducation, mais certains économistes ont critiqué la pause dans les paiements comme inflationniste. L’ancien secrétaire au Trésor Lawrence Summers

appelé la pause « inapproprié à un moment où l’économie est en surchauffe. »

La Maison Blanche n’est pas d’accord: l’économiste de l’administration Jared Bernstein a qualifié les effets inflationnistes de la pause d’extrêmement négligeables, et Brian Deese, le chef du Conseil économique national, a déclaré que les effets à court terme sur les prix seraient probablement assez faibles.

L’administration Biden a justifié la pause des paiements en soulignant le risque que de nombreux emprunteurs fassent défaut si les paiements devaient reprendre maintenant. La pause a été prolongée six fois, le plus récemment jusqu’en août. L’annulation de la dette des emprunteurs dont le solde est supérieur à 10 000 $ leur permettrait de rembourser leur dette plus rapidement, mais à court terme, leur situation resterait sensiblement la même. Une fois la pause de paiement terminée, ils pourraient avoir un revenu disponible inférieur à celui qu’ils ont eu tout au long de la pause.

À long terme, cependant, l’annulation massive de la dette pourrait créer de réels risques inflationnistes. Si les emprunteurs supposent qu’une grande partie des prêts étudiants fédéraux sont susceptibles d’être annulés, cela augmente en fait les dépenses publiques en transformant les prêts en subventions de facto. Cela pourrait également encourager les collèges et les universités à continuer d’augmenter les frais de scolarité en s’attendant à ce que les coûts ne soient finalement pas assumés par leurs étudiants.

La nouvelle crise de la dette étudiante

Écrire à Andrew Restuccia à andrew.restuccia@wsj.com et Gabriel T. Rubin à gabriel.rubin@wsj.com

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