La secrétaire au Trésor Yellen dit qu’elle s’est trompée sur l’inflation

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La secrétaire au Trésor, Janet Yellen, a déclaré mardi que ses projections d’inflation étaient erronées dans les déclarations qu’elle avait faites l’année dernière alors que les prix à la consommation commençaient à grimper à leur plus haut niveau depuis des décennies.

« Je pense que je me trompais alors sur la voie que l’inflation suivrait », a déclaré Mme Yellen dans une interview à CNN mardi soir. « Il y a eu des chocs imprévus et importants sur l’économie qui ont fait grimper les prix de l’énergie et des denrées alimentaires et des goulots d’étranglement de l’approvisionnement qui ont gravement affecté notre économie, ce que je n’avais pas pleinement compris à l’époque. »

Les remarques de Mme Yellen interviennent alors que l’administration lance un nouvel effort pour améliorer la perception qu’ont les Américains de l’état de l’économie, avec une inflation tendant vers un sommet de 40 ans. Elle et le président Biden ont rencontré mardi le président de la Réserve fédérale, Jerome Powell, pour discuter des mesures que l’administration et la banque centrale prennent pour faire face à une inflation élevée.

La Réserve fédérale est en train de monter un mouvement agressif pour combattre l’inflation en augmentant les taux d’intérêt. La banque centrale lance également un plan pour commencer à réduire son portefeuille d’actifs de 9 billions de dollars en permettant aux titres d’arriver à échéance sans réinvestir leur produit dans de nouveaux, une décision qui pourrait exercer une pression à la hausse sur les taux d’intérêt.

L’administration Biden, quant à elle, a déclaré qu’elle ferait une campagne de messagerie d’un mois en juin pour mettre en évidence les points positifs de l’économie et défendre le programme économique de M. Biden.

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L’année dernière, les responsables de l’administration ont déclaré à plusieurs reprises qu’ils s’attendaient à ce que l’inflation élevée soit temporaire. Mme Yellen en mars 2021 a déclaré dans une interview à ABC que l’économie américaine faisait face à un « petit risque » d’inflation. « Je pense que c’est gérable », a-t-elle déclaré.

En mai 2021, elle a également déclaré au Wall Street Journal qu’elle n’anticipait pas de problème inflationniste. Plus récemment, les responsables de l’administration ont reculé en qualifiant l’augmentation de temporaire.

« Nous avons un marché du travail très solide qui a été réalisé, mais l’inflation est bien trop élevée et c’est vraiment un lourd fardeau pour les ménages américains », a déclaré mercredi Mme Yellen sur CNBC. « Et donc maintenir le plein emploi tout en faisant baisser l’inflation, c’est la priorité du président. Et je pense que cela correspond à la façon dont la Fed le voit. »

L’inflation, mesurée par l’indice des prix à la consommation, avait bondi à un taux annuel de 8,5 % en mars 2022, selon le département du Travail. Il s’agit du gain le plus important en quatre décennies, et bien supérieur à un taux légèrement supérieur à 2 % avant le début de la pandémie au début de 2020. L’inflation à la consommation a légèrement diminué en avril pour atteindre un taux de 8,3 %.

Le président Biden a déclaré mardi lors d’une réunion avec le président de la Réserve fédérale, Jerome Powell, qu’il continuerait de respecter l’indépendance de la Réserve fédérale dans la lutte contre l’inflation, qu’il a qualifiée de priorité absolue de son administration. Photo : Kevin Dietsch/Getty Images

Pour lutter contre une inflation historiquement élevée, la Fed est en train de relever les taux d’intérêt au rythme le plus agressif depuis les années 1980. Les minutes de la réunion politique de la Fed des 3 et 4 mai, publiées la semaine dernière, montrent que la banque centrale devrait relever son taux d’intérêt de référence d’un demi-point de pourcentage lors de ses deux prochaines réunions, en juin et juillet.

Pendant ce temps, la Fed devrait commencer mercredi à réduire son portefeuille d’actifs de 9 billions de dollars, qui a doublé depuis mars 2020 alors qu’elle se lançait dans un programme de relance massif. La Fed a cessé d’augmenter ses avoirs en titres du Trésor et en titres adossés à des créances hypothécaires en mars, mais a maintenu ces avoirs stables en réinvestissant le produit des titres arrivant à échéance dans de nouveaux.

À partir de mercredi, il permettra jusqu’à 17,5 milliards de dollars de titres hypothécaires et 30 milliards de dollars de bons du Trésor à arriver à échéance chaque mois dans le cadre d’un plan visant à réduire passivement ses avoirs par attrition. En septembre, ces montants doubleront et la Fed autorisera 35 milliards de dollars d’obligations hypothécaires et 60 milliards de dollars de bons du Trésor à sortir du portefeuille chaque mois.

L’achat de ces titres visait à stimuler l’économie en abaissant les rendements obligataires à long terme, poussant les investisseurs à prendre plus de risques. En théorie, la réduction des avoirs de la Fed devrait avoir l’effet inverse ; en augmentant la quantité de titres disponibles pour les investisseurs privés, les prix pourraient baisser, faisant monter les rendements.

Après des décennies d’augmentations modérées des prix, l’inflation a augmenté au cours des deux dernières années en raison de l’évolution des préférences des consommateurs pendant la pandémie et du fait que les entreprises et les consommateurs ont finalement émergé des blocages et des restrictions lors des vagues précédentes de cas de Covid-19.

Les prix des denrées alimentaires aux États-Unis ont augmenté, ce qui a aggravé les pressions inflationnistes.


Photo:

Jim Watson/Agence France-Presse/Getty Images

Pendant la pandémie, les consommateurs réclamaient des biens, notamment des voitures, des appareils électroménagers et des téléviseurs. Alors que les restrictions se sont assouplies dans tout le pays, la demande de services, y compris les restaurants et les voyages, a augmenté. Les dépenses des Américains ont été stimulées par les économies liées à la pandémie, les mesures de relance fédérales et l’amélioration rapide du marché du travail.

Mais en même temps, les approvisionnements en matériaux et en main-d’œuvre étaient insuffisants. Des vagues de blocages et de restrictions à l’échelle mondiale ont rendu difficile pour de nombreuses entreprises américaines l’obtention de marchandises à l’étranger, tandis que de nombreux Américains, au moins temporairement, ont quitté le marché du travail, laissant les employeurs sans travailleurs ou devant augmenter les salaires pour attirer et retenir les employés.

Bien qu’il y ait des signes que les gains de prix ralentissent dans certaines catégories, comme les véhicules d’occasion, les économistes s’attendent à ce que le taux d’inflation reste élevé cette année et la prochaine. Le conflit en Ukraine continue d’exercer une pression sur les prix du pétrole et d’autres énergies. Les prix mondiaux pourraient augmenter alors que l’Europe s’efforce de réduire les importations d’énergie russe. Les prix des denrées alimentaires aux États-Unis ont également augmenté, tout comme des articles tels que les billets d’avion.

M. Biden a déclaré que la lutte contre l’inflation était sa priorité absolue, car les données des sondages montrent que les Américains sont mécontents de l’état de l’économie et que les républicains saisissent la question pour critiquer les démocrates avant les élections de mi-mandat qui décideront du contrôle du Congrès. Les républicains ont accusé les dépenses publiques sous l’administration Biden d’une inflation élevée.

Écrire à Amara Omeokwe à amara.omeokwe@wsj.com

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