La start-up de santé mentale Cerebral étudiée par la FTC

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La Federal Trade Commission a ouvert une enquête sur la startup de santé mentale Cerebral Inc., selon une lettre que la FTC a envoyée à la société et qui a été examinée par le Wall Street Journal.

Dans la lettre datée du 1er juin, la FTC a déclaré qu’elle enquêtait sur la question de savoir si Cerebral s’était livré à des pratiques trompeuses ou déloyales liées à la publicité ou au marketing des services de santé mentale. La lettre ordonnait également à l’entreprise de conserver les documents.

La lettre de la FTC demande à Cerebral de répondre à des dizaines de questions liées à son activité. En particulier, il recherche des informations relatives à tous les programmes où Cerebral continue de facturer aux clients des frais d’abonnement jusqu’à ce que le client annule, également appelés «programmes d’option négative».

Cerebral a déclaré dans un communiqué qu’il avait l’intention de coopérer pleinement avec la FTC et qu’il s’efforçait d’améliorer son service aux patients. La société a déclaré qu’elle avait récemment entrepris un effort pour repenser le processus d’annulation.

Un porte-parole de la FTC a refusé de commenter.

La demande d’enquête civile de la FTC fait suite à une assignation à comparaître que la société a déclaré que son groupe médical avait reçu début mai des procureurs fédéraux dans le cadre d’une enquête sur d’éventuelles violations de la loi sur les substances contrôlées.

Cerebral a déclaré dans un communiqué au moment où il a reçu l’assignation à comparaître, qu’il avait l’intention de coopérer à l’enquête et qu’aucune autorité de régulation ou d’application de la loi ne l’a accusé d’avoir enfreint une loi.

La FTC a publié une nouvelle déclaration de politique d’application en octobre dernier mettant en garde les entreprises contre l’utilisation de tactiques « qui trompent ou piègent les consommateurs dans les services d’abonnement ».

Plusieurs patients ont déclaré au Journal qu’ils avaient du mal à annuler leurs comptes et à recevoir des remboursements pour des services qu’ils n’avaient pas utilisés. Certains patients ont déclaré qu’ils avaient dû demander à leurs institutions financières de bloquer Cerebral afin d’arrêter les accusations. Beaucoup ont partagé des plaintes similaires sur les réseaux sociaux et des sites d’avis tels que Trustpilot.

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Cerebral a atteint une valorisation de 4,8 milliards de dollars moins de deux ans après le lancement de ses services. Il s’est rapidement développé en annonçant des traitements de santé mentale en ligne, d’abord pour la dépression et l’anxiété, puis pour le trouble d’hyperactivité avec déficit de l’attention.

Mais la success story s’est effondrée ces derniers mois alors que la société a été confrontée à des questions sur ses pratiques de prescription concernant des substances contrôlées comme Adderall pour traiter le TDAH.

En mai, la société a licencié Kyle Robertson, son directeur général. SVC Santé Corp.

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et Wal-Mart Inc.

WMT 0,04 %

cessé de remplir ses prescriptions pour les substances contrôlées. La semaine dernière, l’unité d’assurance CVS Aetna a annoncé qu’elle supprimerait Cerebral en tant que fournisseur de réseau et UnitedHealth Group Inc.

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La branche des services de santé d’Optum a déclaré mardi dans un communiqué qu’elle retirerait les fournisseurs cérébraux de son réseau en août. Entre-temps, la direction de Cerebral a averti le personnel de s’attendre à des licenciements.

Cerebral a déclaré dans son communiqué qu’il avait été avisé que UnitedHealth mettait fin à la couverture sans motif à compter du 29 août. Insider avait précédemment rapporté la décision d’Optum.

Cerebral a déclaré qu’il répondait à un besoin important de services de soins de santé mentale à un moment où la demande dépasse l’offre. La société a déclaré qu’elle ne prescrivait plus la plupart des substances contrôlées et qu’un « pourcentage à un chiffre » de ses patients recevait une substance contrôlée pour traiter le TDAH. De nombreux patients disent que l’entreprise les a aidés à obtenir les soins de santé mentale dont ils avaient besoin.

Écrire à Rolfe Winkler à rolfe.winkler@wsj.com et Khadeeja Safdar à khadeeja.safdar@wsj.com

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