Le conseil d’administration de la WWE sonde le pacte secret de 3 millions de dollars par le PDG Vince McMahon, selon des sources

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Le conseil d’administration de World Wrestling Entertainment Inc.

WWE 4,95 %

enquête sur un règlement secret de 3 millions de dollars que le directeur général de longue date, Vince McMahon, a accepté de payer à un employé partant avec qui il aurait eu une liaison, selon des documents et des personnes familières avec l’enquête du conseil.

L’accord de séparation de janvier 2022 interdit à la désormais ancienne employée, qui a été embauchée comme parajuriste en 2019, de discuter de sa relation avec M. McMahon ou de le dénigrer, ont déclaré les gens.

L’enquête du conseil d’administration, qui a débuté en avril, a mis au jour d’autres accords de non-divulgation plus anciens impliquant des allégations d’anciennes employées de la WWE d’inconduite de la part de M. McMahon et de l’un de ses principaux dirigeants, John Laurinaitis, responsable des relations avec les talents à la WWE, ont déclaré les gens. . Le Journal n’a pas pu déterminer combien d’accords antérieurs étaient examinés.

L’avocat externe du conseil recueillait encore des informations sur les autres NDA cette semaine, mais a déterminé que les paiements totalisaient des millions de dollars, ont déclaré les gens.

Les huit administrateurs indépendants du conseil d’administration ont retenu les services du cabinet d’avocats new-yorkais Simpson Thacher & Bartlett LLP pour mener l’enquête, a déclaré l’une des personnes. Les conclusions préliminaires du conseil sont que M. McMahon a utilisé des fonds personnels pour payer les anciennes employées qui ont signé les accords, y compris celui impliquant des allégations contre M. Laurinaitis, a déclaré cette personne.

Plus généralement, le cabinet d’avocats évalue également les programmes de conformité et de ressources humaines de la WWE et la culture d’entreprise, a déclaré la personne.

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Un porte-parole de la WWE a déclaré que la société, qui gère l’entreprise de lutte la plus célèbre au monde, coopère pleinement avec l’enquête du conseil d’administration et que la relation avec l’ex-parajuriste était consensuelle. Il a ajouté que la société prend les allégations au sérieux et les traite de manière appropriée.

MM. McMahon et Laurinaitis n’ont pas répondu directement aux demandes de commentaires.

Stephanie McMahon, son mari, Paul Levesque, Dwayne ‘The Rock’ Johnson et Vince McMahon lors d’un événement WrestleMania en 2013. Mme McMahon et M. Levesque sont membres du conseil d’administration de la WWE, qui est dirigé par M. McMahon.


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Taylor Hill/Getty Images

Dans une lettre au Wall Street Journal, l’avocat de M. McMahon, Jerry McDevitt, a déclaré que l’ancien parajuriste n’avait formulé aucune plainte pour harcèlement contre M. McMahon et que « la WWE n’a versé aucune somme d’argent » à l’ex-employé ». à son départ. »

La WWE a enregistré des revenus record de 1,1 milliard de dollars l’année dernière et un revenu net de 180,4 millions de dollars, la plupart de ses revenus provenant de la vente de droits de contenu, y compris un accord exclusif de cinq ans avec la plate-forme de streaming Peacock de NBCUniversal en 2021 qui est évalué à 1 milliard de dollars.

La WWE a également des accords de licence TV avec Fox Corp.

et NBCUniversal, et a récemment conclu son premier accord de distribution internationale autonome avec Disney Plus Hotstar en Indonésie. Fox Corp. et la société mère du Wall Street Journal, News Corp, partagent une propriété commune.

La WWE cherche également à conclure davantage d’accords internationaux et ses négociations plus près de chez elle. L’accord de la société avec Hulu, qui diffuse Monday Night Raw de la WWE, devrait expirer plus tard cette année. Walt Disney Co.

détient une participation majoritaire dans la plateforme de streaming.

Le conseil d’administration de 12 membres comprend plusieurs dirigeants de la WWE et des membres de la famille McMahon, dont M. McMahon, qui est président; sa fille Stéphanie McMahon ; son mari, Paul Levesque, mieux connu sous le nom de lutteur Triple H; et le président de la WWE Nick Khan. Man Jit Singh, un ancien dirigeant de Sony Pictures Home Entertainment, est le principal réalisateur indépendant et dirige l’enquête, selon des personnes qui la connaissent bien.

Mme McMahon a quitté son rôle de directrice de la marque de la WWE le mois dernier, écrivant dans un article sur LinkedIn qu’elle « prenait ce temps pour se concentrer sur ma famille » mais qu’elle prévoyait de revenir.

Bien que ses actions soient cotées en bourse, M. McMahon contrôle effectivement la société, comme le montrent les dépôts de titres de la WWE, car il détient la majorité des actions de classe B de la société, ce qui lui donne la majorité des droits de vote des actionnaires. Les actions de catégorie B ont 10 fois le droit de vote des actions de catégorie A disponibles pour les investisseurs réguliers et sont détenues exclusivement par M. McMahon, sa famille et des fiducies au profit de membres individuels de la famille, selon les documents déposés.

Les membres du conseil d’administration ont appris l’accord de 3 millions de dollars dans une série de courriels anonymes qu’ils ont reçus de quelqu’un qui a déclaré que l’ancien parajuriste de la WWE était un ami.

Le premier courriel, envoyé aux membres du conseil le 30 mars, alléguait que M. McMahon, âgé de 76 ans, avait initialement embauché la femme à un salaire de 100 000 $ mais l’avait augmenté à 200 000 $ après avoir commencé une relation sexuelle avec elle. Le courriel au conseil alléguait également que M. McMahon «l’avait donnée comme un jouet» à M. Laurinaitis. Le conseil enquête sur les allégations contenues dans l’e-mail, ont déclaré les personnes proches de l’enquête.

Vince McMahon, au centre, avec Paul Levesque, mieux connu sous le nom de Triple H, et Shawn Michaels lors d’un spectacle WWE Monday Night Raw 2009 à Las Vegas.


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Ethan Miller/Getty Images

« Mon amie avait tellement peur qu’elle a démissionné après que Vince McMahon et l’avocat Jerry lui aient payé des millions de dollars pour se taire », indiquait le premier e-mail au conseil d’administration, faisant référence à l’avocat de longue date de M. McMahon, M. McDevitt, qui a négocié l’accord, selon des personnes familières avec l’enquête du conseil.

M. McDevitt, un partenaire basé à Pittsburgh du cabinet d’avocats K&L Gates, a représenté la WWE et M. McMahon pendant des décennies. Il les a défendus dans les années 1990 contre des accusations fédérales de distribution et de complot en vue de distribuer des stéroïdes aux lutteurs de la WWE. Un jury a acquitté M. McMahon et la WWE en 1994. La WWE s’associe à la société de production Blumhouse pour développer « The United States Vs. Vince McMahon », une série télévisée sur l’affaire des stéroïdes.

Les administrateurs ont reçu une copie de l’accord de 3 millions de dollars de l’un des avocats de M. McMahon le 12 juin, a déclaré une personne proche de l’enquête. L’accord de non-divulgation prévoyait un paiement initial de 1 million de dollars à l’ancien employé, les 2 millions de dollars restants devant être distribués sur une période de cinq ans, ont déclaré des personnes proches de l’accord.

L’ancienne employée, 41 ans, avait connu des moments difficiles avant de rejoindre l’entreprise et a parlé d’avoir besoin d’argent supplémentaire, ont déclaré des personnes qui lui avaient parlé pendant qu’elle travaillait à la WWE. Elle a dit qu’elle avait un diplôme en droit mais qu’elle n’avait jamais passé l’examen du barreau, disant à ses collègues que sa carrière avait été détournée alors qu’elle s’occupait d’un parent malade, ont-ils déclaré.

L’ancien employé a quitté le service juridique en 2021 pour devenir assistant de M. Laurinaitis, selon des personnes proches de l’enquête.

Vers le début de l’enquête, les avocats des administrateurs indépendants ont demandé à la WWE, à M. McMahon et à M. Laurinaitis de remettre les plaintes ou les allégations concernant les relations que les dirigeants auraient pu avoir avec les employés de l’entreprise, a déclaré l’une des personnes.

Ces derniers jours, les enquêteurs ont pris connaissance des autres accords de non-divulgation impliquant des allégations contre MM. McMahon et Laurinaitis, a déclaré la personne.

Un jury en 1994 a acquitté la WWE et Vince McMahon, montré avec sa femme Linda McMahon, des accusations fédérales de distribution et de complot en vue de distribuer des stéroïdes aux lutteurs de la WWE.


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Mark Lennihan/Associated Press

M. Laurinaitis, un ancien lutteur dont le nom de ring était Johnny Ace, est à la WWE depuis 2001 dans divers rôles et plus récemment en tant que meilleur recruteur de talents de l’entreprise. Sa biographie sur le site Web de la WWE le décrit comme « l’un des associés les plus fiables de M. McMahon ».

M. McMahon a acheté Capitol Wrestling Co., la société holding qui possédait ce qui était alors connu sous le nom de World Wrestling Federation, à son père en 1982, selon les registres de l’entreprise. En partenariat avec sa femme, Linda McMahon, qui a été à la tête de la Small Business Administration dans l’administration Trump, M. McMahon a développé l’entreprise en un colosse du boom de la lutte professionnelle des années 1980, transformant des artistes comme Hulk Hogan, « Rowdy » Roddy Piper et Jesse Ventura sont devenus des noms familiers.

Des décennies plus tard, la WWE continue de présenter M. McMahon comme essentiel au succès de l’entreprise. M. McMahon « dirige l’équipe créative qui développe les scénarios et les personnages de notre programmation (y compris notre télévision, WWE Network et d’autres programmes) », a rapporté la société dans un dossier réglementaire, qui énumère la perte potentielle du PDG en tant que facteur de risque pour les investisseurs.

Écrire à Joe Palazzolo à joe.palazzolo@wsj.com et Ted Mann à ted.mann@wsj.com

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