Le PDG de JetBlue déclare que son offre d’achat de Spirit « a le plus de sens »

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Le directeur général de JetBlue, Robin Hayes, a déclaré que la raison de la poursuite de Spirit était claire : l’achat du transporteur stimulerait la croissance, lui donnant accès aux pilotes, aux jets et à l’Airbus EADSY de Spirit. 0,14 %

carnet de commande. Les ajouts accéléreraient les plans de croissance de la société d’environ sept ans, a-t-il déclaré, la faisant passer d’environ 5% de part de marché aux États-Unis à environ 8%, ce qui en ferait un challenger plus fort pour les quatre compagnies aériennes qui dominent le transport aérien aux États-Unis.

« Il reste très peu d’opportunités », a déclaré M. Hayes dans une interview mardi. « Quand vous voyez une opportunité d’accélérer le plan, je pense que vous devez la saisir. »

JetBlue a surpris l’industrie en lançant une offre hostile – avec 30 $ par action dans une offre publique d’achat – environ deux mois après que Spirit eut accepté d’être racheté par Frontier Group Holdings Inc.

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Cette semaine, JetBlue a augmenté les frais de rupture qu’il paierait à Spirit si les régulateurs interdisaient l’accord à 350 millions de dollars, contre 200 millions de dollars auparavant. Et JetBlue a déclaré qu’il en paierait 164 millions de dollars à l’avance, mettant plus rapidement de l’argent dans les poches des investisseurs et portant son offre totale à 31,50 dollars par action.

Les investisseurs de Spirit doivent voter sur l’accord Frontier vendredi, et JetBlue a cherché à les persuader de rejeter cet accord pour faire pression sur le conseil d’administration de Spirit pour qu’il engage des discussions plus sérieuses avec JetBlue.

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JetBlue et Spirit semblaient avoir peu en commun. JetBlue essaie de se démarquer avec plus d’espace pour les jambes, des avantages tels que le Wi-Fi gratuit et une offre de classe affaires qui comprend des suites avec des portes coulissantes. Spirit vise à maintenir les coûts bas afin de pouvoir proposer des prix avantageux, attirant une clientèle à petit budget avec un produit plus simple et facturant des frais pour les extras.

M. Hayes a déclaré que les deux compagnies aériennes s’accordent mieux qu’il n’y paraît. Ils pilotent le même type de jets, ce qui peut aider à réduire les coûts et à rendre les opérations plus efficaces. Ils sont tous deux très présents sur les marchés des loisirs tels que la Floride. Et Spirit aidera JetBlue à se développer dans les hubs de ses rivaux où sa présence est plus limitée, a-t-il déclaré.

« Lorsque nous examinons les combinaisons potentielles, une combinaison Spirit-JetBlue est celle qui a le plus de sens », a-t-il déclaré.

Cela pourrait également être la dernière chance de JetBlue pendant un certain temps de conclure un tel accord. En 2016, il a perdu contre Alaska Airlines dans une guerre d’enchères pour Virgin America Inc. La perte de cet accord a retardé les ambitions de JetBlue sur la côte ouest, ont déclaré des analystes.

Certains investisseurs sont sceptiques quant aux plans de JetBlue pour Spirit. Frank Holmes, directeur général et directeur des investissements de US Global Investors,

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dit qu’il est moins clair que JetBlue et Spirit conviennent bien, et les deux sont concentrés dans l’est des États-Unis

Spirit a constamment repoussé les avances de JetBlue.


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Joe Raedle/Getty Images

D’autres ont déclaré que l’offre de JetBlue offre plus de certitude. Les actionnaires de Spirit seraient payés en espèces si l’accord était conclu, tandis que selon la proposition de Frontier, les investisseurs de Spirit recevraient des actions de la société fusionnée, qui pourraient augmenter ou diminuer en fonction de la reprise des voyages. Et la volonté de JetBlue de fournir un paiement avant que les régulateurs n’examinent l’accord montre son engagement, a déclaré un actionnaire.

Les dirigeants de Spirit et Frontier ont fait valoir que JetBlue n’était pas vraiment intéressé à posséder Spirit, mais voulait simplement repousser un rival budgétaire potentiel.

« Si vous êtes JetBlue, vous essayez d’éviter d’avoir un Spirit et Frontier combinés puissants avec des coûts inférieurs à JetBlue, des tarifs inférieurs à JetBlue et une position sur les marchés de JetBlue », a déclaré William Franke, président de Frontier et associé directeur de Indigo Partners, son actionnaire majoritaire. « Je pense qu’essentiellement, le conseil essaie de protéger sa position concurrentielle. »

L’action de Spirit a clôturé mardi à 22,67 $, légèrement supérieure à la valeur par action actuelle de l’offre de Frontier, mais bien en deçà de l’offre de 31,50 $ par action de JetBlue.

Le concours de rachat arrive à un moment compliqué pour JetBlue. Comme de nombreuses compagnies aériennes, elle a trébuché alors qu’elle s’intensifiait après le pic de la pandémie de Covid-19, et a déclaré qu’elle perdait des pilotes au profit de plus gros transporteurs au milieu d’une poussée d’embauche à l’échelle de l’industrie. Il a réduit ses vols pour la saison estivale à venir afin d’essayer de soulager une partie de la pression sur son fonctionnement.

La place de JetBlue dans l’ordre hiérarchique des compagnies aériennes a glissé ces dernières années, passant du cinquième rang en termes de trafic au sixième rang. Une frontière et un esprit combinés feraient sauter JetBlue pour devenir la cinquième compagnie aérienne, ce que JetBlue a décrit comme un risque dans son rapport annuel de cette année.

Ce changement pourrait laisser JetBlue avoir du mal à maintenir sa pertinence, ce qui en ferait éventuellement une cible potentielle de prise de contrôle, a déclaré Samuel Engel, vice-président senior de l’aviation au cabinet de conseil ICF International. Inc.

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« S’ils sont déterminés à mener leur propre destin et à rechercher un changement radical dans la croissance, alors il n’y a tout simplement pas beaucoup d’autres options », a déclaré M. Engel.

Spirit a toujours repoussé les avancées de JetBlue, arguant que les perspectives d’autorisation réglementaire sont lointaines. JetBlue se bat déjà contre un procès du ministère de la Justice concernant un partenariat avec American Airlines Group Inc.

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dans le Nord-Est. Spirit a fait valoir que les plans de JetBlue visant à arracher des rangées de sièges et à repeindre les jets jaune vif de Spirit entraîneraient une capacité moindre et des tarifs plus élevés pour les consommateurs.

« Nous voulons des tarifs bas. Ce que JetBlue a dit, c’est qu’ils ont l’intention de retirer des sièges du marché et d’augmenter les tarifs. Nous considérons cela comme un récit problématique », a déclaré le directeur général de Spirit, Ted Christie, à la fin du mois dernier.

JetBlue a déclaré avoir un impact plus important sur les prix de l’industrie que les discounters tels que Spirit et constituerait un challenger plus redoutable pour les grandes compagnies aériennes. Il s’est également engagé à se départir de tous les actifs de Spirit à New York et à Boston pour éviter d’accroître sa présence sur les marchés où le ministère de la Justice a signalé des inquiétudes concernant le partenariat avec American, bien qu’il se soit abstenu de dire qu’il était prêt à sortir que traiter tout à fait.

M. Hayes a déclaré que si JetBlue perd Spirit, il reviendra simplement à son plan de croissance organique, comme l’expansion des vols vers l’Europe.

Savanthi Syth, analyste chez Raymond James, a déclaré que JetBlue avait de quoi s’occuper même sans Spirit. La question est de savoir s’il sera en mesure de réaliser ses plans, avec une pénurie de pilotes à l’échelle de l’industrie qui limite la croissance et d’autres coûts à la hausse – un problème qui préoccupait les investisseurs avant même la récente flambée des prix du carburant.

« JetBlue a-t-il assez de place pour se développer ? Oui. C’est une question de savoir s’ils peuvent bien l’exécuter », a-t-elle déclaré.

Écrire à Alison Sider à alison.sider@wsj.com

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