Le pionnier de la fracturation hydraulique, Harold Hamm, décide de privatiser Continental Resources

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Harold Hamm, le pionnier milliardaire de la fracturation hydraulique qui a aidé à lancer le boom du schiste aux États-Unis, cherche à prendre Continental Resources Inc.

CLR 14,09 %

privé, offrant environ 4,3 milliards de dollars en espèces pour acheter la partie des actions de la société que lui et sa famille ne possèdent pas déjà.

M. Hamm, 76 ans, et d’autres membres de sa famille détiennent collectivement environ 83% de Continental, le producteur de pétrole basé à Oklahoma City qu’il a dirigé pendant des décennies en tant que directeur général, alimentant une manne de forage de schiste dans le Bakken Shale du Dakota du Nord qui est aujourd’hui l’une des plus grandes régions productrices de pétrole des États-Unis.

Son offre de 70 dollars par action représente une prime d’environ 9 % par rapport au cours de l’action de la société à la date de lundi et valoriserait Continental à environ 25,4 milliards de dollars.

La société a déclaré que son conseil d’administration prévoyait de créer un comité spécial composé d’administrateurs indépendants du conseil d’administration pour examiner la proposition. Le conseil d’administration s’attend à ce que le comité spécial engage des conseillers indépendants, y compris des conseillers financiers et juridiques indépendants, pour l’aider dans ce processus, a indiqué la société.

Les actions de Continental ont augmenté de 14 % à 73,84 $ en début de séance mardi.

Alors que la plupart des sociétés pétrolières cotées en bourse de Continental sont détenues par plusieurs investisseurs institutionnels, M. Hamm, le 13e enfant de métayers de l’Oklahoma, a conservé le contrôle de la société qu’il a fondée en 1967, détenant au nord de 70% de ses actions même après qu’elle est devenu public en 2007, selon FactSet.

Harold Hamm a contribué à faire des États-Unis le premier producteur mondial de pétrole.


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Photographe Reuters/REUTERS

L’offre publique initiale de la société avait apporté à Continental le financement dont elle aurait besoin pour exploiter le Bakken, car elle est devenue l’une des premières sociétés à combiner les techniques de fracturation hydraulique et de forage horizontal pour exploiter des formations rocheuses de schiste autrefois inaccessibles.

Au fil des ans, M. Hamm a laissé entendre qu’il pourrait éventuellement essayer de privatiser l’entreprise, déplorant récemment que son entreprise, en tant que foreur de schiste coté en bourse, n’ait pas eu la flexibilité dont disposent les producteurs de pétrole privés pour décider de la quantité de pétrole qu’ils peuvent pompe. La plupart des sociétés de schiste publiques ont acquiescé aux exigences des investisseurs en matière de discipline du capital, dépensant avec prudence cette année et se concentrant sur le retour de plus d’argent aux actionnaires, malgré les prix de l’énergie les plus élevés depuis plus d’une décennie.

Dans une déclaration aux employés, M. Hamm a déclaré qu’il n’était plus logique que Continental soit une société cotée en bourse, citant « un manque de soutien du marché public » pour les sociétés pétrolières et gazières, évident dans le nombre décroissant de sociétés publiques. entreprises de schiste en raison d’acquisitions et de faillites, et certaines sont devenues privées.

« Nous avons déterminé que l’opportunité aujourd’hui est avec les entreprises privées qui ont la liberté d’opérer et ne sont pas limitées par les marchés publics », a déclaré M. Hamm, dans le communiqué, dont une copie a été déposée auprès des régulateurs.

La privatisation « améliorera notre capacité à maintenir notre avantage concurrentiel et nous permettra également d’être encore plus agiles dans nos efforts pour créer de la valeur grâce au foret », a-t-il ajouté.

Une porte-parole de Continental a déclaré que la société ne ferait aucun autre commentaire au-delà des dépôts publics.

L’offre de M. Hamm intervient alors que les prix du pétrole ont dépassé 120 dollars le baril et que Continental est exceptionnellement bien positionné pour tirer parti des prix élevés, car il fait partie des rares foreurs de schiste qui n’utilisent généralement pas de contrats de couverture pour bloquer les prix pour fabrication future. Au premier trimestre, Continental a réalisé un bénéfice de 598 millions de dollars, son troisième bénéfice trimestriel le plus élevé de son histoire et ses ventes trimestrielles les plus élevées de près de 2,3 milliards de dollars, selon FactSet.

Cette stratégie a rendu Continental vulnérable aux prix bas pendant la pandémie. Lorsque les prix se sont effondrés en mars 2020, M. Hamm avait perdu 3 milliards de dollars en quelques jours seulement après que l’Arabie saoudite et la Russie ont inondé le monde de brut. Continental a pris des mesures spectaculaires pour survivre à l’effondrement du pétrole, notamment en réduisant de 70 % sa production quotidienne mesurée en barils de pétrole en mai 2020.

Continental a annoncé fin 2019 que M. Hamm quitterait son poste de PDG. Il a été remplacé par l’actuel PDG William Berry, qui était membre du conseil depuis 2014 et reste au conseil.

Écrire à Collin Eaton à collin.eaton@wsj.com

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