Le ralentissement de la Chine pose un test de crédibilité pour les données économiques

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SINGAPOUR – Un ralentissement sévère de l’économie chinoise au cours d’une année de sensibilité politique aiguë pour le dirigeant chinois Xi Jinping met à l’épreuve la crédibilité des données économiques officielles de Pékin.

Les chiffres de ce mois-ci ont illustré une économie en chute libre en avril alors que les fermetures fermaient des magasins et des usines, bloquaient les réseaux logistiques et maintenaient des millions de personnes enfermées chez elles pendant des semaines. Ce tableau sombre était globalement conforme aux signaux provenant des enquêtes auprès des entreprises, des bénéfices des entreprises et d’une multitude de sources de données non officielles qui indiquaient auparavant un ralentissement spectaculaire.

La semaine dernière, le Premier ministre Li Keqiang a averti que l’économie était à certains égards confrontée à un test plus difficile qu’en 2020. Lors d’une conférence téléphonique, il a exhorté les responsables nationaux et régionaux à faire davantage pour soutenir les entreprises, protéger les emplois et garantir que l’économie affiche une croissance dans le deuxième trimestre, selon les médias officiels.

La question pour de nombreux économistes est maintenant de savoir dans quelle mesure le flux de données officielles collera à la réalité économique au cours du reste de l’année.

Une leçon que les économistes disent avoir tirée de l’examen des statistiques chinoises est d’être à l’affût des divergences dans les données chinoises lorsque l’économie est à un tournant – comme elle semble l’être actuellement – ou à des moments d’une importance politique particulière.

Plus tard cette année, M. Xi cherchera à renverser le précédent récent et à obtenir un troisième mandat au pouvoir, une décision qui serait plus facilement chorégraphiée dans un contexte de croissance saine. Il a déjà demandé aux responsables de veiller à ce que la croissance de la Chine dépasse celle des États-Unis en 2022.

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La profondeur du ralentissement économique ne laisse à Pékin que quelques options, selon les économistes : accepter un taux de croissance beaucoup plus lent que l’objectif du gouvernement d’environ 5,5 % pour 2022, modifier ou supprimer cet objectif, ou falsifier les chiffres.

Des travailleurs en tenue de protection se tenaient dans une zone résidentielle fermée pendant le verrouillage de Shanghai au début du mois de mai.


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ALY SONG/REUTERS

« Ce sera un vrai test, et je m’attends à ce qu’ils soient massés. La question est le degré de massage qui se produit », a déclaré Rory Green, responsable de la recherche sur la Chine et l’Asie au cabinet de conseil TS Lombard à Londres.

Le Bureau national chinois des statistiques n’a pas répondu à une demande de commentaire.

Les inquiétudes concernant l’intégrité statistique en Chine ne sont pas nouvelles. Une partie du problème est la fraude.

« Le problème de la fraude aux données statistiques est encore relativement important », a déclaré en mars le principal organisme de surveillance de la discipline en Chine, affirmant que certains responsables sont tentés de faire avancer leur carrière en fabriquant ou en gonflant des données pour brosser un tableau plus optimiste de la croissance et du développement dans les zones sous leur contrôle.

Pékin a réagi en autorisant le Bureau national chinois des statistiques à effectuer des inspections dans les administrations provinciales et les départements gouvernementaux soupçonnés d’avoir trafiqué les livres. Des centaines de fonctionnaires et d’entreprises ont été punis ces dernières années pour avoir enfreint les lois sur les statistiques. Vendredi, le bureau des statistiques a déclaré que ses inspecteurs avaient découvert des cas de falsification de données en 2020 et 2021 dans des provinces telles que le Henan, le Hebei et le Guizhou.

Un examen des publications des gouvernements locaux par le Wall Street Journal a révélé qu’en mars, des experts en statistiques d’au moins 10 provinces chinoises ont rendu visite à de grandes entreprises locales pour vérifier les données d’activité des deux premiers mois de l’année, lorsque les chiffres de croissance au niveau national publiés par Pékin a frappé de nombreux économistes comme étant beaucoup plus rose que prévu à partir d’enquêtes et d’autres données préliminaires.

Mais la fraude n’est pas le seul problème, disent les économistes. Beaucoup ont signalé pendant des années des inadéquations apparentes entre les signaux provenant de sources de données officielles et non officielles. Les mesures officielles des prix de l’immobilier, par exemple, peuvent raconter une histoire différente de celle des supports marketing et des rapports sur les bénéfices des grands promoteurs.

Un homme en quarantaine a joué de l’harmonica par sa fenêtre lors du verrouillage de Covid-19 à Shanghai plus tôt en mai.


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alex plavevski / Shutterstock

Il peut également y avoir des incohérences entre les indicateurs de niveau supérieur tels que le produit intérieur brut et le tableau économique présenté par les données de second niveau, telles que les prêts bancaires, les volumes de fret ferroviaire et la consommation d’énergie. Une autre préoccupation concerne la manière dont les données officielles sont ajustées pour tenir compte de facteurs tels que les fluctuations monétaires et l’inflation.

Les données officielles et non officielles montrent que la croissance en Chine s’effondre. Les fermetures ont paralysé des usines dans les cœurs industriels de la Chine et ont paralysé de grandes villes comme Shanghai. Avec le naufrage du secteur immobilier et la baisse de la demande étrangère pour ses exportations, la plupart des économistes pensent que cela signifie que l’économie chinoise est actuellement proche de la stagnation, voire d’une contraction pure et simple.

Le bureau chinois des statistiques a rapporté ce mois-ci que les ventes au détail avaient diminué de 11,1 % en avril par rapport à l’année précédente, la plus forte baisse depuis mars 2020. La production industrielle a chuté de 2,9 % par rapport à l’année précédente, entraînée par un effondrement de la production automobile alors que Covid-19 a balayé la clé centres de production à Shanghai et dans ses environs et dans la province du nord-est du Jilin, selon les données officielles. La croissance d’une année à l’autre des investissements en immobilisations, y compris les infrastructures et les projets immobiliers, a ralenti à 6,8 % pour les quatre premiers mois de l’année, contre 9,3 % pour le premier trimestre.

Pour certains économistes, ces données semblaient crédibles. « Les données d’avril étaient plus proches de la réalité que prévu », a déclaré Craig Botham, économiste en chef pour la Chine chez Pantheon Macroeconomics à Londres, dans une note aux clients.

Le gouvernement et la banque centrale de la Chine ont dévoilé une variété de mesures de relance visant à dynamiser l’économie au cours du second semestre de l’année. Ils comprennent d’importantes dépenses d’infrastructure et des politiques visant à relancer le marché du logement, y compris des réductions des taux hypothécaires, en particulier pour les primo-accédants.

De nombreux économistes sont sceptiques sur le fait que de telles mesures puissent propulser un grand rebond tant que Pékin s’en tient à son approche de tolérance zéro pour étouffer les épidémies de Covid-19 avec de sévères restrictions sur l’activité économique et la vie quotidienne.

Logan Wright, directeur de la recherche sur les marchés chinois chez Rhodium Group à Hong Kong, a déclaré qu’il pensait que l’objectif de 5,5% était « complètement dépassé » et soupçonnait que le gouvernement pourrait bientôt l’abandonner.

« Nous n’entendrons probablement rien d’autre à ce sujet », a-t-il déclaré.

M. Green, de TS Lombard, a déclaré que l’ampleur des dégâts économiques en avril ne laissait guère d’autre choix à Pékin que de communiquer des données crédibles, tout comme il l’a fait pour le premier trimestre 2020 lorsque le virus a frappé pour la première fois. Les données officielles ont ensuite montré que l’économie avait reculé de 6,8 % par rapport à l’année précédente, marquant le pire trimestre de croissance au moins depuis le début des records en 1992 et probablement depuis la mort du président Mao Zedong en 1976.

Une rue presque déserte à Pékin au début du mois.


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Kevin Frayer/Getty Images

M. Green a déclaré que les responsables auront plus de latitude pour flatter les chiffres officiels de la croissance lorsque l’activité économique reprendra, peut-être en réduisant la taille de l’économie l’année précédente pour stimuler la comparaison d’une année sur l’autre.

« Tous les organismes nationaux de statistiques procèdent à des révisions. Cependant, en Chine, les ajustements ont tendance à se produire pour des gains politiques plutôt que pour la précision », a-t-il déclaré.

Pourtant, de nombreux analystes et économistes affirment qu’une variété de sources alternatives aux données officielles signifie qu’obscurcir le véritable état de l’économie chinoise n’est pas une tâche facile.

Le ralentissement actuel de la Chine est évident dans les bénéfices des entreprises multinationales qui font de grosses affaires en Chine comme Apple Inc.

ou Tesla Inc.,

ou dans les données d’exportation publiées par des partenaires commerciaux tels que Taïwan et la Corée du Sud. Les économistes peuvent également se pencher sur les enquêtes auprès des entreprises, les images satellites et une foule d’indicateurs plus originaux tels que les volumes de camionnage et la production de ciment.

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Ces indicateurs deviennent de plus en plus précieux car la Chine elle-même se méfie davantage des données qu’elle partage avec le monde extérieur. Une loi sur la sécurité des données introduite l’année dernière a rendu plus difficile pour les entreprises et les investisseurs étrangers l’obtention d’informations en provenance de Chine, y compris les états financiers des entreprises partenaires et les détails sur les fournitures. La loi est entrée en vigueur le 1er septembre après que les autorités chinoises se soient inquiétées du transfert de données potentiellement sensibles à l’étranger. Il soumet presque toutes les activités liées aux données à la surveillance du gouvernement, y compris leur collecte, leur stockage, leur utilisation et leur transmission.

Iris Pang, économiste en chef pour la Grande Chine chez ING à Hong Kong, a déclaré qu’elle pensait que la qualité des données économiques de la Chine était meilleure qu’elle ne l’était il y a quelques années, mais que la confiance dans les chiffres pourrait être renforcée si les autorités publiaient des données plus détaillées sur le l’activité économique sous-tendant les chiffres clés.

« Chaque économiste aimerait avoir plus de données sur tout », a-t-elle déclaré.

Écrire à Jason Douglas à jason.douglas@wsj.com

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