Le rythme rapide de l’inflation américaine est resté stable en mai, selon les économistes

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Les pressions sur les prix qui ont poussé l’inflation américaine à son plus haut niveau en quatre décennies sont probablement restées élevées en mai, poussées par la hausse des coûts de l’énergie et des aliments, selon les économistes.

Le département du Travail rapporte vendredi que l’indice des prix à la consommation a augmenté de 8,3% en mai par rapport au même mois il y a un an, comme en avril, selon des économistes interrogés par le Wall Street Journal. La lecture de l’inflation d’avril était légèrement inférieure à un sommet de 40 ans atteint en mars et a marqué le premier assouplissement mensuel des hausses de prix depuis août dernier.

L’IPC mesure ce que les consommateurs paient pour les biens et services. Les chiffres devraient être publiés à 8 h 30 HE vendredi.

Une inflation élevée est un inconvénient de la forte croissance américaine, alimentée en partie par des taux d’intérêt bas et des mesures de relance gouvernementales pour contrer l’impact de la pandémie de Covid-19. Le taux d’inflation annuel a fortement augmenté depuis le début de 2021, lorsque le rebond de l’économie américaine après la pandémie s’est accéléré, entraînant des ruptures d’approvisionnement et d’autres déséquilibres qui ont exercé une pression à la hausse sur les prix plus longtemps que prévu par les décideurs politiques.

La Réserve fédérale est confrontée à la tâche difficile de resserrer suffisamment sa politique monétaire pour refroidir l’économie et calmer l’inflation, tout en évitant une récession. Le 4 mai, les responsables de la Fed ont relevé les taux d’un demi-point de pourcentage et se réuniront à nouveau la semaine prochaine pour envisager une augmentation similaire.

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Sur une base mensuelle, on estime que l’IPC a augmenté de 0,7 % en mai après avoir augmenté de 0,3 % le mois précédent. On estime que le soi-disant indice des prix de base, qui exclut les catégories souvent volatiles de l’alimentation et de l’énergie, a augmenté de 0,5 % au cours du mois, en légère baisse par rapport au gain de 0,6 % d’avril. Cela se compare à un gain mensuel moyen de 0,2 % pour les deux mesures au cours des deux années précédant la pandémie.

Sur 12 mois, l’indice des prix sous-jacents aurait augmenté de 5,9 % en mai, contre 6 % en avril. La hausse de 6,5 % de mars était le taux le plus élevé depuis août 1982.

Les économistes et les décideurs politiques surveillent de près les signes indiquant que les pressions inflationnistes diminuent. Le rythme rapide et continu des hausses de prix ajoute de la pression sur la Fed pour qu’elle augmente ses taux de manière agressive afin de maîtriser l’inflation.

La secrétaire au Trésor, Janet Yellen, a été interrogée mardi par la commission sénatoriale des finances sur le taux d’inflation élevé aux États-Unis et sur la question de savoir si le plan de sauvetage de Covid-19 a joué un rôle. Photo : Nicholas Kamm/AFP/Getty Images

« La situation dans son ensemble est que l’inflation reste très tenace et continuera à reculer très lentement », a déclaré Sarah House, économiste principale chez Wells Fargo Securities. « Avec ce que nous voyons sur les marchés de l’énergie au cours des dernières semaines, il est peu probable que nous ayons encore vu le pic d’inflation de ce cycle. »

Les prix de l’énergie ont augmenté en mai, l’invasion de l’Ukraine par la Russie continuant de faire grimper les prix du pétrole brut et du gaz naturel. Les prix de l’essence ont battu des records ces dernières semaines, le gallon moyen de sans plomb ordinaire se vendant actuellement à 4,97 $, selon AAA. La vigueur des hausses des prix de l’énergie continuera d’exercer une pression à la hausse sur l’inflation, a déclaré Mme House.

« Compte tenu de tout, depuis les implications de l’invasion russe de l’Ukraine, les fermetures chinoises et le simple appétit pour les voyages… ce que nous avons vu est la tempête parfaite de ces facteurs qui frappent, ainsi que certaines fermetures majeures de raffineries », a-t-elle déclaré.

Les factures d’épicerie des consommateurs ont augmenté à un taux annuel de plus de 10 % depuis le début de l’année, un rythme observé pour la dernière fois au début des années 1980. Les prix des denrées alimentaires ont globalement augmenté, contrairement au début de la pandémie lorsque les prix de la viande ont été à l’origine d’une grande partie de l’augmentation, a déclaré Paul Ashworth, économiste en chef pour l’Amérique du Nord chez Capital Economics.

« Ce n’est pas seulement la météo, ce sont les maladies qui affectent les agrumes et les poulets. C’est le conflit en Ukraine », qui a affecté les prix des produits de boulangerie et des céréales, a-t-il déclaré.

« Pour les personnes à faible revenu, il ne s’agit pas de dépenses discrétionnaires », a déclaré M. Ashworth. « Au lieu de remplacer des types d’aliments moins chers – des coupes de viande moins chères, quelles qu’elles soient – les gens doivent continuer à acheter de la nourriture. »

Les pressions sur les prix sont fortes dans une grande partie de l’économie, en partie à cause d’un marché du travail américain exceptionnellement tendu, la demande de travailleurs dépassant l’offre. Les employeurs ont ajouté 390 000 emplois le mois dernier et le taux de chômage a oscillé près d’un creux d’un demi-siècle. Pourtant, même après que l’économie a gagné plus de 6,5 millions d’emplois en l’espace d’un an, moins d’Américains sont employés en proportion de la population qu’avant la pandémie.

Ces dynamiques stimulent la croissance des salaires, ajoutant aux pressions inflationnistes. De fortes hausses des salaires et des embauches injectent plus d’argent dans les comptes bancaires des Américains, soutenant la demande alors que l’inflation érode le pouvoir d’achat de beaucoup. Pendant ce temps, les coûts de main-d’œuvre plus élevés découlant des pénuries de main-d’œuvre incitent de nombreux employeurs à augmenter les prix.

La demande de voyages et d’autres services a augmenté à mesure que l’impact de Covid-19 recule, faisant grimper les prix des billets d’avion, des hôtels et des restaurants.

Malgré une forte demande d’activités estivales comme les voyages, la hausse des prix ronge la rentabilité de nombreux propriétaires d’entreprises. Début 2020, Suzanne Hoffman, une auteure qui organise des visites de vignobles en Italie, a annulé des visites de groupe dans le Piémont en raison de la pandémie. Un certain nombre d’invités ont renoncé à leurs dépôts et partent enfin en voyage cet été.

« La demande est là ; les gens ne font que ronger leur frein », a déclaré Mme Hoffman, qui est basée à Edwards, Colorado.

Mais les personnes qui effectuent ces voyages longtemps retardés paient les prix de 2019, a-t-elle déclaré, tandis que les coûts de carburant, de restauration et autres pour effectuer les visites ont augmenté. Cela nuit au résultat net de Mme Hoffman dans la mesure où elle pourrait cesser d’organiser de futures tournées compte tenu des perspectives incertaines.

« J’ai annulé ma tournée d’octobre. Je ne veux tout simplement pas prendre d’engagement au-delà de cet été », a-t-elle déclaré.

Certains des principaux moteurs de l’inflation pourraient s’atténuer. Les prix des voitures d’occasion ont diminué ces derniers mois – les prix en avril étaient en baisse de 4,4 % par rapport à janvier suite à une augmentation rapide des coûts – alors que la production automobile a progressivement repris.

L’arriéré de cargos en attente de déchargement à Los Angeles et à Long Beach, en Californie, a chuté pour le quatrième mois consécutif en mai, a déclaré Oren Klachkin d’Oxford Economics. Cible Corp.

a récemment déclaré que la nécessité de décharger les marchandises non désirées entraînerait une baisse de ses bénéfices. Les détaillants de vêtements ont également été pris avec une augmentation des stocks de vêtements décontractés et d’articles pour la maison alors que les acheteurs ont réduit leurs dépenses pour des biens qui avaient été populaires tout au long de la pandémie.

Écrire à Gwynn Guilford à gwynn.guilford@wsj.com

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