L’écart commercial américain s’est rétréci en mai avec le ralentissement des importations de marchandises

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Le déficit commercial des États-Unis s’est rétréci pour le deuxième mois consécutif en mai, les importations ayant été freinées par la baisse des dépenses en biens des ménages américains et les exportations ayant bondi grâce aux livraisons d’énergie.

Le déficit commercial des biens et services a diminué de 1,3% en mai par rapport au mois précédent pour atteindre 85,5 milliards de dollars, a annoncé jeudi le département du Commerce, en baisse par rapport aux 86,7 milliards de dollars révisés d’avril.

Les importations ont augmenté de 0,6 % pour atteindre 341,4 milliards de dollars, principalement en raison de la hausse des coûts des importations de pétrole brut et de services. Les exportations ont augmenté de 1,2 % pour atteindre 255,9 milliards de dollars en raison de la hausse des exportations de pétrole brut et de gaz naturel. Les exportations de biens de consommation et de services ont légèrement augmenté.

Les prix des matières premières énergétiques ont fortement augmenté au printemps en raison des perturbations du marché causées par l’invasion de l’Ukraine par la Russie, qui a fait grimper la valeur des importations et des exportations de produits énergétiques. Les pays d’Europe ont également cherché à détourner leurs achats d’énergie de la Russie.

Les importations de biens de consommation ont chuté de 1,5 milliard de dollars en raison du refroidissement de l’appétit des Américains pour les achats de biens. Après avoir fait des folies sur les meubles, l’électronique et les appareils électroménagers pendant les fermetures induites par la pandémie, de nombreux ménages réorientent désormais leurs dépenses vers des services tels que les restaurants ou les voyages. La hausse des prix à la consommation rend également les biens moins attrayants pour les consommateurs.

Dans le même temps, les perturbations de la chaîne d’approvisionnement ont poussé les entreprises à stocker des commandes, ce qui leur a laissé des stocks pleins et aucune place pour stocker de nouveaux produits, réduisant la demande de nouvelles importations.

Les importations de services, en revanche, ont augmenté de 1,8 milliard de dollars, principalement en raison du nombre accru d’Américains voyageant à l’étranger. Les dépenses des Américains à l’étranger sont comptabilisées comme une importation dans le rapport sur le commerce.

Les dépenses de consommation en biens ont diminué en mai par rapport au mois précédent, la première baisse cette année, a rapporté le département du Commerce la semaine dernière. Les dépenses en services ont augmenté de 0,7 %.

Les exportations de biens de consommation ont augmenté d’un modeste 600 millions de dollars en mai et les exportations de services d’à peine 100 millions de dollars.

Bien qu’il se soit réduit au cours des deux derniers mois, le déficit commercial américain reste plus important qu’à tout moment avant la pandémie de Covid-19. La forte hausse des dépenses de consommation en biens a poussé l’écart à un record de 107,7 milliards de dollars en mars.

Un déficit commercial en baisse stimulera légèrement la croissance économique américaine au deuxième trimestre, ont déclaré des économistes. Plus généralement, cependant, le rythme plus lent des flux commerciaux dans des catégories autres que l’énergie est un signe d’une dynamique économique plus faible à l’échelle mondiale, a déclaré Kathy Bostjancic, économiste en chef aux États-Unis chez Oxford Economics.

En Europe, la hausse des prix du gaz naturel causée par la guerre en Ukraine menace les perspectives de croissance. La Chine, quant à elle, est toujours aux prises avec l’effet des fermetures de Covid-19.

« Vous avez les vents contraires auxquels sont confrontés les exportations parce que les conditions mondiales se détériorent », a déclaré Mme Bostjancic. « Sur le front intérieur, nous pensons qu’il y aura également un nouveau ralentissement, à mesure que les taux d’intérêt augmenteront et que la croissance globale de la consommation et de la demande ralentira. »

Les responsables de la Réserve fédérale seront probablement encouragés par la baisse des importations. La Fed s’est engagée dans une voie agressive de hausses de taux visant à refroidir la demande dans l’économie et à maîtriser l’inflation. S’exprimant lors d’une conférence la semaine dernière, M. Powell a déclaré que l’objectif était de réduire la consommation « afin que l’offre puisse rattraper son retard ».

Écrire à David Harrison à david.harrison@wsj.com

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