Les carburants goulots d’étranglement

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Une pénurie d’installations de fabrication de carburant pousse les prix de l’essence et du diesel aux États-Unis à des niveaux records, tout comme les conducteurs se préparent pour la saison de conduite estivale.

Les prix de l’essence ont dépassé 4 dollars le gallon dans les 50 États américains ces derniers jours pour la toute première fois, même si les prix mondiaux du pétrole brut ont reculé par rapport aux sommets atteints au début de l’invasion russe de l’Ukraine. Les prix du pétrole américain oscillent autour de 115 dollars le baril, contre plus de 120 dollars le baril en mars.

La hausse des prix du pétrole brut contribue au coût de l’essence, mais le principal responsable de la douleur à la pompe est le manque de capacité de raffinage mondiale, selon les dirigeants et analystes de l’énergie.

La demande d’essence et de diesel s’est pratiquement rétablie des creux pandémiques aux États-Unis, malgré l’augmentation des cas de Covid-19 dans tout le pays. Le problème est qu’il y a maintenant moins de raffineries, qui transforment le pétrole en carburants et autres produits, qu’avant le début de la pandémie.

Les goulots d’étranglement du raffinage font craindre des pénuries mondiales d’essence et de diesel. Le monde n’a pas suffisamment investi dans le maintien ou l’ajout de raffineries, ce qui entraîne d’énormes écarts entre le prix du pétrole et celui de l’essence, selon le ministre saoudien de l’énergie, le prince Abdulaziz bin Salman.

« Tous les carburants de mobilité ont monté en flèche… et l’écart entre les prix du brut et ces produits est dans certains cas de 60 % », a-t-il déclaré lors d’une conférence à Riyad en mai.

Les dirigeants et les analystes affirment que la situation pourrait s’aggraver car il n’est pas prévu d’ajouter une capacité de raffinage importante, et la demande de carburant augmentera tout au long de l’été à mesure que les conducteurs prendront la route et que davantage d’économies assoupliront les restrictions de Covid-19.

Voici un aperçu de ce qui pousse les prix de l’essence aux États-Unis à des niveaux record.

Combien roulent les américains ?

La consommation de combustibles fossiles a chuté en 2020 alors que les fermetures mondiales réduisaient l’activité économique et éloignaient les conducteurs de la route, un recul qui s’est prolongé jusqu’en 2021. Mais malgré la persistance du virus Covid-19, la demande mondiale de pétrole et de gaz a essentiellement retrouvé des niveaux prépandémiques , selon l’Agence internationale de l’énergie basée à Paris.

Aux États-Unis, la demande d’essence a culminé en 2018 à une moyenne annuelle d’environ 9,33 millions de barils par jour, et est tombée pendant la pandémie à environ 8 millions de barils par jour, selon la US Energy Information Administration. L’EIA s’attend à ce que cela augmente à environ 8,9 millions de barils par jour, en moyenne, cette année et l’année prochaine.

Malgré les prix élevés de l’essence, l’AAA prévoit que 39,2 millions de personnes parcourront 50 miles ou plus de chez elles pendant le week-end du Memorial Day, en hausse de 8,3% par rapport aux niveaux de 2021.

La demande de diesel, le principal carburant de l’industrie du camionnage et d’autres utilisateurs industriels, a également grimpé en flèche avec la reprise de l’activité économique.

« Peu de gens auraient pu prédire la vitesse à laquelle l’économie américaine s’est remise de la fermeture initiale », a déclaré Jonathan Wolff, professeur agrégé d’économie à l’Université de Miami dans l’Ohio. « Une économie en croissance signifie une demande croissante d’énergie. »

Combien de raffineries sont opérationnelles ?

Alors que la demande de carburant s’est effondrée pendant la pandémie, les raffineurs du monde entier ont définitivement fermé des usines plus anciennes et moins rentables. Environ 3 millions de barils par jour de capacité de raffinage mondiale fermée pendant la pandémie et 1 million de barils par jour aux États-Unis, selon JPMorgan Chase.

Les fermetures ont été exacerbées par une saison des ouragans éprouvante dans le golfe du Mexique, qui abrite le plus grand complexe pétrochimique du monde, qui a endommagé certaines raffineries. Certaines entreprises effectuent actuellement la maintenance de leurs raffineries, gardant encore plus de capacité hors ligne. Le taux d’utilisation des raffineries américaines est d’environ 90 %, selon l’EIA, dans le haut de la fourchette de cinq ans.

Tout cela pousse les marges bénéficiaires des entreprises de raffinage à des niveaux records. Les marges de production d’essence sur la côte Est approchent les 50 dollars le baril, contre moins de 10 dollars le baril au printemps 2020, selon le consultant RBN Energy LLC. Les marges de production de diesel sur la côte Est ont grimpé à plus de 100 dollars le baril fin avril, mais sont maintenant d’environ 60 dollars le baril, a déclaré RBN.

« Les rationalisations de la capacité des raffineries qui ont eu lieu au cours des deux dernières années continuent de contribuer au resserrement de l’offre », a déclaré le PDG de Valero, Joseph Gorder, lors d’un appel avec des analystes en avril. Valero, le deuxième plus grand raffineur américain, a annoncé ses meilleures marges depuis 2015 au premier trimestre.

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Pourquoi les raffineries ferment-elles si elles sont si rentables en ce moment ?

Une demande accrue entraîne généralement davantage d’investissements dans l’offre, mais les raffineurs ne se précipitent pas pour ajouter de la capacité. En effet, avant la pandémie, la demande de carburant plafonnait aux États-Unis et dans d’autres parties du monde, car de nombreux pays ont commencé à passer à des sources d’énergie plus propres.

Lorsque la pandémie s’est installée, les entreprises en ont profité pour fermer des usines plus anciennes dans les pays les plus riches du monde, notamment aux États-Unis, en Australie et en Europe. Malgré une résurgence de la demande de carburant, l’opinion des entreprises de raffinage sur la trajectoire à long terme de la demande n’a pas changé. Une raffinerie peut mettre 20 ans à récupérer l’investissement initial, ce qui affaiblit l’analyse de rentabilisation actuelle d’une nouvelle usine.

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Quelles mesures les États-Unis devraient-ils prendre pour augmenter l’approvisionnement en carburant disponible ? Rejoignez la conversation ci-dessous.

Quand l’ouragan Ida a endommagé Phillips 66c’est

Alliance en Louisiane, il a définitivement fermé l’usine au lieu d’investir plus d’un milliard de dollars en réparations. D’ici la fin de 2023, jusqu’à 1,69 million de barils supplémentaires de capacité de raffinage aux États-Unis devraient fermer, selon le cabinet de conseil Turner, Mason & Co.

Certaines entreprises convertissent des raffineries en usines capables de produire des biocarburants et d’autres produits plus écologiques. Phillips 66 a déclaré en mai qu’il dépenserait 850 millions de dollars pour convertir sa raffinerie de San Francisco à Rodeo, en Californie, en une installation de carburants renouvelables.

Comment l’invasion de l’Ukraine par la Russie contribue-t-elle à la situation ?

La guerre en Ukraine exacerbe un marché du carburant qui n’a que peu ou pas de coussin. Les sanctions occidentales ont contraint les raffineurs russes à fermer 800 000 barils de capacité par jour et potentiellement jusqu’à 1,4 million de barils par jour en mai, alors que les flux de produits vers l’Europe se sont arrêtés, selon JPMorgan Chase.

Cela a laissé les consommateurs européens se tourner vers les États-Unis, l’Asie et le Moyen-Orient pour des remplacements, puisant davantage dans des approvisionnements déjà serrés. Les raffineurs de la côte Est ont augmenté leurs exportations de carburant vers l’Europe, épuisant les stocks nationaux, en particulier de diesel.

Plus tôt ce mois-ci, les stocks de carburant diesel aux États-Unis sont tombés à leur plus bas niveau en 17 ans, selon JPMorgan Chase, puisant à un moment de l’année où les stocks sont normalement stables ou en construction. Sur la côte est, les niveaux de stockage de diesel sont tombés en mai à leur plus bas niveau en 40 ans d’histoire des mesures de l’EIA, a indiqué la banque.

Dans l’ensemble, les stocks américains d’essence sont de 18,8 millions de barils, soit 8 %, en dessous de la moyenne pour cette période de l’année, selon l’EIA.

Le soulagement à la pompe arrive-t-il bientôt?

De nombreux analystes et dirigeants du secteur de l’énergie pensent que les prix élevés du carburant persisteront pendant le reste de l’année et pourraient même s’aggraver.

La fin de la saison de maintenance printanière pour les fabricants de carburant pourrait ajouter une capacité supplémentaire de 2,5 millions de barils à mesure que les usines reviendront en ligne, selon JPMorgan Chase, empêchant potentiellement de nouveaux prélèvements sur les stocks. Mais les blocages de Covid-19 en Chine maintiennent un plafond sur la demande mondiale de carburant, et si ceux-ci se lèvent, il y aura encore plus de concurrence pour les approvisionnements en carburant serrés.

Pendant ce temps, davantage de raffineries russes pourraient fermer à mesure que la guerre se poursuit, et l’interdiction proposée par l’Union européenne du pétrole russe entraînerait probablement une nouvelle augmentation des prix de l’essence, selon les analystes. La saison des ouragans dans l’Atlantique de cette année devrait être plus active que d’habitude, et si une quantité importante de capacité de raffinage était mise hors ligne, comme les saisons précédentes, les États-Unis pourraient en fait manquer de certains carburants, a déclaré JPMorgan Chase.

« Si la Chine sortait de ses contraintes Covid, la demande pourrait revenir férocement et dans un marché déjà tendu », a déclaré Peter McNally, analyste chez Third Bridge. « L’utilisation des raffineries américaines approche de ses limites et toute perturbation rendrait les États-Unis plus dépendants des importations de carburant, entraînant potentiellement une hausse des prix. »

Écrire à Christopher M. Matthews à christopher.matthews@wsj.com

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