Les frappes russes sapent le réseau mobile ukrainien d’énergie vitale

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Les attaques de la Russie contre le réseau électrique ukrainien mettent à rude épreuve le réseau de téléphonie mobile de ce pays déchiré par la guerre, entraînant une chasse mondiale aux batteries et autres équipements essentiels au fonctionnement du système de communication.

Les coupures de courant en Ukraine ne font pas qu’éteindre les lumières. Les pénuries d’électricité affectent également l’approvisionnement en eau, les systèmes de chauffage, la fabrication et le réseau de téléphonie cellulaire et Internet, un lien de communication vital dans un pays où les téléphones fixes sont rares.

Les consommateurs peuvent recharger leurs téléphones portables dans les cafés ou les stations-service avec des générateurs, mais les téléphones doivent communiquer avec des stations de base dont les antennes et les équipements de commutation nécessitent de grandes quantités d’énergie. Les coupures de courant étant désormais une caractéristique régulière de la vie en Ukraine, les fournisseurs d’accès Internet comptent sur les batteries pour maintenir le réseau en marche.

L’enjeu est de taille, puisque les responsables ukrainiens utilisent des nouvelles positives de la guerre, des discours du président Volodymyr Zelensky et des vidéos diffusées par téléphone portable pour maintenir le soutien populaire au combat contre la Russie. Les premiers intervenants et les évacués dépendent du réseau mobile, et une perte à long terme des communications dans les grandes villes aggraverait les problèmes existants de pannes d’électricité, de chauffage et d’eau, selon les entreprises.

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Les pénuries de main-d’œuvre ont exacerbé les problèmes de réseau mobile, car de nombreux Ukrainiens ont été déplacés par la guerre ou sont allés au front pour se battre. En décembre, le directeur général de l’opérateur mobile ukrainien Lifecell, Ismet Yazici, s’est lui-même rendu sur le terrain pour faire rouler un générateur et rétablir l’alimentation de secours dans une tour de téléphonie cellulaire, selon la société.

Mais le plus gros problème est l’équipement électrique. « Nous ne demandons pas d’argent, nous demandons des batteries », a déclaré Yuriy Zadoya, directeur de la division responsable de la technologie chez Lifecell, qui fait partie de Turkcell Iletisim Hizmetleri. COMME

. « Personne n’a de stock de piles. »

Lifecell, le troisième fournisseur du pays, a besoin d’environ 250 générateurs et 36 000 batteries lithium-ion, a déclaré une porte-parole.

Les opérateurs mobiles ukrainiens autorisent l’itinérance sans frais supplémentaires, de sorte qu’un client peut se connecter au réseau d’un concurrent si la tour la plus proche est en panne.


Photo:

Andrew Kravchenko/Associated Press

Le réseau mobile ukrainien n’a pas été conçu pour la guerre et la plupart des stations de base sont équipées d’un type de batterie au plomb appelée tapis de verre absorbant ou AGM. Ces batteries ne peuvent alimenter une station que pendant quelques heures et mettent beaucoup de temps à se recharger complètement lorsque le courant revient.

Les opérateurs mobiles recherchent des systèmes de secours au lithium-ion, car ils durent plus longtemps en cas de panne que les batteries au plomb et peuvent être rechargés plus rapidement. Pourtant, les dirigeants mobiles disent que certaines stations de base, qui comprennent les antennes, l’équipement de commutation et la source d’alimentation, ont besoin de générateurs pour maintenir l’alimentation.

L’Agence américaine pour le développement international a fourni en novembre 50 générateurs diesel à une association ukrainienne de télécommunications et d’Internet pour aider à maintenir les services cellulaires et de fibre optique en ligne, a déclaré une porte-parole de l’agence.

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Les diplomates américains sont à la recherche de fournitures de transformateurs haute tension et d’autres équipements pour reconstruire le réseau ukrainien, ce qui aiderait à fournir de l’électricité à l’industrie des télécommunications, ainsi que des produits chimiques et de la métallurgie, a déclaré Geoffrey Pyatt, secrétaire d’État américain adjoint. pour l’énergie, après une récente tournée dans le pays.

Pendant ce temps, Kyivstar, Lifecell et l’autre grand opérateur ukrainien – Vodafone Ukraine de Neqsol Holding – ont approché les fabricants pour obtenir plus de batteries de secours pour remplacer leurs batteries au plomb-acide, mais on leur a dit que les unités prendraient trois ou quatre mois à produire, a déclaré Stanislav Prybytko, Ukrainien. sous-ministre chargé de la transformation numérique.

Kyivstar a reçu et installé 8 000 nouvelles batteries pour son système, et Vodafone Ukraine en a installé 5 000, selon les dirigeants des deux sociétés.

Les nouvelles batteries ne sont pas une panacée puisqu’elles ne fournissent que jusqu’à une demi-douzaine d’heures d’alimentation pour la station, moins que la durée de nombreuses pannes de courant.

Même avant que la Russie ne commence à frapper à plusieurs reprises le réseau électrique ukrainien en octobre, les fournisseurs de téléphonie mobile étaient mis à rude épreuve par les réparations dans les régions qui ont connu des combats et une utilisation croissante, y compris une forte augmentation des vidéos YouTube sur la guerre, selon les dirigeants.

Aujourd’hui, une moyenne de 25% des stations de base à travers le pays sont en panne à un moment donné en raison de pannes de courant, a déclaré M. Prybytko. Au cours de la pire des frappes russes sur le système électrique à ce jour fin novembre, 59 % des stations de base ne fonctionnaient pas.

« C’était inattendu pour nous car l’attaque était si massive et a eu un impact important sur le système énergétique », a déclaré M. Prybytko depuis son appartement sombre en décembre.

Les techniciens de Kyivstar remplissent des jerrycans de carburant depuis une station-service à Kyiv, en Ukraine.


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Andrew Kravchenko/Associated Press

Les responsables axés sur le secteur des télécommunications travaillent avec les responsables de l’énergie pour modifier les règles donnant la priorité d’accès à l’électricité à certains secteurs stratégiques tels que les hôpitaux et les services d’urgence. Les opérateurs mobiles veulent que le réseau mobile reçoive un accès prioritaire pour obtenir plus d’heures de puissance chaque jour, a déclaré M. Prybytko.

Les trois opérateurs mobiles autorisent désormais l’itinérance dans les réseaux les uns des autres sans frais supplémentaires, une décision qui augmente la probabilité qu’un client puisse se connecter au réseau d’un concurrent si la tour la plus proche de lui est en panne.

Les entreprises s’efforcent également de rétablir le service mobile ukrainien dans les zones précédemment occupées par la Russie, y compris la ville de Kherson, où Kyivstar a installé une station de base au milieu de la place centrale de la ville, a déclaré Volodymyr Lutchenko, directeur de la technologie de la société.

Dans les zones d’Ukraine occupées par la Russie, les équipements mobiles étaient généralement détruits, la partie russe s’efforçant de mettre en place son propre réseau. « Certaines stations de base ont été cambriolées, ils ont simplement pris l’équipement », a déclaré M. Zadoya, de Lifecell. « Un bon nombre ont été totalement détruits. »

Dans les zones où le réseau a été endommagé pendant la guerre, les officiers militaires et les autorités ont parfois accès aux communications par satellite, y compris le service Internet Starlink, fourni par SpaceX d’Elon Musk.

Mais les travailleurs humanitaires ordinaires comptent souvent sur le réseau de téléphonie mobile. « Cela rend extrêmement difficile la communication avec notre organisation partenaire locale et les autorités de ces zones à haut risque », a déclaré Marysia Zapasnik, responsable ukrainienne du Comité international de secours.

Pour M. Lutchenko de Kyivstar, la panne d’électricité est devenue personnelle, l’empêchant de rejoindre sa mère à 60 kilomètres de Kyiv pendant deux jours.

« Je suis allé la voir en voiture juste pour vérifier comment elle allait », a déclaré M. Lutchenko. « Elle est la mère d’un expert en télécommunications, elle sait donc comment cela fonctionne. »

Écrivez à William Mauldin à william.mauldin@wsj.com

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