L’étrange art de demander aux gens à quel point ils s’attendent à l’inflation

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« De quel pourcentage environ pensez-vous que les prix augmenteront ou diminueront en moyenne au cours des 12 prochains mois ? »

Les réponses que les gens donnent à cette question – cette question exacte – produisent l’un des chiffres les plus importants pour l’économie américaine.

C’est la question que l’Université du Michigan pose aux répondants de son enquête auprès des consommateurs. Parce que cette enquête est la plus longue enquête de ce type sur les attitudes des consommateurs, datant de 1946, ses données sur les augmentations de prix sont devenues la référence pour les économistes qui sont obsédés par les attentes d’inflation.

Lorsque le président de la Réserve fédérale, Jerome Powell, a déclaré la semaine dernière que la Fed augmentait les taux d’intérêt de 0,75 point de pourcentage, il a cité une légère augmentation dans les réponses que les gens ont données à l’enquête du Michigan, en disant : « C’était assez accrocheur et nous l’avons remarqué. »

Les données préliminaires de l’enquête de juin ont montré qu’au cours de la prochaine année, les consommateurs s’attendent à ce que les prix augmentent de 8,6 %, contre 7,4 % en mai, en moyenne. Une requête distincte sur l’inflation annuelle attendue au cours des cinq à 10 prochaines années a bondi à 3,3 %, après avoir été d’environ 3 % au cours des 10 derniers mois.

Les données de juin citées par M. Powell étaient des chiffres préliminaires. Mais un examen plus approfondi de l’étrange art d’interroger les consommateurs sur leurs attentes révèle deux bizarreries qui devraient faire réfléchir M. Powell avant de trop peser les résultats.

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L’inflation est devenue une préoccupation nationale, atteignant des niveaux jamais vus depuis 40 ans. Cela a suscité un regain d’intérêt pour l’enquête du Michigan, car l’inflation attendue est, dans un certain sens, une prophétie auto-réalisatrice. Si les gens s’attendent à ce que cela se poursuive, ils pourraient augmenter les prix de leurs entreprises ou demander des augmentations à leur travail, alimentant ainsi des augmentations de prix continues.

« L’inflation attendue est une variable cruciale, mais c’est probablement l’une des variables cruciales les plus difficiles à mesurer », a déclaré l’économiste de l’Université de Harvard, Gregory Mankiw.

La première bizarrerie est que beaucoup de gens n’ont qu’une vague idée de l’ampleur de la hausse des prix et ont tendance à répondre avec de gros chiffres ronds (parfois invraisemblables) : 5 %, 10 %, 15 %, voire 50 %. En d’autres termes, les gens ne gravitent pas autour d’une évaluation commune – ils sont en profond désaccord sur le niveau d’inflation auquel s’attendre, comme le dit M. Mankiw.

Où, dans le budget des ménages américains, l’inflation frappe-t-elle le plus durement ? Jon Hilsenrath du WSJ retrace les racines de la hausse des prix pour comprendre pourquoi certains secteurs ont augmenté beaucoup plus que d’autres. Illustration photo : Laura Kammermann/WSJ

Au cours des 18 derniers mois, les attentes moyennes à court et à long terme ont augmenté, reflétant en partie une forte augmentation du nombre de personnes s’attendant à une inflation annuelle de 10 % ou 20 %.

Deuxièmement, la partisanerie colore les opinions des gens. Il s’agit d’une tendance bien connue lors de l’évaluation des mesures de la confiance des consommateurs : les démocrates deviennent extrêmement optimistes et les républicains extrêmement pessimistes dès qu’un président démocrate est élu. Et vice versa. Il en est également venu récemment à peser sur les données d’inflation.

En octobre 2020, avant l’élection présidentielle, les membres des deux partis s’attendaient à une inflation d’environ 3 % l’année prochaine. En mai, les républicains s’attendaient à une inflation de 9,6 % en moyenne, mais les démocrates à seulement 4,5 %.

L’augmentation des attentes au cours de la dernière année et demie reflète une combinaison de ces deux caprices. En mai, la réponse la plus courante des républicains sur l’inflation au cours de la prochaine année était de 10 %, fournie par près d’un quart des répondants. (Plus d’un sur 10 s’attend à une inflation comprise entre 20 % et 50 % !)

En revanche, pour les démocrates, la réponse la plus courante est de 5 %. (Suivi de près par zéro pour cent – l’inflation entièrement maîtrisée en un an !)

Les questions sur les prix à court et à long terme sont ouvertes. Les gens ne sont pas invités à entrer des chiffres ronds. La question « d’environ quel pourcentage par an pensez-vous que les prix vont (augmenter/baisser) en moyenne, au cours des 5 à 10 prochaines années ? » est suivi d’un texte soigné pour s’assurer que les gens fournissent une estimation des augmentations annuelles, et non cumulatives.

Ces bizarreries sont moins prononcées avec des attentes au cours des cinq à dix prochaines années, mais elles existent toujours. Avant les élections, les députés des deux partis s’attendaient à une inflation à long terme d’environ 2,7 %. En mai, les attentes des républicains avaient augmenté de 0,5 point de pourcentage, celles des démocrates de 0,3 point.

Il existe d’autres méthodes pour évaluer les attentes en matière de prix, mais elles n’ont pas les antécédents de l’Université du Michigan. Les bons du Trésor protégés contre l’inflation ont été lancés en 1997; une enquête de la Fed de New York a commencé en 2013.

L’enquête de l’Université du Michigan a été conçue en 1946 par l’économiste américano-hongrois George Katona, qui s’intéressait particulièrement aux attitudes des millions de soldats quittant l’armée et réintégrant une économie en temps de paix. Son protégé Richard Curtin prend la relève en 1976.

Pour beaucoup, la valeur de l’enquête tient à sa cohérence et à ses chiffres qui prédisent les taux d’inflation officiels sur une longue histoire. Lorsque M. Curtin a démissionné plus tôt cette année, l’université a déclaré que son enquête avait généré plus de citations que tout autre projet à l’Université du Michigan. ( Joanne Hsu, titulaire d’un doctorat de l’Université du Michigan et ancienne économiste de la Fed, a pris la relève.)

M. Curtin dit que la tendance à graviter vers de grands nombres ronds est un véritable reflet de la façon dont les gens pensent. La dispersion des estimations reflète, en grande partie, le fait que les gens ont simplement des expériences très différentes, a-t-il déclaré. Et il voit un peu de condescendance de la part des économistes qui doutent que les consommateurs puissent avoir des opinions bien fondées sur l’inflation.

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« L’idée que les différences d’opinions sur l’inflation sont irrationnelles, c’était l’argument », a déclaré M. Curtin. « Je ne pense pas qu’ils le soient. Je pense que les différences reflètent leur expérience.

Mais il admet être moins sûr de l’impact de l’influence naissante de la partisanerie. Les gens avaient autrefois des opinions économiques qui ne changeaient pas radicalement et immédiatement à chaque élection.

Les démocrates pourraient permettre à leur politique de les rendre déraisonnablement complaisants à l’égard des prix dans les années à venir, ou les républicains déraisonnablement pessimistes. (Dites-moi votre intuition et je devinerai comment vous avez tendance à voter.) Ils pourraient même s’annuler, laissant une médiane raisonnable. Mais jusqu’à ce que nous sachions comment cette partisanerie secoue, M. Powell serait bien avisé de surveiller les attentes avec prudence.

Écrire à Josh Zumbrun à Josh.Zumbrun@wsj.com

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