L’inflation au Royaume-Uni atteint son plus haut niveau depuis 40 ans, mettant le gouvernement sur la défensive

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LONDRES—Le taux d’inflation annuel du Royaume-Uni a atteint son plus haut niveau en quarante ans en avril, le niveau le plus élevé enregistré par un pays industrialisé depuis le début de la flambée mondiale des prix l’an dernier.

Les prix à la consommation en avril étaient de 9% plus élevés qu’un an plus tôt, un bond de 7% en mars et le taux d’inflation le plus élevé depuis mars 1982, a déclaré l’Office for National Statistics. Le rythme est désormais le plus élevé enregistré par l’une des économies riches du Groupe des Sept en un an environ.

Le rythme est également supérieur au taux d’inflation annuel record de 8,5 % enregistré par les États-Unis en mars, qui avait été la plus forte hausse depuis le début de la flambée de l’inflation mondiale avec la réouverture de nombreuses économies au début de 2021 alors que la pandémie s’atténuait.

L’accélération de l’inflation au Royaume-Uni survient alors que son économie ralentit et fait face à une récession, selon les économistes et les politiciens. Ils ont averti que certains consommateurs, en particulier ceux à faible revenu, pourraient avoir du mal à payer la nourriture et le chauffage l’hiver prochain, menaçant peut-être la popularité du gouvernement et l’avenir de Boris Johnson en tant que Premier ministre.

Le Parti conservateur de M. Johnson a subi de lourdes pertes lors des élections municipales de mai, notamment à Londres, où il a été maire. En plus de la compression des revenus des ménages, le soutien de M. Johnson a été affaibli par une enquête policière qui a révélé qu’il avait enfreint ses propres règles de verrouillage en cas de pandémie. Selon un sondage d’opinion YouGov réalisé la semaine dernière, le Parti conservateur a le soutien de 33 % des électeurs, contre 44 % aux élections nationales de 2019, tandis que le Parti travailliste d’opposition est soutenu par 38 %, contre 32 %.

La compression des revenus des ménages a mis à mal la popularité du Premier ministre Boris Johnson, à gauche.


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Simon Dawson/Zuma Press

Le Royaume-Uni modifie son plafond sur les prix de l’énergie domestique deux fois par an, la prochaine hausse ayant lieu en octobre. En conséquence, la hausse des prix de gros de l’énergie dans les mois qui ont précédé et pendant l’invasion de l’Ukraine par la Russie n’a atteint les ménages britanniques qu’en avril. Les prix de l’énergie domestique étaient de 69,6 % plus élevés qu’un an plus tôt, la hausse la plus rapide jamais enregistrée.

La reprise de l’inflation globale a été conforme aux attentes de la Banque d’Angleterre. Elle s’attend à ce que l’inflation culmine à plus de 10 %, suite à la hausse prévue à l’automne des prix de l’énergie domestique.

Avec la contraction de l’économie en mars et la vulnérabilité à la récession au cours de l’année à venir, les décideurs de la banque centrale ont indiqué ce mois-ci qu’ils agiraient prudemment avec de nouvelles hausses des taux d’intérêt. La Banque d’Angleterre a augmenté ses coûts d’emprunt à quatre reprises depuis décembre.

La flambée des prix de l’énergie, en partie une conséquence de la guerre en Ukraine, a durement touché les budgets des ménages, incitant le gouvernement à demander davantage d’aide aux plus pauvres.

« Mettre des livres dans les poches des personnes les plus en difficulté ne devrait pas être retardé », a déclaré Tony Danker, directeur général de la Confédération de l’industrie britannique, un groupe de pression d’affaires de premier plan. « C’est le fondement moral de notre économie et de notre société. »

Les prix des denrées alimentaires augmentent également rapidement, en hausse de 6,7 % par rapport à l’année précédente, la hausse la plus rapide depuis juin 2011. L’Institut national de recherche économique et sociale estime que 1,5 million de ménages font face à des factures alimentaires et énergétiques supérieures à leur revenu disponible. Le Trussell Trust, une organisation caritative qui aide les Britanniques les plus pauvres, a déclaré que la demande de colis alimentaires était 22% plus élevée au cours des deux premiers mois de cette année qu’au cours de la même période de 2020, avant que la pandémie ne frappe le Royaume-Uni.

Le taux d’inflation très élevé du Royaume-Uni est dû à une combinaison de facteurs. Comme le reste de l’Europe, une grande partie est importée grâce à des prix de l’énergie plus élevés, contrairement aux États-Unis, où la forte demande joue davantage un rôle.

Mais comme aux États-Unis, le marché du travail est très tendu. Le taux de chômage est tombé à 3,7% au cours des trois mois se terminant en mars, le plus bas depuis 1974, a annoncé mardi l’ONS.

Les salaires ont également augmenté rapidement, mais pas suffisamment pour suivre l’inflation. Le NIESR s’attend à ce que le revenu disponible réel baisse de 2,4 % cette année.

Le Royaume-Uni est confronté à des pressions sur les prix uniques en raison de son départ de l’Union européenne, qui a augmenté les coûts d’importation et coupé l’accès à un bassin de travailleurs européens.

L’économie pourrait bientôt faire face à de nouveaux vents contraires. Le gouvernement britannique a menacé mardi de déchirer une partie importante de son accord de divorce avec l’UE, une décision qui risque de provoquer une guerre commerciale.

Cela créerait plus de problèmes pour la Banque d’Angleterre. « Nous aimerions ne pas avoir un autre choc, s’il vous plaît », a déclaré mardi le gouverneur Andrew Bailey aux législateurs.

Écrire à Paul Hannon à paul.hannon@wsj.com

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