L’inflation de la zone euro atteint un nouveau sommet alors que de nouvelles sanctions énergétiques se profilent

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L’inflation dans la zone euro a atteint un taux annuel de 8,1 % en mai, soulignant le coût croissant pour les ménages de l’invasion russe de l’Ukraine et des sanctions imposées par les gouvernements européens en réponse.

Les données de l’agence des statistiques de l’Union européenne ont marqué une forte accélération par rapport au taux d’inflation de 7,4 % enregistré en avril et en mars. Les prix à la consommation ont augmenté au rythme le plus rapide depuis le début des records au début de 1997.

L’agence allemande des statistiques a déclaré que l’inflation dans le plus grand membre de la zone euro n’avait pas été aussi élevée depuis la fin de 1973 et le début de 1974, au milieu d’une grave pénurie de pétrole.

Les données sont arrivées alors que l’UE a adopté un embargo partiel sur les produits pétroliers bruts et raffinés russes, ce qui pourrait donner un nouvel élan aux prix de l’énergie, principal responsable de la flambée de l’inflation. Malgré l’accord, les analystes disent que les retombées économiques de la guerre ont commencé à ronger l’unité européenne contre Moscou.

Les prix de l’énergie en mai étaient supérieurs de 39,2 % à ceux de l’année précédente. Les prix des denrées alimentaires ont également augmenté à un rythme plus rapide, tout comme les prix des biens manufacturés et des services.

La Russie est un important fournisseur d’énergie pour l’Europe, et les prix de l’énergie augmentent rapidement depuis que les troupes russes ont commencé à se rassembler aux frontières de l’Ukraine fin 2021 avant l’invasion.

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Ces hausses de prix ont été motivées en partie par l’objectif déclaré de l’UE de réduire sa dépendance aux combustibles fossiles de la Russie pour priver le pays des fonds nécessaires pour combattre la guerre.

L’adoption par l’UE lundi soir de restrictions aux exportations de pétrole russe est intervenue malgré les inquiétudes, partagées par les États-Unis, selon lesquelles le soutien public aux sanctions pourrait s’affaiblir si les factures énergétiques continuent de gonfler.

Les prix du brut se sont redressés après l’annonce de l’accord de l’UE, avec des contrats à terme sur le Brent, la référence mondiale, en hausse de 1,6 % à 119,52 $ le baril.

Les dirigeants de l’Union européenne ont fait un grand pas dans la lutte économique contre Moscou suite à son invasion de l’Ukraine en acceptant de bloquer 90 % des importations de pétrole russe d’ici la fin de l’année. L’embargo s’est heurté à l’opposition de pays fortement dépendants du brut russe, en particulier la Hongrie. Photo : Olivier Matthys/Associated Press

« Plus que jamais, il est important de montrer que nous sommes capables d’être forts, nous sommes capables d’être fermes et nous sommes capables d’être durs pour défendre nos valeurs et défendre nos intérêts », a déclaré le président du Conseil européen, Charles Michel, annonçant l’accord.

Les sanctions maintiendront probablement les prix de l’énergie plus élevés plus longtemps que cela n’aurait été le cas autrement, augmentant le risque que la zone euro sombre dans la récession. Les économistes de Rabobank ont ​​déclaré s’attendre à ce que l’économie se contracte vers la fin de 2022, compte tenu de l’étendue des sanctions pétrolières prévues.

« Ce n’est pas un tigre de papier », ont-ils déclaré. « Cela renforce également notre opinion selon laquelle l’économie de la zone euro ressentira tôt ou tard l’impact de cet embargo. »

Tout au long de 2021, les prix de l’énergie pour les ménages ont augmenté plus rapidement aux États-Unis qu’en Europe, ce qui a contribué à maintenir le taux d’inflation global à un niveau plus élevé. Cependant, la situation s’est inversée en janvier. Les États-Unis n’ont pas encore publié de chiffre sur l’inflation en mai, mais son taux annuel a baissé en avril à 8,3 % contre 8,5 % en mars.

Il y a des signes que les travailleurs de la zone euro obtiennent des augmentations de salaire plus importantes qu’ils ne l’ont fait depuis plus d’une décennie, mais les augmentations sont loin derrière le taux d’inflation. En conséquence, les ménages auront moins à dépenser pour les biens et services produits à l’intérieur de la zone monétaire, tandis que les fabricants sont confrontés à des coûts très élevés.

La Commission européenne s’attend à ce que les salaires réels chutent de 2,2 % dans la zone euro cette année. En France, où l’utilisation généralisée du nucléaire a permis de maîtriser les prix de l’énergie, les salaires réels ne baissent que de 0,2 %. Mais en Allemagne, qui dépend fortement du gaz naturel russe, les salaires réels devraient chuter de 2,7 %.

Alors que l’inflation atteint des records, la Banque centrale européenne a annoncé qu’elle mettrait fin à son programme d’achat d’obligations en juillet et relèverait son taux directeur à zéro d’ici septembre, contre moins 0,5 % actuellement.

Le rythme des hausses de prix a conduit à spéculer que la BCE pourrait y parvenir en un mouvement d’un demi-point de pourcentage en juillet, à la suite du précédent de la Réserve fédérale en mai. Cependant, l’économiste en chef de la BCE, Philip Lane, a déclaré que deux mouvements d’un quart de point de pourcentage chacun étaient beaucoup plus probables.

« La normalisation se concentre naturellement sur le déplacement par unités de 25 points de base », a déclaré M. Lane au quotidien espagnol El Pais dans une interview publiée lundi.

Écrire à Paul Hannon à paul.hannon@wsj.com

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