L’inflation met en lumière l’utilisation par les entreprises de la comptabilité du dernier entré, premier sorti

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Les inquiétudes concernant la hausse de l’inflation et le ralentissement de la croissance mettent en lumière une méthode comptable que les entreprises américaines utilisent pour réduire leur facture d’impôt fédéral en gonflant leurs coûts, ce qui comprime également leurs bénéfices trimestriels.

Entreprises dont la chaîne d’épicerie Kroger Co.

ces dernières semaines ont déclaré que leur utilisation de la comptabilité du dernier entré, premier sorti, ou LIFO, avait augmenté les coûts et réduit les bénéfices.

Avec le LIFO, qui est autorisé par les principes comptables généralement reconnus aux États-Unis, mais pas par les normes internationales d’information financière, les entreprises comptabilisent leur inventaire le plus récemment acquis par le biais de leur coût des marchandises vendues. Avec une inflation d’environ quatre décennies, ces stocks sont plus chers que les biens achetés plus tôt et pèsent sur les bénéfices.

Les entreprises utilisent LIFO pour réduire leur revenu imposable. Mais pour ce faire, ils doivent également l’utiliser pour la comptabilité financière, même si cela peut affecter les résultats financiers. En revanche, dans le cadre de la comptabilité premier entré, premier sorti – une autre méthode comptable populaire – les entreprises enregistrent en premier le coût de leur stock le plus ancien.

En 2021, environ 15% des entreprises du S&P 500 utilisaient le LIFO comme principale méthode d’inventaire et 50% utilisaient le FIFO, selon le Credit Suisse Group SA

, citant des rapports annuels. Le reste a utilisé une méthode du coût moyen, une combinaison de méthodes ou des méthodes qui n’ont pas pu être déterminées, a déclaré le Credit Suisse.

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Les investisseurs examinent les méthodes comptables telles que l’utilisation de LIFO au milieu des récentes baisses du marché boursier pour s’assurer qu’ils comprennent parfaitement les modèles commerciaux de leurs portefeuilles, a déclaré Ron Graziano, directeur général du Credit Suisse. « C’est vraiment important quand ça compte, et ça compte beaucoup en ce moment », a-t-il déclaré.

Le président de la Réserve fédérale, Jerome Powell, a déclaré que les taux d’intérêt continueraient d’augmenter jusqu’à ce que la banque centrale voie une preuve claire que l’inflation ralentit, mais a admis que des taux élevés pourraient conduire à une récession. Photo : Elizabeth Frants/Reuters

Certaines entreprises ont récemment divulgué des millions de dollars en frais LIFO, ou réserves. Les charges montrent la différence de coûts sous LIFO par rapport à FIFO, permettant aux investisseurs de voir l’effet de la méthode comptable. Le LIFO est une hypothèse de coût que les entreprises font sur les états financiers, mais ne reflète pas le flux réel des stocks dans leurs opérations.

Kroger a déclaré ce mois-ci avoir pris une charge LIFO de 93 millions de dollars au cours du trimestre terminé le 21 mai, contre une charge LIFO de 37 millions de dollars au cours de la période de l’année précédente. Les ventes ont augmenté de 8 %, à 44,6 milliards de dollars par rapport à l’année précédente. Le bénéfice a bondi à 664 millions de dollars, contre 140 millions de dollars un an plus tôt. Les stocks ont augmenté de 9 % au cours de la même période, pour atteindre 7,4 milliards de dollars.

Kroger a déclaré qu’il prévoyait de prendre une charge LIFO de 300 millions de dollars cette année, contre une charge LIFO de 197 millions de dollars l’année précédente, en raison d’une inflation plus élevée. La société a relevé ses prévisions de bénéfices pour l’année entière, citant de fortes ventes, mais a déclaré que la hausse des coûts liés au LIFO freinerait les bénéfices au cours de l’année à venir.

La hausse des prix a également augmenté les frais comptables LIFO chez le fournisseur de Whole Foods Market, United Natural Foods.

« Historiquement, l’effet du LIFO a été relativement faible, stable et prévisible, mais le récent environnement inflationniste l’a poussé à une hausse significative », a déclaré le directeur financier John Howard lors d’un appel aux résultats ce mois-ci.

United Natural Foods au cours du trimestre clos le 30 avril a déclaré une charge LIFO de 72 millions de dollars, contre 5 millions de dollars un an plus tôt, et a gagné 67 millions de dollars, en hausse de 40% par rapport à l’année précédente. Les stocks ont augmenté de 12 %, à 2,6 milliards de dollars. La société n’a pas l’intention de modifier sa méthode comptable, mais a déclaré ce mois-ci qu’elle avait révisé sa mesure du bénéfice ajusté pour exclure l’impact du LIFO.

Alors que les entreprises de tous les secteurs utilisent LIFO, l’industrie pétrolière en particulier a été critiquée pour avoir récolté les avantages fiscaux lorsque les prix du pétrole augmentent. Lorsque les prix chutent, la valeur de l’inventaire que les sociétés déduisent d’abord diminue, ce qui signifie que les avantages fiscaux peuvent diminuer.

« C’est un grand avantage » pour les impôts d’une entreprise, même si cela peut exercer une pression sur les bénéfices, a déclaré Michelle Hanlon, professeur de comptabilité au Massachusetts Institute of Technology. LIFO permet aux entreprises d’utiliser des liquidités supplémentaires à partir de leurs factures d’impôts réduites pour investir dans leurs entreprises.

L’abrogation de LIFO aux États-Unis pourrait générer environ 1 milliard de dollars de recettes fiscales annuelles, selon Thornton Matheson, chercheur principal au groupe de réflexion Urban-Brookings Tax Policy Center. La taxation des réserves LIFO des entreprises pourrait rapporter environ 50 milliards de dollars sur quatre ans, selon Mme Matheson, citant une estimation du Bureau du budget du Congrès de 2020. Ce chiffre a probablement doublé depuis lors en raison de la hausse de l’inflation et des prix du pétrole, a-t-elle déclaré.

Une coalition d’associations industrielles qui soutient le maintien de LIFO a déclaré dans une lettre au Congrès ce mois-ci que la méthode comptable aide les entreprises de toutes tailles à atténuer les effets de l’inflation. LIFO a également attiré l’attention des législateurs de Washington, qui ont appelé à un allégement fiscal pour les constructeurs automobiles qui ont réduit leur inventaire, ce qui a augmenté leur revenu imposable.

La société mère de U-Haul, Amerco, ressent également l’impact de la hausse des coûts sur des articles tels que les boîtes, le ruban adhésif et le propane, car elle utilise LIFO, a déclaré Jason Berg, directeur financier de l’entreprise. Le coût des ventes d’Amerco au cours du premier trimestre a augmenté de 21 % par rapport à l’année précédente, pour atteindre 66,1 millions de dollars. Le bénéfice a augmenté de 18%, à 86,7 millions de dollars.

Cependant, Amerco n’a pas l’intention de changer sa méthode comptable en raison d’une inflation plus élevée, a déclaré M. Berg. « Notre stratégie a été de minimiser le montant des impôts que nous payons » pour maximiser les flux de trésorerie, a-t-il déclaré.

Écrire à Kristin Broughton à Kristin.Broughton@wsj.com

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