Robert Curl, chimiste lauréat du prix Nobel, a contribué à l’essor de la nanotechnologie

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Lorsque Robert Curl avait 9 ans, ses parents lui ont offert un kit de chimie pour Noël. Bien que sa mère ait été bouleversée lorsque de l’acide nitrique s’est renversé sur le poêle familial, il avait trouvé une vocation.

Ce cadeau a conduit à une carrière de 64 ans en tant que chercheur et professeur à l’Université Rice, où en 1985, il s’est avéré disponible pour aider lorsqu’un groupe de scientifiques a effectué une série d’expériences utilisant des lasers pour vaporiser du graphite, une forme de carbone. Ils ont découvert que le carbone se réorganisait fréquemment en sphères de 60 atomes ressemblant à un ballon de football extrêmement petit, d’un diamètre d’environ 1 milliardième de mètre.

Ces molécules ont été surnommées buckyballs. Des molécules similaires découvertes dans les mêmes expériences ont été appelées fullerènes, car leur forme sphérique ressemblait aux dômes géodésiques construits par Buckminster Fuller.

Les découvertes des scientifiques ont alimenté une vague mondiale de recherche en nanotechnologie alors que les scientifiques recherchaient d’autres structures moléculaires inimaginables, conduisant à de nouveaux matériaux prometteurs pour les cellules solaires et les diodes électroluminescentes, entre autres.

Le Dr Curl a partagé le prix Nobel de chimie 1996 avec Richard Smalley et Harry Kroto. Un collègue a rappelé que l’Université Rice voulait trouver un moyen de le remercier d’avoir décroché le prix. Le Dr Curl a dit qu’il apprécierait un support à vélo près de son bureau.

Il est décédé le 3 juillet à Houston à l’âge de 88 ans.

Son rôle dans la découverte des buckyballs consistait à effectuer des calculs pour vérifier que la structure décrite par ses collègues était physiquement possible. La réponse s’est avérée être oui.

Le Dr Curl était connu pour ses normes de recherche rigoureuses. « S’il était d’accord avec vous, vous saviez que vous aviez raison », a déclaré James Heath, président de l’Institute for Systems Biology de Seattle, qui en 1985 était un étudiant diplômé qui a joué un rôle crucial dans la découverte du buckyball.

Les résultats étaient en partie une question de chance, a déclaré le Dr Curl. « Le seul crédit que vous pouvez réclamer est de ne pas ignorer votre coup de chance », a-t-il déclaré au Houston Chronicle.

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Robert Floyd Curl Jr. est né le 23 août 1933 à Alice, au Texas. Son père était un pasteur méthodiste qui déplaçait souvent la famille de ville en ville.

« Je n’étais pas un étudiant particulièrement distingué quand j’étais enfant », a écrit le Dr Curl dans une note biographique. « Mes notes étaient bonnes, mais j’ai obtenu davantage grâce à un travail régulier qu’à toute brillance de ma part. »

Pour l’université, il a choisi le Rice Institute de Houston, maintenant connu sous le nom de Rice University, en partie parce qu’il ne facturait pas de frais de scolarité à l’époque et en partie parce qu’il était impressionné par l’équipe de football. Il a obtenu un baccalauréat en chimie de Rice en 1954, a obtenu un doctorat à l’Université de Californie à Berkeley et a fait des recherches postdoctorales à l’Université de Harvard avant de retourner à Rice en tant que professeur adjoint en 1958.

Il n’avait pas de plan à long terme mais aimait les mathématiques et l’étude des structures moléculaires par spectroscopie. « Quand je regarde en arrière, je suis un peu étonné de la façon dont j’ai erré dans la vie », a-t-il déclaré.

Ses survivants incluent sa femme de 66 ans, Jonel Curl, deux fils et trois petits-enfants.

Vers la fin de sa vie, il diversifia ses recherches en économie et étudia les effets de l’automatisation sur l’économie américaine. Il s’était depuis longtemps retiré de la nanotechnologie, un domaine qu’il considérait comme surpeuplé. Se tenir au courant de la littérature sur la recherche en nanotechnologie, a-t-il dit, serait un travail à plein temps.

Dans une interview vidéo, il a déclaré que gagner le prix Nobel n’avait pas eu d’effet énorme sur sa vie quotidienne. « Je reçois beaucoup de courriels de personnes me demandant de faire des choses que je ne veux pas faire », a-t-il déclaré. « Et je ne les fais pas. »

Écrire à James R. Hagerty à bob.hagerty@wsj.com

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