Smithfield Foods, citant des coûts d’exploitation élevés en Californie, ferme une usine de production de porc

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Smithfield Foods Inc., le plus grand transformateur de porc aux États-Unis en volume, ferme une usine de 1 800 personnes en Californie et réduit la taille de son troupeau de porcs dans la région, affirmant que le coût de faire des affaires dans l’État n’en valait pas la peine .

Smithfield, propriété du conglomérat de porc basé à Hong Kong WH Group Ltd.

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a déclaré vendredi qu’il fermerait l’usine de Vernon, en Californie, juste à l’extérieur de Los Angeles, au début de 2023, citant des taxes, des coûts des services publics et des coûts de main-d’œuvre plus élevés dans l’État par rapport aux autres régions où il opère.

La décision de fermer l’usine intervient alors que les fournisseurs de produits alimentaires font face à des coûts accrus sur des éléments tels que l’alimentation du bétail, le transport et l’emballage. L’invasion russe de l’Ukraine, l’une des principales régions productrices de céréales au monde, a fait grimper le prix des aliments pour bétail ces derniers mois.

En Californie, le coût des services publics est 3,5 fois plus élevé par tête pour produire du porc par rapport aux 45 autres usines américaines que Smithfield exploite, a déclaré un porte-parole de la société. Les responsables californiens n’ont pas immédiatement répondu aux demandes de commentaires.

« Il est de plus en plus difficile d’opérer efficacement là-bas », a déclaré le porte-parole de la société, Jim Monroe. « Nous nous efforçons de réduire les coûts et de garder les aliments abordables. »

Smithfield a déclaré qu’il desservirait les clients en Californie avec sa marque Farmer John ainsi que d’autres produits.


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David McNouveau/Getty Images

Smithfield a également déclaré qu’une partie de la raison pour laquelle il a fermé l’installation était l’environnement réglementaire de l’État. Plus précisément, une loi de l’État adoptée par les électeurs en 2018 et soutenue par la Humane Society, appelée Proposition 12. Elle oblige les porcs reproducteurs, ou truies, à pouvoir se coucher et se retourner dans les espaces dans lesquels ils sont logés, interdisant essentiellement le porc produit en utilisant de petites stalles de gestation dans la plupart des cas.

Les producteurs et les fournisseurs de porc ont résisté, affirmant que de telles mesures augmenteraient les prix de la viande en obligeant les agriculteurs à dépenser des millions de dollars pour modifier leurs opérations, créer un chaos dans la chaîne d’approvisionnement et mettre en danger la santé de leurs porcs.

Le transformateur de porc a déclaré que les travailleurs de l’usine californienne seront indemnisés jusqu’à l’année prochaine et auront la possibilité de déménager dans une autre installation.

John Grant, président des Travailleurs unis de l’alimentation et du commerce 770, qui représente les travailleurs de l’usine de Vernon, a déclaré qu’un accord entre le syndicat et l’entreprise avait été conclu et que le syndicat espère qu’un autre opérateur prendra la place de Smithfield.

Les emballeurs de viande ont augmenté les salaires et élargi leurs avantages sociaux pour attirer des travailleurs dans leurs usines au cours des derniers mois. Certains dirigeants de l’industrie de la viande ont déclaré qu’ils ne pouvaient pas fonctionner à pleine capacité dans bon nombre de leurs usines en raison de la pandémie. Aliments Tyson Inc.

a déclaré dans son dernier rapport trimestriel sur les résultats que les volumes de son activité porcine avaient diminué d’environ 5% par rapport à il y a un an en raison de problèmes de personnel dans ses usines.

L’offre de porcs aux États-Unis ne devrait pas non plus augmenter de sitôt, car la hausse des coûts des aliments, de la main-d’œuvre et des matériaux a pesé sur les éleveurs de porcs, rendant leur expansion trop coûteuse, a déclaré Lee Schulz, économiste de l’élevage à l’Iowa State University. Pour les transformateurs, si l’offre de porcs n’augmente pas, il est logique de couper les usines à coût élevé qui pourraient même ne pas fonctionner à pleine capacité, a-t-il déclaré.

Smithfield prévoit de réduire son troupeau de truies dans l’Utah et explore des options stratégiques pour quitter ses fermes en Arizona et en Californie. Smithfield servira ses clients en Californie avec sa marque Farmer John et d’autres marques et produits provenant d’installations existantes dans le Midwest, a-t-il déclaré.

Écrire à Patrick Thomas à Patrick.Thomas@wsj.com

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