‘Top Gun: Maverick’ perd un investisseur chinois en raison d’un message pro-américain

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Dans une industrie du divertissement pleine d’incertitudes, peu de films semblaient aussi sûrs qu’une suite au classique de 1986 « Top Gun ».

La firme technologique chinoise Tencent Holdings Ltd.

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en 2019, il a signé pour cofinancer le film, qui, espérait le conglomérat basé à Shenzhen, rapporterait une aubaine au box-office. Pourtant, lorsque « Top Gun: Maverick » sortira en salles ce week-end, il le fera sans aucun financement de Tencent, et sans aucune mention de la firme chinoise qui s’était autrefois vantée de son implication dans le film.

La raison : les dirigeants de Tencent se sont retirés de la production de 170 millions de dollars de Paramount Pictures après avoir craint que les responsables du Parti communiste à Pékin ne soient en colère contre l’affiliation de la société à un film célébrant l’armée américaine, selon des personnes proches du dossier.

L’association avec une histoire pro-américaine est devenue radioactive à mesure que les relations entre les États-Unis et la Chine se dégradaient, ont ajouté les gens. La volte-face a transformé «Top Gun: Maverick» d’un film qui symbolisait autrefois l’approfondissement des liens entre la Chine et Hollywood en un nouvel exemple des tensions plus larges qui se forment entre les États-Unis et la Chine.

En moins de trois ans, les dirigeants chinois sont passés de la précipitation aux opportunités de financement à Hollywood à l’évitement, en même temps que d’autres entreprises occidentales ont changé leur perception de la Chine d’un marché de croissance attrayant de 1,4 milliard de consommateurs à un fourré d’incertitude.

« Top Gun: Maverick » n’a pas été approuvé pour une sortie en Chine, ce qui en fait la dernière d’une série de sorties majeures à Hollywood non diffusées sur le marché.

M. Cruise, deuxième à partir de la droite, avec ses coéquipiers à l’avant-première de « Top Gun: Maverick » à San Diego plus tôt ce mois-ci.


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Kevin Winter/Getty Images

L’une des plus grandes entreprises technologiques au monde, Tencent exploite la populaire application de messagerie WeChat, une entreprise de jeux vidéo et une plate-forme de divertissement en continu. C’est l’une des nombreuses entreprises chinoises à s’implanter le plus agressivement à Hollywood, investissant dans des sorties à gros budget comme « Terminator: Genisys » et des titres plus petits comme le biopic de M. Rogers « Une belle journée dans le quartier ».

Tencent a d’abord investi des millions de dollars pour une participation de 12,5% dans le film avant d’abandonner, selon des personnes familières avec le financement.

Fin 2019, lorsque Tencent s’est discrètement retiré du film, les entreprises opérant en Chine ont été sous pression pour jurer fidélité au Parti communiste dans le cadre du resserrement de l’emprise du président Xi Jinping sur les entreprises de son pays. Lors d’une cérémonie en juillet 2019 annonçant son cofinancement de « Top Gun: Maverick », Tencent a également annoncé une programmation à venir de films nationaux de propagande vantant l’histoire et l’héroïsme du Parti communiste chinois.

Les tensions américano-chinoises ont perturbé les plans de distribution de plusieurs films ces dernières années, dont Walt Disney Co.

Le remake de l’action en direct « Mulan » de 2020, qui a suscité des critiques pour le tournage dans la province du Xinjiang, où des responsables ont été accusés d’avoir commis des violations des droits de l’homme. Mais il est rare qu’un bailleur de fonds se retire d’un film comme l’a fait Tencent.

Les dirigeants de Paramount pensaient initialement que «Top Gun: Maverick» aurait une chance d’être approuvé par les censeurs chinois et de jouer dans les salles là-bas avec un montant brut attendu d’environ 80 millions de dollars dans le pays, selon des personnes travaillant sur le film; il devrait rapporter plusieurs centaines de millions de dollars aux États-Unis. L’implication de Tencent était censée aider Paramount dans les efforts de marketing locaux qui ont stimulé les rendements chinois dans le passé.

« Top Gun: Maverick » arrive au milieu d’un optimisme considérable de la part des propriétaires de chaînes de cinéma et d’un important soutien financier de son studio. « Top Gun: Maverick » reçoit une tournée promotionnelle mondiale, avec des critiques louant de longues séquences de chorégraphies de chasseurs à réaction et un engagement de retour dans le rôle principal de la star du film original, Tom Cruise.

Maintenant que les dirigeants de Paramount, une unité de Paramount Global,

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ne vous attendez pas à une sortie en Chine, ils espèrent que les ventes de billets aux États-Unis plus élevées que prévu combleront la différence.

« Top Gun: Maverick » devrait ouvrir à plus de 100 millions de dollars aux États-Unis et au Canada au cours du long week-end du Memorial Day, disent les dirigeants du théâtre, le plaçant dans l’échelon supérieur des sorties récentes. Ils espèrent que les débuts attireront les cinéphiles plus âgés qui ont hésité à retourner dans les auditoriums alors que la pandémie de Covid-19 s’éternise.

Dans l’original « Top Gun » de 1986, M. Cruise a navigué dans une romance torride à l’écran avec l’acteur Kelly McGillis.


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Collection Paramount/Everett

Peu de films américains modernes sont aussi associés au patriotisme à l’écran que l’original « Top Gun », qui a inspiré une augmentation des enrôlements militaires parmi les jeunes hommes et femmes désireux de s’habiller comme M. Cruise, qui joue un pilote de chasse de la Marine qui se sent  » le besoin de vitesse »et navigue sur les avions ennemis et une romance torride. Le nouveau film rend hommage à l’atmosphère de l’original de 1986, qui comportait une bande-son explosive, y compris la chanson à succès de Kenny Loggins « Danger Zone », et un jingoïsme sans vergogne qui reste un emblème du cinéma de la guerre froide des années 1980.

« Top Gun: Maverick » reçoit déjà la plus grande sortie de l’ère Covid. Lorsque le film a été projeté au Festival de Cannes ce mois-ci, M. Cruise est arrivé par hélicoptère et des chasseurs à réaction ont marqué le ciel au-dessus du tapis rouge de fumée rouge, blanche et bleue.

Les cinéastes derrière la suite se sont efforcés d’éviter la politique contemporaine et toute décision de narration qui pourrait aliéner les cinéphiles du monde entier, disent les personnes impliquées dans la production. Son intrigue envoie M. Cruise et ses collègues pilotes en mission de combat dans un pays non identifié, où les pilotes ennemis portent des casques qui n’affichent aucune nationalité.

La veste emblématique de M. Cruise du « Top Gun » original, à gauche, et un remplacement controversé montré dans une première bande-annonce de la nouvelle suite, à droite.


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Les dirigeants de Paramount s’étaient déjà retrouvés à naviguer dans des tensions géopolitiques lorsqu’une première bande-annonce du film sortie à l’été 2019 montrait M. Cruise enfilant son emblématique blouson aviateur du film original.

Dans le film de 1986, la veste était décorée d’un grand patch qui comprenait des drapeaux japonais et taïwanais.

Mais lorsqu’une bande-annonce de « Top Gun: Maverick » a été créée en 2019, les téléspectateurs aux yeux d’aigle ont remarqué que ces drapeaux avaient été remplacés à la place par des patchs non identifiés qui ressemblaient simplement aux drapeaux taïwanais et japonais.

Le changement est venu suite à une suggestion faite par un financier de Tencent sur le film, selon une personne proche du dossier. Le financier craignait que les censeurs chinois soient moins susceptibles d’approuver la sortie du film avec les drapeaux, a déclaré la personne. Les responsables chinois ont contesté la souveraineté de Taiwan et le pays a des tensions persistantes avec le Japon depuis des décennies.

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L’échange de drapeau a suscité une attention considérable, en particulier dans les médias conservateurs, les critiques qualifiant le montage de capitulation devant les intérêts chinois pour un film qui célèbre le patriotisme américain. Dans le montage final du film, on peut voir le personnage de M. Cruise enfiler le blouson aviateur, les drapeaux originaux intacts mais à l’écran pendant les plus brèves secondes.

Tencent a réduit sa présence globale à Hollywood. Son petit nombre d’autres nouvelles sorties cofinancées incluent le spin-off de Spider-Man «Venom: Let There Be Carnage» et le film catastrophe de science-fiction «Moonfall».

« Top Gun: Maverick » devait initialement sortir en 2019, mais a été retardé lorsque la production a pris plus de temps que prévu. Ensuite, la pandémie a fermé les cinémas du monde entier et le film a été reporté trois fois en 2020 et 2021 avant son dernier passage à ce mois-ci.

Écrire à Erich Schwartzel à erich.schwartzel@wsj.com

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