Un épicier voulait abandonner le plastique. Il a des bananes pourries.

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Lorsque l’une des chaînes de supermarchés les plus connues du Royaume-Uni a décidé de retirer le plastique de ses produits, elle n’avait pas prévu un pic de vol à l’étalage.

C’est pourtant ce qui s’est produit lorsque Iceland Foods Ltd. a commencé à vendre du steak dans des barquettes en papier recyclable. Certains clients ont plié les conteneurs pliables en deux et les ont enfoncés dans leur pantalon, ont déclaré des dirigeants. Un tel vol n’était pas aussi facile lorsque les steaks étaient emballés dans des emballages en plastique plus rigides.

Iceland, un épicier spécialisé dans les surgelés qui compte environ 1 000 magasins à travers le Royaume-Uni, est aux prises avec un certain nombre de défis inattendus alors qu’il s’efforce d’atteindre l’objectif qu’il s’est imposé d’éliminer le plastique à usage unique pour ses centaines de produits de marque de magasin. d’ici la fin de l’année prochaine. Jusqu’à présent, il a coupé ou éliminé le plastique sur des dizaines de produits – du poisson et du poulet aux pommes et aux baies – mais les dirigeants disent qu’ils pourraient ne pas atteindre l’objectif à temps.

Démêler les emballages en plastique des aliments peut être exceptionnellement difficile dans le meilleur des cas. Une augmentation de la demande d’aliments emballés dans du plastique pendant la pandémie et les récentes perturbations de la chaîne d’approvisionnement causées par la guerre en Ukraine rendent cet objectif encore plus difficile. Les emballages en papier plus chers s’avèrent être un handicap à une époque d’inflation galopante, en particulier parce que l’Islande s’adresse généralement à des consommateurs plus sensibles aux prix.

La campagne zéro plastique a également produit une série de conséquences imprévues qui démontrent à quel point il est difficile pour une entreprise de se débarrasser entièrement des emballages en plastique. Lorsque l’Islande enveloppait les bananes dans des bandes de papier au lieu de sacs en plastique, les fruits pourrissaient plus rapidement ou se cassaient. Lorsqu’il emballait du pain dans des sacs en papier opaques, les ventes chutaient car les acheteurs rechignaient à acheter quelque chose qu’ils ne pouvaient pas voir. Lorsqu’il a percé des trous dans des sacs en papier remplis de pommes de terre pour rendre le contenu plus visible, les sacs se sont déchirés.

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« Vous entrez dans nos magasins, c’est toujours un mur de plastique et c’est frustrant comme l’enfer », a déclaré le directeur général de l’Islande, Richard Walker, le fils du co-fondateur de l’entreprise. « Nous n’allons pas passer de A à Z en un tour de main. »

La mission d’un surfeur

Les plastiques et les aliments entretiennent une relation longue et complexe. Après la Seconde Guerre mondiale, les plastiques tels que la cellophane ont joué un rôle central dans la création de l’épicerie moderne, permettant aux détaillants d’apporter de la viande, du poisson et des produits prédécoupés et préemballés sous un même toit et évitant le besoin de personnel de comptoir chez les bouchers, les poissonniers et les marchands de légumes. Les inquiétudes concernant le manque de recyclage, les déchets et les émissions de gaz à effet de serre provenant des plastiques ont commencé à tourbillonner dans les années 1970, se sont accélérées vers la fin de la décennie suivante et ont repris de l’ampleur ces dernières années.

La cellophane, annoncée ici lors d’un salon parisien en 1933, est devenue un élément important de l’épicerie moderne.


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Keystone-France/Gamma-Keyston/Getty Images

C’est particulièrement le cas au Royaume-Uni, le pays d’origine de l’Islande. Un documentaire du diffuseur vétéran David Attenborough a déclenché un tollé national contre les déchets plastiques, incitant le gouvernement à jouer un rôle de premier plan pour tenter de les freiner. En avril, la Grande-Bretagne a mis en place une taxe sur les emballages fabriqués à partir de plastique non recyclé. Le pays cherche également à transférer la totalité des coûts de traitement des déchets générés par les emballages aux producteurs et aux détaillants qui les fabriquent et les vendent. Les mesures pourraient servir de modèle à d’autres pays, y compris les États-Unis

L’Islande a l’habitude d’essayer de nouvelles approches. L’homme d’affaires britannique Malcolm Walker a lancé l’entreprise en 1970 en tant qu’activité secondaire distincte de son travail quotidien dans un magasin Woolworths, brisant de gros paquets de hamburgers surgelés et de bâtonnets de poisson pour les vendre en vrac dans un seul magasin près de la frontière galloise. Sa femme, qui travaillait à la caisse, a nommé l’entreprise Iceland en raison de sa concentration sur les produits surgelés. Les aliments surgelés représentent désormais environ un tiers de ce que vend l’Islande.

L’Islande est devenue le premier grand épicier du Royaume-Uni à interdire les ingrédients génétiquement modifiés ainsi que les colorants artificiels, les arômes et le glutamate monosodique des aliments vendus sous sa propre étiquette. Et il a cessé d’utiliser l’huile de palme – qui est largement liée à la déforestation – pour ses marques de distributeur, bien qu’il l’ait récemment redémarré après que la guerre en Ukraine ait touché l’approvisionnement en huile de tournesol. Elle a également installé des distributeurs automatiques inversés pour le recyclage des bouteilles en plastique dans ses magasins.

Le co-fondateur islandais Malcom Walker, deuxième à droite, rencontre le prince Charles, deuxième à gauche, lors d’une visite à Iceland Foods en 2021.


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Christopher Furlong/Getty Images

Cette campagne zéro plastique actuelle est un projet personnel pour le fils de 41 ans du co-fondateur, un surfeur passionné qui préside une organisation à but non lucratif britannique appelée Surfers Against Sewage et dit que le plastique dans l’océan l’a dégoûté.

« Nous sommes également très conscients qu’en tant que supermarché, nous sommes terriblement responsables de cela », a-t-il déclaré.

Le jeune M. Walker a rejoint l’Islande en tant qu’empileur et caissier en 2012 et a repris les efforts de développement durable de l’Islande cinq ans plus tard. L’engagement zéro plastique de l’entreprise pour 2023 a été pris en 2018. L’Islande estime que les coûts de gestion de ses déchets d’emballages en plastique pourraient être multipliés par plus de 10 si elle n’agissait pas.

Peu d’épiciers ont adopté la même approche. Beaucoup se sont plutôt attachés à s’assurer que leurs emballages sont recyclables ou à déployer des programmes de recharge de niche permettant aux clients d’apporter leurs propres contenants pour faire le plein de produits tels que des pâtes ou du shampoing.

L’Islande a décidé de se concentrer sur l’élimination du plastique en partie parce que le recyclage est confronté à des défis majeurs. Les analystes affirment que la mauvaise infrastructure de tri, les matériaux sales et le manque d’acheteurs signifient que peu d’emballages alimentaires sont en fait recyclés dans de nouveaux emballages au Royaume-Uni, aux États-Unis et dans le reste du monde.

Pour atteindre son objectif, l’Islande a créé 11 groupes de travail axés sur différents types d’emballages tels que les barquettes en plastique, les barquettes et les pots à couvercle, et a écrit à plus de 400 fournisseurs pour demander de l’aide. Le détaillant a également tenté de changer les attitudes des acheteurs avec des campagnes publicitaires telles que « Too Cool for Plastic », indiquant aux consommateurs combien de plastique ils économisent, par exemple en passant aux sacs en papier.

Le papier au lieu du plastique est devenu un élément clé de la campagne, même si de nombreux défenseurs de la réduction des déchets affirment que le papier a ses propres inconvénients environnementaux. Par exemple, le papier peut entraîner des émissions de carbone plus élevées lors du processus de production et de transport, et ne peut être recyclé que quatre à six fois, en se dégradant à chaque fois en qualité.

Pour les produits tels que le bœuf qui génèrent de fortes émissions de carbone, la première priorité devrait être d’utiliser des emballages qui préservent la viande, même s’il s’agit de plastique non recyclable, a déclaré Helen Bird, responsable de la collaboration commerciale chez WRAP, une organisation britannique de réduction des déchets.

L’Islande affirme que le papier est une ressource renouvelable et que les arbres peuvent être cultivés de manière durable.

« L’examen du carbone ne tient pas compte de l’impact incroyablement néfaste du plastique sur l’environnement et l’écosystème », a déclaré Stuart Lendrum, responsable de l’emballage en Islande. « Si l’industrie du plastique réussissait et adoptait une approche purement carbone, nous envelopperions la planète dans du film alimentaire. »

L’expérience de la banane

La mise au rebut du plastique est particulièrement délicate pour un certain nombre de produits proposés par l’Islande. Le bacon qui n’est pas emballé dans du plastique se décolore rapidement, les feuilles de salade flétrissent et les concombres non emballés pourrissent plus rapidement.

Lorsque l’Islande a remplacé pour la première fois les quelque 10 millions de sacs en plastique qu’elle utilisait pour les régimes de bananes par des bandes de papier, le changement n’a duré que quelques mois. Les bananes ont rétréci de 20 %, se sont cassées et ont pourri plus rapidement. L’épicier a abandonné un essai séparé de vente de bananes en vrac et d’autres produits après que les clients l’ont trouvé peu pratique et que les ventes ont chuté de 30 %.

Il a ensuite effectué plusieurs essais au Royaume-Uni, emballant les fruits dans des bandes de papier qui lui permettaient de comptabiliser le gaspillage alimentaire concomitant, testant les affichages qui fonctionnent le mieux dans les magasins et évaluant l’impact sur les ventes.

Bananes d’Islande dans leurs emballages.


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David Vintiner pour le Wall Street Journal

L’Islande s’est ensuite tournée vers des tests avec des fournisseurs de bananes des Caraïbes qui ont accepté de changer de machine pour appliquer des bandes de papier. Pour limiter le nombre de contacts et de meurtrissures des bananes, les fournisseurs placent les fruits en bandes dans des boîtes en carton doublées de plastique qui sont expédiées vers des centres de maturation au Royaume-Uni. Lorsqu’elles arrivent enfin dans les magasins islandais, les mêmes boîtes sont soulevées sur des étagères, laissant les fruits intacte.

Mais les ventes de bananes à bandes de papier sont « significativement en baisse » par rapport au même produit dans un sac en plastique et M. Lendrum a déclaré que l’Islande ne savait pas pourquoi. Néanmoins, il pense que les clients s’habitueront au nouveau format avec le temps. « Nous n’avons pas abandonné », a-t-il déclaré.

Malgré ces efforts, l’Islande s’est classée dernière dans un rapport de 2021 de Greenpeace et de l’Environmental Investigation Agency qui a examiné les efforts des supermarchés britanniques pour réduire le plastique. Les organisations à but non lucratif ont classé les épiciers sur une gamme d’approches, de la transparence sur l’utilisation du plastique aux engagements de réduction du plastique. M. Walker a déclaré que l’analyse était erronée car elle favorisait les grands supermarchés qui peuvent faire pression sur les fournisseurs de marque pour réduire le plastique, et qu’elle incluait des programmes de recharge que l’Islande n’offre pas.

L’Islande a fait d’autres ajustements pour surmonter quelques trébuchements. Après avoir introduit des sacs de pommes de terre en papier avec des trous découpés à l’emporte-pièce, il est passé à des sacs avec des trous perforés plus petits pour éviter les déchirures sur les machines ou pendant le transport.

L’Islande compte environ 1 000 magasins à travers le Royaume-Uni


Photo:

David Vintiner pour le Wall Street Journal

Pour bon nombre de ses produits, l’Islande travaille également avec des fournisseurs d’emballages pour utiliser du papier recouvert d’une fine couche de plastique qui peut ensuite être séparé dans les papeteries.

« Le papier fait tout le travail physique et le plastique fournit la barrière, mais rien de plus », a déclaré M. Lendrum, responsable de l’emballage en Islande.

Plus le produit est gras, plus il a besoin de plastique pour empêcher la graisse de s’infiltrer hors de l’emballage. Un sac en papier pour crevettes congelées a besoin d’un revêtement plus fin qu’un sac pour nuggets de poulet, par exemple.

Pour certains produits, tels que les aliments pour animaux de compagnie, qui nécessitent une résistance élevée aux graisses mais également une barrière à l’oxygène, le papier plastifié n’est pas adapté, a déclaré Falk Paulsen, directeur des ventes et du développement commercial chez Mondi, l’un des fournisseurs d’emballages islandais. Même les aliments tels que les pâtes sèches bénéficient du plastique qui offre une barrière à la vapeur d’eau empêchant le rétrécissement, a-t-il ajouté.

Pour l’instant, l’Islande absorbe les dépenses supplémentaires liées au remplacement du papier par du plastique, bien que M. Lendrum compte sur une baisse des coûts une fois que l’Islande aura intensifié ses efforts.

« Vous testez ce matériel contre du plastique qui fonctionne à grande échelle depuis 30 à 40 ans et qui a été optimisé à la perfection », a déclaré M. Lendrum. « Il faut investir »

Écrire à Saabira Chaudhuri à saabira.chaudhuri@wsj.com

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