Volkswagen maintiendra son usine en activité dans la région chinoise du Xinjiang

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HONG KONG—Volkswagen SA

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a réitéré son engagement à produire des véhicules dans la région occidentale du Xinjiang, une région où les politiciens occidentaux, les universitaires et les groupes de défense des droits de l’homme affirment que Pékin assimile de force les minorités ethniques.

Le constructeur automobile allemand prévoit de maintenir son usine du Xinjiang et est ouvert à une visite de l’usine par un spécialiste des droits de l’homme récemment nommé par le conseil d’administration de l’entreprise, a déclaré vendredi Stephan Wöllenstein, PDG sortant de Volkswagen Chine. Il a déclaré que la décision de continuer à exploiter l’usine, qui fonctionne à des niveaux réduits, a été prise à la suite d’une discussion avec le partenaire chinois de la coentreprise de Volkswagen, le groupe public SAIC.

« Nous sommes tous les deux arrivés à la conclusion qu’il est très difficile de fermer une usine et de l’ouvrir par la suite », a déclaré M. Wöllenstein, faisant référence à une conversation qu’il a eue avec Chen Hong, le président de SAIC, basé à Shanghai. Les dirigeants du constructeur automobile chinois ont déclaré à Volkswagen que l’entreprise ferait plus de mal que de bien si elle devait fermer l’usine pour des raisons politiques, a déclaré M. Wöllenstein.

Volkswagen fait face à des pressions à la maison pour envisager de fermer l’usine. En juin, le gouvernement allemand a refusé de renouveler une assurance contre les risques pour les opérations de Volkswagen en Chine, citant le traitement réservé par Pékin au groupe minoritaire ouïghour. L’influent syndicat allemand des métallurgistes a également exhorté l’entreprise à reconsidérer sa présence au Xinjiang.

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Le Xinjiang est devenu un point chaud géopolitique pour les entreprises multinationales ces dernières années. Des chercheurs occidentaux affirment que le gouvernement chinois a détenu des centaines de milliers de personnes, principalement des minorités musulmanes, dans un réseau de camps d’internement au Xinjiang dans le cadre d’une campagne d’assimilation. Des responsables américains, certains législateurs d’autres pays occidentaux et certains militants des droits de l’homme ont déclaré que le traitement réservé par Pékin aux Ouïghours équivalait à une forme de génocide.

La Chine a rejeté ces allégations, décrivant ses politiques dans la région comme visant à prévenir le terrorisme et à protéger la sécurité nationale. Cette semaine, le président chinois Xi Jinping a fait une rare apparition au Xinjiang, sa première en plus de huit ans.

Un drapeau chinois flotte au-dessus d’un centre de détention dans la région du Xinjiang.


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Mark Schiefelbein/Associated Press

L’usine de Volkswagen à Urumqi, la capitale provinciale du Xinjiang, a été créée en 2013. Elle produisait autrefois environ 20 000 véhicules par an, mais sa production a depuis diminué, a déclaré M. Wöllenstein.

L’usine fabrique maintenant deux modèles de véhicules et embauche environ la moitié de la main-d’œuvre qu’elle employait auparavant, a-t-il dit, les minorités ethniques représentant plus d’un quart de ses travailleurs.

Tout le personnel de l’usine est employé sous contrat direct et le constructeur automobile allemand n’a trouvé aucun travail forcé impliqué dans l’usine, a déclaré l’exécutif.

Volkswagen effectue des contrôles aléatoires sur les fournisseurs et s’appuie sur leurs auto-déclarations, bien que le processus puisse souvent être complexe, a-t-il déclaré. Une loi américaine entrée en vigueur en juin présume que tous les articles produits au Xinjiang ou par des entités liées au gouvernement y sont fabriqués avec du travail forcé et empêche les entreprises d’importer de tels produits en Amérique.

Pékin repousse les critiques internationales sur son traitement des Ouïghours au Xinjiang avec une campagne de propagande sur Facebook, Twitter et le grand écran. Voici comment la campagne de la Chine contre les marques occidentales s’adresse aux publics nationaux et étrangers. Photo : Thomas Peter/Reuters

Par ailleurs, le constructeur automobile allemand a déclaré que les ventes de véhicules dans le monde avaient chuté de 22 % au premier semestre de cette année par rapport à la même période en 2021, avec des ventes de voitures en Europe centrale et orientale en baisse de près de 41 %.

Les ventes de la société en Chine ont également chuté d’environ 20 % au cours des six premiers mois de l’année.

Les livraisons de Volkswagen ont été entravées par des fermetures d’usines en raison d’épidémies de Covid-19 dans la région de Shanghai et dans la ville de Changchun, dans le nord-est du pays, a déclaré M. Wöllenstein. « Le deuxième trimestre a vraiment été une phase sombre de notre histoire récente en Chine », a-t-il déclaré.

Volkswagen a déclaré avoir connu un fort rebond en juin, démontrant une demande refoulée, a-t-il déclaré. La pénurie de puces qui a affecté la production de Volkswagen l’année dernière s’est améliorée depuis, bien que le problème afflige toujours les fabricants du monde entier, a ajouté M. Wöllenstein.

M. Wöllenstein sera remplacé par Ralf Brandstätter en août, a annoncé la société en juin.

Écrire à Selina Cheng à selina.cheng@wsj.com

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